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INFORME. El fraude de la miel mezclada con jarabe de azúcar

 


Su trabajo de los apicultores siempre ha sido duro. Pero ahora ganarse la vida es aún más difícil y las abejas corren un riesgo real, no por los pesticidas o la deforestación, sino por un colapso catastrófico en el precio mayorista de la miel. Los agricultores culpan a China de su difícil situación económica. Allí, la miel barata y el jarabe de azúcar se producen a escala industrial y son mezclados por estafadores. Los apicultores creen que esta miel adulterada es responsable de saturar el mercado, derrumbar los precios mundiales y engañar a millones de clientes.

“La mayor parte de la miel importada de China a Europa se mezcla con almíbar”, dice Etienne Bruneau, presidente del grupo de trabajo sobre miel de la organización agrícola europea Copa-Cogeca. "En China, te dicen que si quieres miel es un precio y si quieres un precio más barato puedes tener almíbar".

En el Reino Unido, los apicultores también se ven presionados por la miel de oferta que sale de las líneas de producción en China. "Incluso para los granjeros de abejas a gran escala, el tamaño de la operación debería estar fuera de escala para poder competir en precio por el producto que venden como miel", dice Martin Pope, quien dirige Beeza Ltd, que produce productos de miel y cera de colmenares alrededor de Kingsbridge en South Devon.

Apicultores en México están comenzando a contraatacar, haciendo campaña internacional para investigar y exponer a los estafadores de miel, y el riesgo inminente para la biodiversidad de las colmenas abandonadas y la disminución de las poblaciones de abejas. Su federación de productores de miel ha ayudado a financiar pruebas de miel de supermercado en el Reino Unido, uno de los mayores importadores de miel china del mundo.

Las pruebas han indicado una adulteración generalizada, pero también han puesto al descubierto las herramientas limitadas y a menudo poco fiables disponibles para detectar y controlar el fraude de la miel. Los científicos y reguladores de todo el mundo están desarrollando ahora una prueba con una vasta base de datos de muestras de miel que esperan conducirá al enjuiciamiento de los estafadores de miel y llevará a la industria ilícita a un final difícil.

José Eduardo Moo Pat con sus abejas. Hace cinco años, a Moo Pat le pagaron 47 pesos (€ 1,50) por kilogramo por su miel orgánica. El precio ahora se ha desplomado a solo 35 pesos el kilogramo. Fuente: Virginia Pech Tuk

La apicultura es una de las formas más antiguas de agricultura, con evidencia arqueológica que sugiere que los humanos han estado recolectando miel de abejas durante casi 9.000 años. Una investigación publicada en Nature en noviembre de 2015 encontró rastros de cera de abejas en piezas de vajilla neolítica desenterradas en Europa, Oriente Medio y África del Norte.

En la actualidad, hay más de 90 millones de colmenas gestionadas en todo el mundo que producen alrededor de 1,9 millones de toneladas de miel por valor de más de 5 mil millones de euros al año. La industria proporciona un enorme beneficio ambiental porque tres de cada cuatro cultivos dependen en cierta medida de la polinización de las abejas y otros insectos para obtener rendimiento y calidad.

La apicultura requiere mucha mano de obra, por lo que la miel es cara, y eso la convierte en un objetivo tentador para la adulteración con sustitutos baratos. El fraude más común es la dilución de miel genuina con jarabe de azúcar, típicamente fabricado a partir de arroz, maíz o remolacha azucarera.

China es el mayor productor mundial de miel, representa aproximadamente una cuarta parte de la producción mundial, pero su ascenso al dominio y sus bajos precios se han visto con sospecha durante mucho tiempo. En la provincia oriental de Zhejiang, donde se concentra gran parte de la industria apícola del país, las plantas industriales fabrican arroz y jarabe de maíz baratos para mezclar con miel. Alibaba, el gigante chino online, incluso anuncia "jarabe de fructosa para miel" industrial por tan solo un euro el kilogramo.

Los apicultores advierten que el flujo de miel adulterada que sale de China es tan grande que está distorsionando el mercado. En noviembre de 2020, el Copa-Cogeca advirtió que los medios de vida de muchos apicultores europeos estaban en peligro después de una de las peores cosechas en décadas, causada en parte por las inundaciones en Europa Central y Oriental. En Hungría, la producción de miel de acacia fue solo el diez por ciento de la cosecha normal.

Tal caída en la producción debería hacer subir los precios. Pero la industria apícola europea dice que los precios continuaron cayendo debido al aumento de las importaciones de miel presuntamente fraudulenta de China. Quieren acciones urgentes para combatir la miel falsa, con un mejor etiquetado y técnicas de prueba mejoradas.

Algunas cifras de la industria de la miel afirman que las acusaciones de fraude son exageradas o infundadas y están alimentadas por el resentimiento por el bajo costo de producción en China. Pero las pruebas realizadas por los reguladores han indicado una adulteración generalizada. En 2015, el servicio científico interno de la Comisión Europea, el Centro Común de Investigación, analizó 893 muestras de miel de minoristas y descubrió que se sospechaba que 127 (14%) "contenían jarabes de azúcar añadidos".

En 2018, la Agencia Canadiense de Inspección de Alimentos descubrió en un programa de vigilancia específico que 52 de 240 muestras (21,7 por ciento) eran "insatisfactorias" debido a la presencia detectada de azúcares añadidos. Las muestras seleccionadas se tomaron de una variedad de importadores, procesadores y minoristas en función de la inteligencia de riesgos, patrones comerciales inusuales y un historial de incumplimiento. Dondequiera que miren las autoridades, parece que se está produciendo un fraude en los lineales de nuestros supermercados.

kosolovsky | Shutterstock


POR QUÉ NO SE PONE REMEDIO

Si tantos laboratorios, científicos y reguladores de alto nivel están de acuerdo en que la miel está siendo adulterada a escala mundial, ¿por qué raramente hay enjuiciamientos? La respuesta radica en parte en la ciencia, en parte en el fracaso de los reguladores para comprender y coordinar esa ciencia, pero también en la naturaleza de la miel misma.

La miel no es solo una sustancia consistente. En cambio, es una mezcla compleja de azúcares que varían según la región de donde proviene, las flores de donde proviene y el momento de la cosecha. Diseñar una prueba que pueda funcionar en una variedad de mieles y seleccionar las adulteradas es un desafío científico serio.

Históricamente, los reguladores se han basado en la única prueba aceptada internacionalmente, técnicamente conocida como AOAC 998.12, pero generalmente llamada prueba de azúcar C4. Esto aprovecha el hecho de que las moléculas de azúcar producidas por las plantas tropicales, como la caña de azúcar y el maíz, tienen cuatro átomos de carbono (C4), mientras que el néctar y la proteína del polen recolectados por las abejas generalmente provienen de plantas cuyos azúcares tienen tres átomos de carbono (C3).

La prueba usa esta diferencia para ver si se han agregado azúcares C4 a la miel. Sin embargo, los estafadores conocen desde hace mucho tiempo esta prueba y saben cómo superarla. Simplemente encontraron otras fuentes de jarabe barato, como el arroz o la remolacha azucarera, cuyas moléculas de azúcar se parecen a las de la miel, lo que socava la prueba.

Los científicos han luchado con otros enfoques, incluida la cromatografía líquida / espectrometría de masas de relación isotópica (lc / irms) que puede detectar azúcares C3 del arroz y la remolacha azucarera. Pero los laboratorios advierten que los estafadores también han encontrado formas de evitar esta prueba, creando jarabes que imitan la composición de la miel. Los comerciantes chinos incluso anuncian en Alibaba que su jarabe para mezclar con miel pasará las pruebas de azúcar C4 / C3.

Hay otras pruebas, pero todas tienen sus limitaciones. Existen pruebas para enzimas como la beta-fructofuranosidasa, que se utilizan en procesos industriales para convertir la sacarosa en fructosa, pero la industria de la miel afirma que pueden producir falsos positivos porque no dan cuenta adecuadamente de las amplias variaciones en los perfiles de miel en todo el mundo.

Otra prueba detecta psicosa en la miel, un azúcar poco común que no se encuentra normalmente en la miel y es un marcador de adulteración del jarabe. Sin embargo, este azúcar se encuentra naturalmente en una cantidad muy pequeña de mieles, incluida la miel de castaño, y por lo tanto no es adecuado para procesar a los presuntos estafadores.



CÓMO DETECTAR EL ENGAÑO

El hecho de no ganar la carrera de armamentos tecnológicos significa que los reguladores generalmente no pueden procesar, a pesar de que muchos científicos creen que grandes cantidades de miel que se venden en las tiendas están adulteradas. Ninguna prueba existente para determinar la pureza de la miel se considera suficientemente sólida para demostrar un fraude. O al menos no hasta ahora.

La resonancia magnética nuclear (RMN) es la tecnología que podría cambiarlo todo. Funciona bañando muestras en un poderoso campo magnético, lo que hace que los átomos "vibren". Las frecuencias de resonancia de los núcleos de los átomos se convierten luego en picos o espectros en un gráfico, generando una "firma" magnética única para cada muestra.

En el caso de la miel, la técnica se utiliza para comparar el perfil molecular de una muestra de 'miel' con la base de datos RMN de mieles genuinas para establecer su autenticidad. La RMN puede identificar todos los azúcares, proteínas y otras moléculas presentes, incluidas aquellas que nunca deberían estar en ninguna miel natural pura.

Los apicultores esperan que la RMN sea un salvavidas tecnológico. A finales de 2018, el Honey Authenticity Project en México encargó una batería de pruebas en mieles de supermercados británicos, incluidas las pruebas de RMN. Fueron realizados por FoodQS, un laboratorio respetado con sede en Langenzenn, Alemania.

Diez de los 11 productos, incluida la miel de marca propia de Tesco, el supermercado más grande del Reino Unido, no pasaron las pruebas de RMN debido a la sospecha de adulteración del azúcar. Ninguna de las 11 muestras pasó todas las pruebas de autenticidad.

En 2020, 13 mieles fueron sometidas a otra batería de pruebas. Nueve de los productos contenían psicosa, el azúcar poco común que normalmente no se encuentra en la miel. Diez de las 13 mieles dieron positivo por la presencia de enzimas, lo que indica que pueden estar "adulteradas con jarabe". Las 13 mieles fallaron en la prueba de RMN.

kosolovsky | Shutterstock


DISCREPANCIAS METODOLÓGICAS

Arturo Carrillo, un activista medioambiental afincado en México y coordinador del Honey Authenticity Project dice que el mercado del Reino Unido está lleno de miel falsa “Ha habido un fracaso en el Reino Unido para combatir este fraude. Usan pruebas obsoletas para los productos y, por supuesto, están pasando. No existe una prueba única que garantice la autenticidad de la miel, pero cuando se aplica una batería de pruebas, sí se puede determinar con mayor precisión qué miel es falsa ".

El proyecto presentó quejas a las autoridades locales de todo el Reino Unido en 2019 después de la primera ronda de pruebas, incluido el Richmond Council en Londres, que encargó sus propias pruebas a la miel Pure Set Honey de la propia marca Tesco, que se vende a £ 1.35 por un frasco de 454 g.

Según el ayuntamiento, las pruebas realizadas por su analista público “revelaron que la miel contenía jarabe de azúcar”. Dijo que Tesco y la Unidad Nacional de Delitos Alimentarios, parte de la Agencia de Normas Alimentarias (FSA) del Reino Unido, fueron alertados sobre el informe del analista público.

Carrillo esperaba que las pruebas desencadenarían una investigación regulatoria de amplio alcance sobre la sospecha de adulteración de la miel de los supermercados y expondrían el escándalo mundial que amenaza a los apicultores. Nunca sucedió.

Tesco dice que retiró temporalmente su producto de los estantes como medida de precaución, pero ahora cree que su miel era "100% pura" y se puede "rastrear hasta el apicultor". La FSA también se negó a actuar, diciendo que la RMN y otras pruebas de laboratorio avanzadas aún no son adecuadas para fines de cumplimiento. Dice que revisó toda la evidencia disponible de la miel de Tesco, incluidas las pruebas durante la producción y extensos registros de trazabilidad, y decidió que no se requerían más acciones.

"La RMN es una técnica maravillosa, pero es tan buena como sus bases de datos", dice Chris Elliott, profesor de Seguridad Alimentaria en la Universidad Queen's de Belfast y fundador del Instituto para la Seguridad Alimentaria Global, quien dirigió una investigación gubernamental sobre un escándalo alimentario de 2013 en el que la carne de caballo se hacía pasar por ternera. Él cree que "el lavado de miel es uno de los mayores comercios de alimentos del mundo", pero considera que las bases de datos actuales no son lo suficientemente extensas ni han demostrado ser adecuadas para su propósito.

Los laboratorios comerciales de todo el mundo están recopilando bases de datos de RMN para la miel. Una empresa estadounidense, Bruker, ha creado una base de datos que contiene los perfiles de RMN de aproximadamente 1.800 tipos diferentes de miel, incluidas muestras chinas, para usar con su máquina de RMN FoodScreener. Fue utilizado por FoodQS para sus pruebas con miel de supermercado en el Reino Unido.

¿El problema? Bruker y otros laboratorios comerciales insisten en que sus bases de datos son confidenciales, lo que significa que no pueden ser auditadas de forma independiente, y ningún tribunal aceptaría una base de datos secreta como base para condenar a alguien por un delito. Los principales importadores de miel de Gran Bretaña van aún más lejos, diciendo que tal secreto socava todas las acusaciones de fraude de miel por parte de apicultores y científicos de alimentos.

“Los laboratorios han realizado sus propias pruebas para la miel que no están completamente validadas internacionalmente”, dice David Hoyland, asesor técnico de la Asociación Británica de Importadores y Empacadores de Miel. "Realizan pruebas contra una base de datos secreta y luego emiten una opinión basada en esa base de datos". Dice que los laboratorios que utilizan diferentes bases de datos incluso estaban produciendo resultados diferentes. En resumen, Hoyland y la asociación a la que asesora no consideran que exista un problema significativo con el fraude de la miel en la miel vendida en Gran Bretaña.

Análisis químico de miel fraudulenta


UNA BASE DE DATOS ÚNICA Y PÚBLICA

Pero están aumentando los pedidos de estándares de miel más rigurosos. En noviembre de 2019, el Departamento de Medio Ambiente, Alimentación y Asuntos Rurales del Reino Unido organizó una conferencia sobre el fraude de la miel en la que los delegados pidieron la "validación y el escrutinio externos" de las bases de datos de miel de RMN. El año anterior, una Mesa Redonda Técnica de la Comisión Europea sobre Autenticación de Miel concluyó que "las características químicas y biológicas de las mieles genuinas (incluidas las mezclas), los productos de alimentación de abejas y los productos de prácticas inapropiadas deben generarse y almacenarse en una única base de datos disponible públicamente".

Ese trabajo podría haber comenzado a estas alturas, pero la pandemia Covid-19 ha intervenido, como en muchas otras áreas, dejando a los científicos de alimentos frustrados por su incapacidad para abordar lo que consideran uno de los fraudes alimentarios más grandes del mundo.

James Gawenis, químico jefe de Sweetwater Science Laboratories, con sede en Glasgow, Missouri, Estados Unidos, analiza alrededor de 50 muestras de miel cada semana para detectar adulteración, genera perfiles de RMN y los compara con la base de datos de Bruker. Sus resultados, dice, muestran evidencia generalizada de adulteración, lo suficiente como para sugerir que la industria de la miel y los reguladores en el Reino Unido están "delirando", como él dijo, si no consideran que hay un problema con el fraude de la miel de las importaciones chinas. 

Gawenis dice que entiende que las diversas bases de datos que se están compilando tienen valor comercial, pero cree que podrían abrirse fácilmente para que las partes interesadas clave las auditen e inspeccionen sin que se vean socavadas. “Los contenidos básicos de la base de datos deberían estar disponibles. En un caso penal, debe enfrentarse a su acusador. Bueno, el acusador es la base de datos. ¿Cómo puedes enfrentarte a algo que no tienes permitido ver? " dice él.

“Todos están de acuerdo en que la tecnología funciona, pero las agencias gubernamentales y la industria están discutiendo sobre las bases de datos. Cuanto más discutimos sobre esto y nos señalamos con el dedo, más defraudan al público y los estafadores siguen ganando más dinero y obteniendo más poder ".

El apicultor también quiere mejores pruebas y rastreo. Las pruebas deben mejorarse para las importaciones. Además, la acreditación de la miel debe garantizarse mediante un método como blockchain que rastrea la miel desde la colmena hasta el consumidor. La OMC debe dar un paso al frente para lidiar con esto. Cuanto más los apicultores dejen de trabajar con sus abejas, más deforestación habrá. Si no hay apicultores es más fácil que ocurran cambios en el uso de la tierra. 

Los agricultores se esfuerzan por comprender por qué la comunidad internacional está fracasando tanto en detener el comercio de miel fraudulenta. Es como si estuviéramos en una carrera contra la miel falsa en un camino lleno de piedras. Aparentemente, la apicultura ecológica tradicional tiene todo por perder.

Fuente: Wired

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