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ESPACIO. El rover Perseverance de la NASA a solo 20 días del aterrizaje en Marte

 

Esta ilustración muestra algunos de los principales hitos que atravesará el rover Perseverance de la NASA durante su descenso de siete minutos a la superficie marciana el 18 de febrero de 2021. Fuente: NASA / JPL-Caltech

La misión del rover Perseverance Mars 2020 de la NASA está a solo 20 días de aterrizar en la superficie de Marte. A la nave espacial le quedan alrededor de 23,9 millones de millas (38,4 millones de kilómetros) en su viaje de 292,5 millones de millas (470,8 millones de kilómetros) y actualmente está cerrando esa distancia a 1,6 millas por segundo (2,5 kilómetros por segundo). Una vez en la cima de la atmósfera del Planeta Rojo, aguardan siete minutos de descenso llenos de acción, con temperaturas equivalentes a la superficie del Sol, un inflado de paracaídas supersónico y el primer aterrizaje guiado autónomo en Marte.

Solo entonces el rover, el geólogo robótico de seis ruedas más grande, pesado, limpio y sofisticado jamás lanzado al espacio, podrá buscar en el cráter Jezero signos de vida antigua y recolectar muestras que eventualmente serán devueltas a la Tierra.

Esta ilustración muestra los eventos que ocurren en los minutos finales del viaje de casi siete meses que realiza el rover Perseverance de la NASA a Marte. Cientos de eventos críticos deben ejecutarse perfecta y exactamente a tiempo para que el rover aterrice de manera segura en Marte el 18 de febrero de 2021. Fuente: NASA / JPL-Caltech

"La NASA ha estado explorando Marte desde que el Mariner 4 realizó un sobrevuelo en julio de 1965, con dos sobrevuelos más, siete orbitadores exitosos y ocho módulos de aterrizaje desde entonces", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en la sede de la agencia en Washington. 

La Perseverance, que se construyó a partir del conocimiento colectivo obtenido de tales viajes pioneros, tiene la oportunidad no solo de expandir nuestro conocimiento del Planeta Rojo, sino de investigar una de las preguntas más importantes y emocionantes de la humanidad sobre el origen de la vida tanto en la Tierra y también en otros planetas.

Compuesto por varias imágenes alineadas con precisión de la cámara de contexto en el Mars Reconnaissance Orbiter, este mosaico anotado representa una posible ruta que el rover Perseverance Mars 2020 podría tomar a través del cráter Jezero mientras investiga varios entornos antiguos que alguna vez pudieron haber sido habitables. Fuente: NASA / JPL-Caltech

El cráter Jezero es el lugar perfecto para buscar signos de vida microbiana antigua. Hace miles de millones de años, la cuenca ahora completamente seca de 28 millas de ancho (45 kilómetros de ancho) albergaba el delta de un río en formación activa y un lago lleno de agua. La roca y el regolito (roca rota y polvo) que el sistema de almacenamiento de muestras de Perseverance recoja en Jezero, podría ayudar a responder preguntas fundamentales sobre la existencia de vida más allá de la Tierra. 

Dos futuras misiones actualmente en fase de planificación por la NASA, en colaboración con la ESA (Agencia Espacial Europea), trabajarán juntas para traer las muestras de regreso a la Tierra, donde serán sometidas a un análisis en profundidad por parte de científicos de todo el mundo utilizando equipos demasiado grandes y complejos para enviarlos, hoy por hoy, al Planeta Rojo.

“Los sofisticados instrumentos científicos de Perseverance no solo ayudarán en la búsqueda de vida microbiana fosilizada, sino que también expandirán nuestro conocimiento de la geología marciana y su pasado, presente y futuro”, dijo Ken Farley, científico del proyecto para Marte 2020, de Caltech en Pasadena. California. “Nuestro equipo científico ha estado ocupado planificando la mejor manera de trabajar con lo que anticipamos será una fuente de información de vanguardia. Ese es el tipo de 'problema' que estamos esperando ".

 


Probando la tecnología del futuro

Si bien la mayoría de los siete instrumentos científicos de Perseverance están orientados a aprender más sobre la geología y astrobiología del planeta, la misión también incluye tecnologías más enfocadas en la exploración futura de Marte. MOXIE (Experimento de utilización de recursos in situ de oxígeno en Marte), un dispositivo del tamaño de una batería de automóvil en el chasis del rover, está diseñado para demostrar que es posible convertir el dióxido de carbono marciano en oxígeno. Las aplicaciones futuras de la tecnología podrían producir las grandes cantidades de oxígeno que se necesitarían como componente del combustible del cohete del que dependerían los astronautas para regresar a la Tierra y, por supuesto, el oxígeno también podría usarse para respirar.

El sistema de navegación relativa al terreno ayuda al vehículo a evitar peligros. El conjunto de sensores MEDLI2 (Instrumentación de entrada, descenso y aterrizaje a Marte 2) recopila datos durante el viaje a través de la atmósfera marciana. Juntos, los sistemas ayudarán a los ingenieros a diseñar futuras misiones humanas que puedan aterrizar de forma más segura y con mayores cargas útiles en otros mundos.

Otra demostración de tecnología, el helicóptero Ingenuity Mars , se adjunta al vientre del rover. Entre 30 y 90 días después de la misión del rover, Ingenuity se desplegará para intentar la primera prueba de vuelo experimental en otro planeta. Si ese vuelo inicial tiene éxito, Ingenuity volará hasta cuatro veces más. Los datos adquiridos durante estas pruebas ayudarán a la próxima generación de helicópteros de Marte a proporcionar una dimensión aérea a la exploración de Marte.

Preparándose para el planeta rojo

Al igual que las personas de todo el mundo, los miembros del equipo de Mars 2020 han tenido que realizar modificaciones significativas en su enfoque de trabajo durante la pandemia de COVID-19 . Si bien la mayoría de los miembros del equipo han realizado su trabajo a través del teletrabajo, algunas tareas han requerido una presencia en persona en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que construyó el rover para la agencia y está administrando la misión. 

Queda menos de un mes de espacio interplanetario oscuro e implacable antes del aterrizaje. NASA Television y el sitio web de la agencia ofrecerán cobertura en vivo del evento desde el JPL a partir de las 11:15 am PST (2:15 pm EST).

Más sobre la misión

Un objetivo clave de la misión de Perseverance en Marte es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos.

Las misiones posteriores, actualmente bajo consideración por la NASA en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarían naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Mars 2020 es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Encargada de devolver astronautas a la Luna para el 2024, la NASA establecerá una presencia humana sostenida en la Luna y sus alrededores para el 2028 a través de los planes de exploración lunar Artemisa de la NASA.

JPL, que es administrado por la NASA por Caltech en Pasadena, California, construyó y administra las operaciones del rover Perseverance.

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