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ANIMALES. Los pulpos pueden 'ver' la luz con sus brazos

 

(Imagen: Alexander Rieber / EyeEm / Getty)

Los pulpos pueden "ver" la luz con sus brazos, incluso cuando sus ojos están en la oscuridad. Cuando los brazos del pulpo detectan la luz, la criatura de ocho brazos los acerca a su cuerpo. Debido a que los pulpos generalmente tienen un mal sentido de dónde está su cuerpo en el espacio, este complejo comportamiento instintivo podría ayudar a proteger sus brazos de las pinzas de los depredadores cercanos que de otro modo no sentirían. 

Los científicos saben desde hace mucho tiempo que los brazos de los pulpos reaccionan a la luz. Su piel está cubierta de órganos llenos de pigmento llamados cromatóforos que cambian de color por reflejo cuando se exponen a la luz. Estos cromatóforos son responsables de los superpoderes de camuflaje que cambian de color al pulpo. De hecho, fue mientras estudiaban estas respuestas cromatóforas inducidas por la luz, cuando los investigadores notaron algo extraño. 

Mientras iluminaban con luces brillantes los brazos del pulpo para provocar una respuesta cromatófora, observaron que el pulpo no cooperaba. Estaban usando una linterna muy potente y cuando iluminaron la punta del brazo, el pulpo siempre se alejaba. Les resultó sorprendente y decidieron cambiar el experimento para explorar este comportamiento después de descubrir que nadie lo había descrito antes.




Su nuevo experimento consistió en colocar un pulpo en un tanque cubierto con una lona negra opaca. El pulpo, mantenido en la oscuridad, fue entrenado para alcanzar un brazo a través de un pequeño orificio en la parte superior del tanque con el fin de encontrar trozos de pescado. Mientras el pulpo buscaba a ciegas un trozo de comida, los investigadores iluminaban el brazo del pulpo con una luz brillante en un momento aleatorio. Aproximadamente el 84% de las veces cuando iluminaban con luz, el pulpo retiraba rápidamente su brazo, lo que sugiere que podía sentir y reaccionar a la luz con sus brazos, incluso cuando no puede ver la luz con los ojos. 

"A menudo sentimos el calor de la luz intensa, pero para el pulpo, este no es el caso. En nuestros experimentos, verificamos cambios de temperatura y no hubo ninguno. El efecto es de luz pura", dijeron los científicos.

 Habiendo establecido que los brazos del pulpo pueden sentir y reaccionar a la luz, su siguiente paso fue explorar qué controla esta reacción. ¿Es un simple reflejo controlado completamente por neuronas - o células nerviosas especiales - en el brazo, o está controlado por el cerebro?

Para responder a esta pregunta, realizaron algunos experimentos adicionales. Primero, iluminaron diferentes partes del brazo del pulpo para determinar la región más sensible a la luz. Descubrieron que la punta del brazo era la más sensible.

A continuación, iluminaron los brazos de varios pulpos anestesiados. Si la evitación de la luz se basara por completo en un reflejo local, podría ocurrir en un pulpo inconsciente. Sin embargo, mientras que los cromatóforos del pulpo dormido reaccionaron por reflejo a la luz, los brazos no se separaron. 

Cuando los científicos cortaron los músculos en la base de los brazos, eso también eliminó la retracción del brazo. En conjunto, los estudios sugieren que el brazo está sintiendo la luz, enviando un mensaje al cerebro a través de los nervios del músculo, y el cerebro le está diciendo al pulpo que mueva el brazo.

Uno de los experimentos también lo confirmó. Cuando iluminaban un trozo de pescado, el pulpo inicialmente evitaba la comida antes de aparentemente decidir anular sus instintos y agarrar el pescado de todos modos.

"El hecho de que este comportamiento no sea un reflejo, sino que esté controlado por una cognición de nivel superior en el cerebro es fascinante", dijo Eduardo Sampaio, investigador del comportamiento del pulpo de la Universidad de Lisboa en Portugal, que no participó en el estudio. 

 Los investigadores creen que esta reacción puede haber evolucionado como una forma en que el pulpo protege sus brazos de los depredadores. Dicen que los depredadores que cazan de vista pueden confundir un brazo de pulpo mal colocado con un gusano o un pez pequeño. Ser capaz de sentirse ligero con la punta del brazo podría ayudar al pulpo a mantener sus brazos fuera de peligro. 

El estudio fue publicado el pasado 3 de febrero en el Journal of Experimental Biology .

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