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CAMBIO CLIMÁTICO. La Corriente del Golfo se está desacelerando y podría desaparecer

 

La corriente de la Corriente del Golfo (roja) acelera el agua caliente hasta la costa este de los Estados Unidos, donde choca con el agua fría en el Atlántico Norte. (Imagen: Observatorio de la Tierra de la NASA)

La Corriente del Golfo, una de las principales corrientes oceánicas que regulan el clima de la Tierra, se mueve más lento de lo que lo ha hecho en miles de años, sugiere un nuevo estudio. El cambio climático inducido por el hombre es en gran parte el culpable. Esta desaceleración "sin precedentes" podría afectar los patrones climáticos y el nivel del mar en ambos lados del Atlántico, encontraron los investigadores. Y solo parece estar a punto de empeorar en las próximas décadas si el cambio climático continúa sin cesar. 

De hecho, si el calentamiento global persiste al ritmo actual, la Corriente del Golfo podría pasar un "punto de inflexión" crítico para el año 2100, dijo el autor principal del estudio, Levke Caesar, climatólogo de la Universidad de Maynooth en Irlanda, lo que podría causar que la corriente se detenga, independientemente del clima. Esta interrupción podría desencadenar un aumento del nivel del mar a lo largo de las costas de América del Norte y el noroeste de Europa, y marcar el comienzo de un clima más extremo, como olas de calor y ciclones.

"Si la Corriente del Golfo cruza su punto de inflexión, continuará debilitándose incluso si hemos logrado detener el calentamiento global. Después, se ralentizará mucho, acercándose a un cierre completo de la circulación".

La gran cinta transportadora

La Corriente del Golfo (también conocida como Circulación de Reversión Meridional del Atlántico, o AMOC) es esencialmente una "cinta transportadora gigante" a lo largo de la costa este de los Estados Unidos, dijo el coautor del estudio Stefan Rahmstorf, investigador del Instituto Potsdam para la Investigación del Impacto Climático (PIK) en Alemania, dijo en un comunicado .

La corriente comienza cerca de la península de Florida, transportando agua superficial cálida hacia el norte hacia Terranova antes de serpentear hacia el este a través del Atlántico. Para cuando llega al Atlántico norte, el agua superficial cálida se vuelve más fría, más salada y más densa, hundiéndose en las profundidades del mar antes de ser conducida hacia el sur nuevamente, donde el ciclo se repite. Según Rahmstorf, la corriente mueve más de 5200 galones (20 millones de metros cúbicos) de agua por segundo, o "casi 100 veces el caudal [del río] Amazonas ".

La Corriente del Golfo (línea roja en el centro) impacta el clima en ambos lados del Atlántico. (Imagen: RedAndr / NOAA / CC 4.0)

Esta cinta transportadora húmeda tiene innumerables impactos climáticos en ambos lados del Atlántico, manteniendo suaves las temperaturas en Florida y el Reino Unido, influyendo en la trayectoria y la fuerza de los ciclones y ayudando a regular los niveles del mar. Sin embargo, desde que comenzaron las mediciones directas en 2004, los científicos han detectado un patrón preocupante: las corrientes AMOC son cada vez más lentas y débiles.

Para contextualizar mejor esta desaceleración en su nuevo estudio, publicado el 25 de febrero en la revista Nature Geoscience , los investigadores intentaron extender la historia del flujo de AMOC en casi 2.000 años. Debido a que no se dispone de mediciones directas del flujo antes de las últimas dos décadas, el equipo recurrió a datos proxy: información de archivos ambientales, como anillos de árboles y núcleos de hielo, que pueden ayudar a poner el AMOC en una perspectiva a largo plazo.

El equipo utilizó 11 proxies diferentes, incluidos registros de temperatura, datos de sedimentos del Atlántico, núcleos de sedimentos submarinos y registros de población de coral de aguas profundas, para crear una imagen completa de qué tan cálido era el AMOC y qué tan rápido se movía durante los últimos 1.600 años.

Los científicos observaron, por ejemplo, el tamaño de los granos en los núcleos de sedimentos oceánicos, ya que una corriente más rápida puede transportar granos más grandes. También se fijaron en la composición de especies de los corales, porque los diferentes tipos de corales prefieren diferentes temperaturas del agua, y el sistema de la Corriente del Golfo influye en las temperaturas del agua en el Atlántico Norte.

La Corriente del Golfo en su punto más débil en un milenio.

Pasado el punto de inflexión

Esta desaceleración es un efecto predecible del cambio climático, escribieron los investigadores. El calentamiento global aumenta las precipitaciones anuales y acelera el derretimiento de las capas de hielo , incluida la capa de hielo de Groenlandia en el Atlántico norte. Ambos factores arrojan cantidades cada vez mayores de agua dulce al océano, lo que reduce la densidad y la salinidad del agua superficial en el extremo norte de la cinta transportadora de la Corriente del Golfo. Según los investigadores, esta agua dulce inhibe la rapidez con la que el agua puede hundirse y comenzar su viaje de regreso al sur, debilitando el flujo general del AMOC.

El equipo concluyó que, al ritmo actual de cambio climático, el flujo de la Corriente del Golfo podría debilitarse en un 45% adicional para el año 2100, hundiendo la corriente cerca de un punto crítico de inflexión. Si el flujo continúa debilitándose (o colapsando por completo), los efectos podrían ser muy graves.

Juntos, estos proxies contaron una historia unificada sobre el repentino declive de la corriente, comenzando con una pequeña desaceleración en aproximadamente 1850, al final de la Pequeña Edad de Hielo (un período de enfriamiento global que se extendió aproximadamente entre 1300 y 1850). Una segunda desaceleración más dramática comenzó a mediados del siglo XX; desde entonces, las corrientes se han debilitado en un 15% adicional, encontró el equipo.

Los investigadores encontraron evidencia consistente de que el sistema durante las últimas décadas ha sido más débil que en cualquier otro momento en los últimos 1.600 años.

Varios estudios han demostrado que una desaceleración del [AMOC] exacerba el aumento del nivel del mar en la costa de Estados Unidos en ciudades como Nueva York y Boston. Otros estudios han relacionado las olas de calor severas y los patrones de tormentas en el norte de Europa y el este de Estados Unidos con la corriente debilitada.

Los impactos precisos podrían ser "incluso más severos", aunque los científicos no lo sabrán con certeza hasta que crucemos ese punto. Con suerte, al limitar el calentamiento global tanto como sea posible en las próximas décadas, nunca tendremos que averiguarlo.

Más información: L. Caesar, G. D. McCarthy, D. J. R. Thornalley, N. Cahill, S. Rahmstorf (2020): Current Atlantic Meridional Overturning Circulation weakest in last millennium. Nature GeoscienceDOI: 10.1038/s41561-021-00699-z

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