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CAMBIO CLIMÁTICO. El calentamiento de los océanos extremará las precipitaciones en los trópicos

 

ENSO es uno de los fenómenos climáticos más importantes de la Tierra debido a su capacidad para cambiar la circulación atmosférica global, que a su vez, influye en la temperatura y la precipitación en todo el mundo

Se prevé que el calentamiento del océano provocará un aumento doble en la amplitud de las fluctuaciones de las precipitaciones sobre el Pacífico tropical.

El Niño-Oscilación del Sur (ENSO) es la variación anual más enérgica de la temperatura del océano y las precipitaciones que se produce de forma natural en nuestro planeta. Los cambios irregulares entre las condiciones cálidas y húmedas de “El Niño” en el Pacífico ecuatorial y el estado frío y seco de “La Niña”, influyen en las condiciones climáticas en todo el mundo, con impactos en los ecosistemas, la agricultura y las economías. Los modelos climáticos predicen que la diferencia entre las lluvias tropicales relacionadas con El Niño y La Niña aumentará en los próximos 80 años, aunque la diferencia de temperatura entre El Niño y La Niña puede cambiar muy poco en respuesta al calentamiento global. Un nuevo estudio publicado en Communications Earth & Environment  descubre las razones de este sorprendente hecho.

Utilizando la última actualización de modelos climáticos, investigadores del Centro IBS de Física del Clima en la Universidad Nacional de Pusan, el Instituto de Investigación Polar de Corea, la Universidad de Hawai I en Mānoa y el Environment and Climate Change de Canada, trabajaron juntos para desentrañar los mecanismos involucrados. 

Todos los modelos climáticos muestran una intensificación pronunciada de las fluctuaciones de las precipitaciones tropicales de un año a otro en respuesta al calentamiento globalCuriosamente, los cambios de año en año en la temperatura del océano no muestran una señal tan clara. Por ello el estudio se ha centrado en los mecanismos que vinculan el futuro calentamiento de los océanos con las precipitaciones extremas en el Pacífico tropical.


(Izquierda) Cambio previsto de la temperatura de la superficie del océano en 2050-2099 en relación con 1950-1999 utilizando un conjunto de modelos climáticos. (Derecha) Cambio previsto en la amplitud de las fluctuaciones de las precipitaciones (desviación estándar de un año a otro) en 2050-2099 en relación con 1950-1999. Fuente: Kyung-Sook Yun

El equipo de investigación descubrió que la clave para comprender esta importante característica climática radica en la relación entre la temperatura de la superficie del océano tropical y las precipitaciones. 

Hay dos aspectos importantes a considerar: 1) el umbral de temperatura de la superficie del océano para la ocurrencia de lluvia, y 2) la respuesta de la lluvia al cambio de temperatura de la superficie del océano, conocida como sensibilidad a la lluvia. 

En los trópicos, las fuertes lluvias se asocian típicamente con tormentas eléctricas y nubes profundas con forma de yunque. Estas solo se forman una vez que la temperatura en superficie del océano supera aproximadamente 27,5 grados Celsius en nuestro clima actual.

Este umbral de temperatura de la superficie del océano para lluvias tropicales intensas se desplazará hacia un valor más alto en un mundo cada vez más cálido y no contribuye directamente a un aumento en la variabilidad de las lluvias. 


Mapas de anomalías de la temperatura de la superficie del mar en el Océano Pacífico durante una fuerte La Niña (arriba, diciembre de 1988) y un fuerte El Niño (abajo, diciembre de 1997). Mapas de NOAA Climate.gov, basados ​​en datos proporcionados por  NOAA View.


Sin embargo, una atmósfera más cálida puede contener más humedad, lo que significa que cuando llueve, la lluvia será más intensa. Además, el aumento del calentamiento de los océanos ecuatoriales conduce a un movimiento atmosférico ascendente en el ecuador. El aire ascendente aspira aire húmedo de las regiones fuera del ecuador, lo que puede aumentar aún más la precipitación, en caso de que se cumplan otras condiciones meteorológicas para un evento de lluvia.

Este aumento en la sensibilidad a la lluvia es la explicación clave de por qué habrá cambios más extremos en las precipitaciones relacionadas con el fenómeno climático ENSO en un mundo más cálido.

Fuente: 22 February 2021, Communications Earth & EnvironmentDOI: 10.1038/s43247-021-00108-8

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