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CIENCIA. Observan un fenómeno geológico que ensancha el Océano Atlántico

 


Un aumento de materia desde las profundidades de la corteza terrestre podría estar alejando los continentes de América del Norte y del Sur más lejos de Europa y África, según ha descubierto una nueva investigación.

Las placas adheridas a las Américas se están alejando de las adheridas a Europa y África en cuatro centímetros por año. Entre estos continentes se encuentra la Cordillera del Atlántico Medio, un sitio donde se forman nuevas placas y una línea divisoria entre las placas que se mueven hacia el oeste y las que se mueven hacia el este; debajo de esta cresta, el material se eleva para reemplazar el espacio dejado por las placas cuando se separan.

La sabiduría convencional es que este proceso normalmente es impulsado por fuerzas de gravedad distantes a medida que las partes más densas de las placas se hunden nuevamente en la Tierra. Sin embargo, la fuerza impulsora detrás de la separación de las placas atlánticas sigue siendo un misterio porque el océano Atlántico no está rodeado por placas densas que se hunden.

39 Sismómetros del fondo del océano se desplegaron en el fondo del océano a través de la Cordillera del Atlántico Medio como parte del experimento PI-LAB. Fuente: Universidad de Southampton

Ahora, un equipo de sismólogos, dirigido por la Universidad de Southampton, ha encontrado evidencia de un afloramiento en el manto, el material entre la corteza terrestre y su núcleo, desde profundidades de más de 600 kilómetros por debajo de la cordillera del Atlántico Medio, lo que podría estar empujando las placas desde abajo, lo que hace que los continentes se separen más.

Normalmente, se cree que las afloramientos debajo de las crestas se originan en profundidades mucho más someras de alrededor de 60 km.

Implementación de uno de los sensores remotos. Fuente: Universidad de Southampton

Los hallazgos, publicados en la revista Nature, brindan una mayor comprensión de la tectónica de placas que causa muchos  todo el mundo, incluidos terremotos, tsunamis y erupciones volcánicas. 
Los datos proporcionan la primera imagen a gran escala y de alta resolución del manto debajo de la Cordillera del Atlántico Medio.

Este es uno de los pocos experimentos de esta escala realizados en los océanos y permitió al equipo obtener imágenes de variaciones en la estructura del manto de la Tierra cerca de profundidades de 410 km y 660 km, profundidades que están asociadas con cambios abruptos en las fases minerales. La señal observada era indicativa de un surgimiento profundo, lento e inesperado del manto más profundo.

El experimento fue financiado por NERC (Natural Environment Research Council, Reino Unido) y ERC (European Research Council). 

Video explicativo que muestra el despliegue de sensores y explicación del fenómeno geológico. Fuente: Universidad de Southampton

El Dr. Harmon dijo: "Existe una distancia cada vez mayor entre América del Norte y Europa, y no está impulsada por diferencias políticas o filosóficas, ¡es causada por la convección del manto!"

Además de ayudar a los científicos a desarrollar mejores modelos y sistemas de alerta para desastres naturales, la tectónica de placas también tiene un impacto en el nivel del mar y, por lo tanto, afecta las estimaciones del cambio climático en escalas de tiempo geológico. En lugares como el Atlántico Medio, las fuerzas en la cresta juegan un papel importante papel en la separación de las placas recién formadas.

Más información: A thin mantle transition zone beneath the equatorial Mid-Atlantic Ridge, Nature (2021). DOI: 10.1038/s41586-020-03139-x , www.nature.com/articles/s41586-020-03139-x

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