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ENIGMAS. ¿El "Último Edén?" La primera cultura humana duró 20.000 años más de lo que se pensaba

 

Artefacto recién encontrado en Laminia, Senegal. Fuente: Eleanor Scerri

Hace unos 11 mil años, el más lejano oeste de África albergó las últimas poblaciones para preservar las tradiciones de fabricación de herramientas establecidas por primera vez por los primeros miembros de nuestra especie.

El trabajo de campo dirigido por la Dra. Eleanor Scerri, jefa del Grupo de Investigación de la Evolución Panafricana en el Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana en Alemania y el Dr. Khady Niang de la Universidad de Cheikh Anta Diop en Senegal, han documentado el más reciente registro de la Edad de Piedra Media. 

Un repertorio de piedra tallada y  herramientas resultantes, incluye formas distintivas de producir escamas afiladas mediante la preparación cuidadosa de nódulos de roca, algunos de los cuales a veces fueron moldeados en forma de herramientas conocidas como 'raspadores' y 'puntas'. Los hallazgos de la Edad de Piedra Media ocurren con mayor frecuencia en el registro africano entre hace unos 300 mil y 30 mil años, después de lo cual desaparecen en gran medida.

Durante mucho tiempo se pensó que estos tipos de herramientas fueron reemplazados después de hace 30 mil años por un juego de herramientas miniaturizado radicalmente diferente, más adecuado para estrategias de subsistencia diversificadas y patrones de movilidad en África. En un artículo publicado en  Scientific Reports, Scerri y sus colegas muestran que grupos de cazadores-recolectores en lo que hoy es Senegal continuaron usando tecnologías de la Edad de Piedra Media asociadas con la prehistoria más temprana de nuestra especie hasta hace 11 mil años. Esto contrasta con la visión historiada (por los datos recopilados) de que las principales fases culturales prehistóricas de la humanidad ocurrieron en una secuencia ordenada y universal.

Líticas de Laminia (AD) y Saxomununya (EH). (A) escamas sin retocar; (B) escama retocada bifacialmente; (C) Núcleo de Levallois que evidencia una fractura escalonada; (D) escama / raspador con retoque lateral; (E, F) núcleos de Levallois; (G) punto foliado bifacial; (H) foliado bifacial. Fuente: Jacopo Cerasoni (CC-BY-4.0)

¿El 'Último Edén'?

África occidental es una verdadera frontera para los estudios de la evolución humana; no sabemos casi nada sobre lo que sucedió aquí en la prehistoria profunda. Casi todo lo que se conoce sobre los orígenes humanos se suele extrapolar de descubrimientos en pequeñas partes del este y sur de África.

Para corregir esta brecha en los datos, Scerri y Niang elaboraron un programa de investigación para explorar diferentes regiones de Senegal. El programa abarca desde los bordes del desierto de Senegal hasta sus bosques y a lo largo de diferentes tramos de sus principales sistemas fluviales: Senegal y Gambia, donde encontraron múltiples sitios de la Edad de Piedra Media, todos con fechas sorprendentemente recientes.

“Estos descubrimientos demuestran la importancia de investigar todo el continente africano, si realmente queremos tener una idea del profundo pasado humano”, dice el Dr. Khady Niang. “Antes de nuestro trabajo, la historia del resto de África sugirió que mucho antes de hace 11 mil años, los últimos rastros de la Edad de Piedra Media, y las formas de vida que refleja, se habían ido”.

No es sencillo explicar por qué esta región de África occidental fue el hogar de una persistencia tan tardía de la cultura de la Edad de Piedra Media.

Búsqueda de litos en equipo a lo largo del río Gambia, Senegal. Fuente: Eleanor Scerri

Al norte, la región se encuentra con el desierto del Sahara. Al este, están las selvas tropicales de África Central, que a menudo estaban aisladas de las selvas tropicales de África Occidental durante períodos de sequía y fragmentación. Incluso los sistemas fluviales de África occidental forman un grupo autónomo y aislado.

También es posible que esta región de África se haya visto menos afectada por los extremos de los ciclos repetidos de cambio climático. Si este fuera el caso, el aislamiento relativo y la estabilidad del hábitat simplemente podrían haber resultado en una menor necesidad de implantar cambios radicales en la subsistencia, como se refleja en el uso exitoso de estos conjuntos de herramientas tradicionales.

De lo único que podemos estar seguros es de que esta persistencia no se trata simplemente de una falta de capacidad para invertir en el desarrollo de nuevas tecnologías. Estas personas eran inteligentes, sabían cómo seleccionar buena piedra para la fabricación de sus herramientas y explotar el paisaje en el que vivían.


 

Ubicaciones del sitio y detalles cronológicos. Mapas que ilustran la ubicación de Laminia y Saxomununya en relación con la topografía y los principales sistemas fluviales de Senegal (arriba a la izquierda; SRTM DEM 63 ), su posición dentro de África (arriba a la derecha; Imagen: NASA), y con respecto a otras claves fechadas en África Occidental. Sitios MSA y LSA, enfatizando la asociación de los sitios MSA con las sabanas de Sudán y los primeros sitios LSA con ecologías de bosques tropicales (centro yy 64 ). (Abajo) La cronología de MSA (azul) y LSA (rojo) con las edades de Laminia y Saxomununya resaltadas en azul claro, contra tres conjuntos de datos de Marine Core que indican un cambio direccional sustancial en la humedad (izquierda; 48 ) y patrones de vegetación (centro ( 49 ); derecha ( 50)) en la transición MSA-LSA.

Un mosaico ecológico, biológico y cultural

Los resultados concuerdan con una visión más amplia y emergente de que durante la mayor parte de la prehistoria profunda de la humanidad, las poblaciones estuvieron relativamente aisladas unas de otras, viviendo en grupos subdivididos en diferentes regiones.

Acompañando a este sorprendente hallazgo está el hecho de que en África Occidental, el principal cambio cultural hacia juegos de herramientas más miniaturizados también ocurre extremadamente tarde en comparación con el resto del continente. Durante un tiempo relativamente corto, las poblaciones que usaban la Edad de Piedra Media vivieron junto a otras que usaban los kits de herramientas miniaturizados desarrollados más recientemente, conocidos como la 'Edad de Piedra Posterior'.

Esto coincide con los estudios genéticos que sugieren que los africanos que vivieron en los últimos diez mil años vivieron en poblaciones muy subdivididas. Aún no sabemos el por qué, pero aparte de la distancia física, puede darse el caso de que también existieran algunos límites culturales. Quizás las poblaciones que utilizan estas diferentes culturas materiales también vivían en nichos ecológicos ligeramente diferentes.

Hace unos 15 mil años, hubo un aumento importante de la humedad y el crecimiento de los bosques en África central y occidental, que quizás unió diferentes áreas y proporcionó corredores para la dispersión. Esto pudo haber marcado el final definitivo del primer y más antiguo repertorio cultural de la humanidad e inició un nuevo período de mezcla genética y cultural.

“Estos hallazgos no se ajustan a un modelo unilineal simple de cambio cultural hacia la 'modernidad'”, explica Scerri. “Grupos de cazadores-recolectores arraigados en tradiciones tecnológicas radicalmente diferentes ocuparon regiones vecinas de África durante miles de años y, a veces, compartieron las mismas regiones. Por otro lado, las regiones aisladas durante mucho tiempo pueden haber sido reservorios importantes de diversidad cultural y genética ”, agrega. "Este puede haber sido un factor determinante en el éxito de nuestra especie".

Fuente: Continuity of the Middle Stone Age into the Holocene. Scientific Reports . DOI: 10.1038 / s41598-020-79418-4

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