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MUNDO ANIMAL. Acerca de las avispas gigantes asiáticas

 


A fines de 2019, se encontraron dos avispones gigantes asiáticos en EE.UU., en el estado noroeste de Washington, una especie que no se sabe que exista en América del Norte, y se encontró y eliminó una colonia de avispones en Columbia Británica . El 24 de octubre de 2020, los entomólogos encontraron un nido de avispas en Blaine, Washington, en la frontera entre Estados Unidos y Canadá, que destruyeron dos días después. Ahora los científicos están tratando de determinar si hay más de estos grandes insectos depredadores presentes en la región. En este artículo explicamos cómo se comportan estos insectos y por qué los titulares que se refieren a  ellos como " avispones asesinos " son, cuando menos, engañosos.

¿Qué tan comunes son estos avispones en Asia y cuánta alarma causan?

El avispón gigante asiático ( Vespa mandarinia ) es bastante común en muchas partes de Asia, incluidas las islas del Japón, donde se le llama "avispón gigante" o "avispa gorrión gigante". 

Estos insectos son grandes y distintivos, con una cabeza naranja característica y un cuerpo naranja con bandas negras. Como cualquier otra avispa social, defenderá su nido si la colonia se ve afectada. Pero en la mayoría de los casos no harán nada si las personas no son agresivas con ellos.

Los avispones gigantes tienen aguijones más largos que los de una abeja, y los avispones no se rompen los aguijones cuando pican. Debido a que los aguijones de los avispones pueden perforar la ropa gruesa, las personas deben evitar los avispones y sus nidos siempre que sea posible.

Los avispones gigantes con frecuencia se sienten atraídos por la savia de los árboles. La picadura es dolorosa, pero la hinchazón y el dolor en la mayoría de los casos desaparecen en unos pocos días.

Si es alérgico a las picaduras de abejas y avispas, lo mejor es evitar acercarse a estos insectos y sus nidos, usar ropa blanca al aire libre (les atraen los colores oscuros) y evitar llevar bebidas dulces abiertas como refrescos en el bosque.

Al igual que con las picaduras de abejas, una reacción alérgica o anafilaxia ocasionalmente puede llevar a las personas al hospital. En casos muy raros, las reacciones graves pueden volverse fatales . Pero las picaduras de avispas y avispones mataron a menos de 13 personas al año en 2017 y 2018 en Japón , menos del 0,00001% de la población nacional, en un país donde muchas personas pasan tiempo en el bosque.

¿Cómo han aparecido en Norteamérica?

Lo más probable es que una o dos avispas reina fértiles ingresaron a Canadá a través de un embalaje de envío y crearon la colonia que se descubrió en 2019.

Es fácil para las especies invasoras viajar de esta manera. Más de 19.000 contenedores de carga llegan diariamente a los puertos de EE.UU . Y los inspectores solo pueden realizar búsquedas aleatorias de los contenedores de envío. Una estimación sugiere que solo el 2% de los envíos se buscan en busca de evidencia de especies invasoras. Se interceptan muchos organismos nocivos, como las plagas de las plantas, pero algunos logran pasar.

Es muy poco probable que se transfiriera una colonia completa de avispones a América del Norte u otros país. Las colonias de este avispón suelen ser grandes, y los avispones serían visibles y potencialmente agresivos si se perturbara su nido.

Una prueba genética indicó que uno de los avispones encontrados en Washington no estaba relacionado con la colonia canadiense .

Cuatro especies de avispas y avispones que a menudo se confunden con el avispón gigante. Arriba a la izquierda: avispón europeo ( Vespa crabro ). Arriba a la derecha: avispa amarilla común ( Dolichovespula arenaria ). Abajo a la izquierda: avispa europea del papel ( Polistes dominula ). Abajo a la derecha: avispón calvo ( Dolichovespula maculata ). gailhampshire (arriba a la izquierda), Gilles Gonthier (arriba a la derecha), Judy Gallagher (imágenes de abajo), todo a través de Flickr , CC BY

¿Qué condiciones necesitan estos insectos para sobrevivir?

Los avispones gigantes son bastante comunes en las regiones montañosas de Asia, pero no se ven a menudo en las grandes ciudades o áreas muy urbanizadas. Por lo general, anidan en la base de árboles grandes y dentro de troncos muertos. El hecho de que no puedan tolerar temperaturas extremadamente calientes o frías hace que sea poco probable que se propaguen a áreas muy cálidas o frías del planeta.

Recientemente se descubrió una colonia activa en octubre de 2020 en Blaine, Washington. Es posible que algunas colonias de avispones hayan sobrevivido allí y se hayan propagado. Sin embargo, es poco probable que esto suceda rápidamente, ya que los rangos de alimentación de Vespa están a solo unos 700 metros de su nido .

La clave para prevenir la propagación es la vigilancia mientras estamos al aire libre en otoño y primavera. Se han visto solo en el noroeste del Pacífico, y la probabilidad de que aparezcan en el noreste o sureste de los Estados Unidos parece ser muy pequeña. Los entomólogos recibieron miles de informes en 2020 de estados fuera del noroeste del Pacífico, pero todos fueron identificaciones erróneas de otras especies de avispas.

Si se encuentran más avispones, ¿podrían amenazar a las abejas y otros polinizadores?

Posiblemente. Algunas publicaciones en los medios han descrito la destrucción de los nidos de abejas por lo que podrían haber sido avispones gigantes, pero las abejas no son la única presa de estos insectosLos avispones se alimentan de diferentes tipos de insectos y traen presas muertas capturadas a su colmena para alimentar a sus crías.

En Japón, los apicultores rodean sus colmenas con mallas de alambre para protegerlos de los avispones. 

Muchas abejas en Asia tienen la capacidad de proteger su colmena de los avispones gigantes intrusos al quemarlas . Esperan a que un avispón entre en su nido y luego lo rodean por completo con sus cuerpos. Cada abeja hace vibrar sus alas y el calentamiento combinado de los cuerpos de las abejas eleva la temperatura en el centro del grupo a 50 grados C, matando al avispón. Los niveles de dióxido de carbono en el nido también aumentan durante este proceso, lo que contribuye a la muerte del avispón.



Las abejas japonesas pululan un avispón gigante, matándolo con el calor de su cuerpo.


¿Son exageradas las noticias sobre "avispones asesinos"?

Sí. En algunas partes de Japón, la gente considera que estos avispones son beneficiosos porque eliminan las plagas, como las orugas que dañan los cultivos. Los cuerpos de los avispones también contienen nutrientes y se han utilizado como ingredientes en la comida japonesa y algunos licores fuertes . Algunas personas creen que la esencia de los avispones tiene beneficios medicinales.

Las personas que viven en Vancouver, Seattle o en las cercanías deben tomar nota de cómo se ven estos insectos. Miden 5 cm de largo o más, con una envergadura de 7,5 cm , y tienen cabezas claramente anaranjadas y abdómenes de rayas anchas de color naranja y negro. Eso es bastante diferente de los avispones norteamericanos típicos, que tienen cuerpos amarillos o blancos con marcas negras. 

Los científicos afirman que la posibilidad de ver un avispón gigante en cualquier lugar fuera del noroeste del Pacífico es muy poco probable.

En el improbable caso de que vea un avispón gigante, no intente quitar los nidos usted mismo ni rociar avispones con pesticidas. La tala de árboles para evitar los sitios de anidación también es innecesaria y puede afectar a muchos otros tipos de vida silvestre nativa, incluidos los insectos beneficiosos que se necesitan para la polinización y descomposición. Muchos insectos nativos están disminuyendo a nivel mundial y es importante asegurarse de que estos insectos no se vean afectados.

En su lugar, tome una foto desde la distancia e informe a las autoridadesLas fotos son esenciales para verificar que las identificaciones sean precisas. Considere también subir sus imágenes a iNaturalist o WWF, que son las principales fuentes de información sobre el seguimiento de la vida silvestre. Las imágenes se archivan y contienen datos, como la ubicación, la hora de observación y las características morfológicas del insecto, que los científicos pueden utilizar para la investigación.

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