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MEDIO AMBIENTE. Los microplásticos de fibra de poliéster llegan al Ártico

 

Ocean Wise analizó muestras de 71 ubicaciones en el Ártico europeo y norteamericano, incluido el Polo Norte (Crédito: Pixabay)


El Ártico ha demostrado durante mucho tiempo ser un barómetro de la salud de nuestro planeta. Esta remota parte del mundo enfrenta ataques ambientales sin precedentes, ya que el cambio climático y los químicos industriales amenazan una forma de vida para los inuit y otras comunidades indígenas y del norte que dependen en gran medida de los mariscos y los mamíferos marinos como alimento.

Pero, ¿quién hubiera imaginado que la ropa que usamos podría contribuir a este ataque? La evidencia muestra cada vez más que pequeñas fibras sintéticas están impregnando el Océano Ártico y encontrando su camino hacia el zooplancton, los peces, las aves marinas y los mamíferos marinos .

En un nuevo estudio publicado en Nature Communications , encontramos una clara confirmación de que los microplásticos se encuentran en todo el Océano Ártico desde Europa hasta el Polo Norte y el Ártico de América del Norte. Su presencia suscita la preocupación de que los textiles, la lavandería y las aguas residuales municipales puedan ser una fuente importante de estos contaminantes emergentes.

Amplio muestreo del Ártico y análisis en profundidad

Nuestra investigación fue dirigida por un equipo de Ocean Wise Conservation Association en Vancouver, y con el apoyo de equipos de campo de Fisheries and Oceans Canada. Recolectamos muestras de agua de mar justo debajo de la superficie del Océano Ártico como parte de cuatro expediciones científicas que se extendían desde Tromsø, Noruega, hasta el Mar de Beaufort en América del Norte.

Se recolectaron un total de 71 muestras cercanas a la superficie en todo el Ártico. También otras 26 muestras del mar de Beaufort desde justo debajo de la superficie hasta una profundidad de 1.015 metros. Luego se filtraron y analizaron las muestras en el Ocean Wise Plastics Lab utilizando microscopios y espectroscopía para identificar polímeros plásticos.


El barco de la Guardia Costera canadiense Louis S. St. Laurent en tránsito por el Océano Ártico. Esta expedición entre Noruega y Canadá recogió muestras de agua de mar para el análisis de microplásticos. (Arthi Ramachandra / Fisheries and Oceans Canada) , proporcionado por el autor


Los microplásticos son partículas de menos de cinco milímetros de largo. Se encontraron un promedio de 49 partículas microplásticas por metro cúbico de agua de mar en todo el Ártico, lo que ilustra cuán extendida se ha vuelto la contaminación plástica sintética en esta remota región. Esto es más bajo que las concentraciones que se encuentran en las regiones más urbanizadas del sur, pero se acercan a los niveles encontrados en los océanos Pacífico y Atlántico .

De estos, el 92 por ciento eran fibras, con un promedio de 14 micrones (0.014 mm) de espesor y 1.100 micrones (1.1 mm) de largo. Se documentaron de todos los colores imaginables: rojo, azul, amarillo, verde…. Pero quizás el hallazgo más sorprendente fue que el 73 por ciento de estas fibras eran de poliéster.

Se caracterizaron partículas de microplástico (MP) en 71 muestras de agua de mar cercanas a la superficie (de 3 a 8 m de profundidad) recolectadas durante cuatro expediciones oceanográficas en 2016: (i) a bordo del CCGS Sir Wilfrid Laurier con muestras del Océano Pacífico Norte, el Mar de Bering y Chukchi Mar (C30; cuadrados azules); (ii) la expedición de la Convención de las Naciones Unidas sobre el Derecho del Mar a bordo del CCGS Louis S. St-Laurent a lo largo de un transecto desde Tromsø, Noruega, pasando por el Polo Norte y hacia la cuenca norte de Canadá (UNCLOS; círculos negros); (iii) el Estudio Conjunto de Hielo Oceánico a bordo del CCGS Louis S. St Laurent con muestras de la Cuenca de Canadá (JOIS; triángulos rojos); y (iv) el RV Akademik Ioffe de One Ocean Expeditions, con muestras recolectadas de Groenlandia a través del archipiélago ártico canadiense central (OOE; triángulos amarillos). Se recolectaron muestras de microplásticos en seis estaciones en el mar de Beaufort hasta 1015 m (diamantes azul pálido). Se dibujan flechas para proporcionar una representación aproximada de las afluencias bien descritas de aguas de origen atlántico y pacífico en el océano Ártico. El ancho de las flechas es proporcional al volumen de la afluencia: ~ 0,9 Sv de agua del Pacífico, ~ 8 Sv de agua del Atlántico (1 Sv = 10 6  m 3 / s, por ejemplo, Østerhus et al.  ).


Seguimiento de la fuente de fibras misteriosas

La expedición de investigación cubrió más de 20.000 kilómetros y proporcionó pistas sobre el origen de estas fibras. Su amplia distribución apunta a fuentes fuera del Ártico, en lugar de a las locales. Se descubrió que las fibras eran tres veces más abundantes en el Ártico oriental que en el oeste. También eran un 50 por ciento más largas en el este y su firma infrarroja se parecía más al poliéster comercial.

Toda esta evidencia sugiere que la mayoría de estas fibras ingresaron al Océano Ártico desde el Océano AtlánticoLas características oceanográficas proporcionan una explicación de apoyo para estas observaciones, con aproximadamente nueve veces más agua que ingresa al Océano Ártico desde el Atlántico que desde el Pacífico.

El tamaño, la forma, los colores y la identidad polimérica de la mayoría de estas partículas proporcionan indicaciones adicionales de sus orígenes. Estas características físicas se parecían mucho a las encontradas en un estudio de microplásticos de 2018 en la planta de tratamiento de aguas residuales domésticas más grande de Vancouver .

El tamaño y la forma de estas fibras también reflejan de cerca lo observado en el efluente de la lavandería y se basan en una serie de estudios que muestran la vulnerabilidad de los textiles al desprendimiento durante la lavandería en el hogar . De hecho, se estima que el hogar promedio de Canadá o Estados Unidos liberan a las aguas residuales más de 500 millones de fibras por año de la ropa. Esto suma 3,5 billones de fibras que pesan 878 toneladas solo de estos dos países.


El poliéster, el nailon, el acrílico y otros materiales sintéticos constituyen más de la mitad de los materiales que se utilizan en la ropa a nivel mundial. Con cada ciclo de lavado, pequeñas fibras de menos de cinco milímetros de largo se vierten y se liberan en las aguas residuales, que pueden terminar en el océano. (Shutterstock)


No todos los textiles se deshacen por igual

El peso de la evidencia apunta a algo que la mayoría de nosotros ni siquiera podríamos imaginar: que lavar nuestra ropa está contribuyendo a la contaminación generalizada de los océanos del mundo con microfibras, tanto sintéticas como naturales. Sin embargo, hay un rayo de esperanza, ya que vemos que muchas empresas de diseño, fabricación y venta al por menor de textiles se adentran en el camino de la sostenibilidad .

La Microfibre Partnership , respaldada por organizaciones en Canadá, Estados Unidos y Europa, incluidos MEC, Patagonia, REI, Arc'teryx, Outdoor Industry Association, Joe Fresh, Aritzia, Cotton Inc., McLean Foundation, Laudes Foundation, MetroVancouver y Environment and Climate Change Canada, ha permitido descubrir que no todos los textiles se deshacen por igual. De hecho, existe una diferencia de unas 800 veces entre el material de desprendimiento de bajo o alto contenido en fibra, lo que apunta a una oportunidad significativa para un diseño de ropa más sostenible.

Hay muchas más oportunidades para un impulso positivo, si los gobiernos de todo el mundo trabajan en una agenda legislativa para el uso y consumo de materiales plásticos. Así, por ejemplo, Canadá lanzó Ocean Plastics Charter en el G7 en 2018 .

Los consumidores y propietarios de viviendas también están dando pasos adelante en favor de una economía circular en general y de los plásticos en particular, donde los artículos se reutilizan o reciclan en lugar de desecharlos. En el caso concreto de la ropa, se puede instalar un filtro para pelusas que reduce la liberación de fibra de las lavadoras hasta en un 95 por ciento .

Más informaciónPervasive distribution of polyester fibres in the Arctic Ocean is driven by Atlantic inputs. Nature Communications. https://www.nature.com/articles/s41467-020-20347-1

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