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HISTORIA. Zheng He, el gran explorador chino del siglo XV

 

Estatua de Zheng He en Malacca

El almirante y explorador Zheng He (también conocido como Cheng Ho, c. 1371-1433 CE) fue un explorador eunuco musulmán chino que fue enviado por el emperador de la dinastía Ming Yongle (r. 1403-1424 CE) en siete misiones diplomáticas para aumentar el comercio y asegurar el tributo de los extranjeros. potestades. Entre 1405 y 1433 d.C., Zheng He comandó enormes flotas cargadas con bienes comerciales y obsequios de alto valor a lugares tan remotos como Ormuz en el Golfo Pérsico y Mogadiscio en África Oriental

Siguiendo rutas marítimas establecidas, pero a menudo siendo el primer chino en llegar a muchos de sus destinos, Zheng He es ampliamente considerado como el mayor explorador chino de la historia. Es posible que sus viajes no hayan traído mucho éxito en términos de nuevo comercio o tributo duradero a la corte imperial, pero el conocimiento, las ideas y los bienes exóticos que trajo a casa, desde joyas hasta jirafas, crearon un interés en países extranjeros y una realización de su riqueza que contribuyó al papel cada vez mayor de China en el comercio mundial en los siglos posteriores. Incluso si su estela no fue seguida de inmediato, Zheng He le había mostrado el camino.


El tributo, por lo general mucho menos valioso que los bienes que entregaban los emperadores, siempre había sido una insignia de aprobación para los chinos, indicativo de que su emperador era de hecho el Hijo del Cielo y el gobernante más poderoso de la tierra.

 

Patrocinador de Zheng He, el emperador Ming Yongle (Zhu Di), representado en una ilustración del siglo XX, trasladó su capital a Beijing y construyó la Ciudad Prohibida, sede del poder imperial.


Quién era Zheng He

Yongle enviaría muchas misiones diplomáticas a través de rutas terrestres a lugares como Samarcanda y el Tíbet, pero el hombre seleccionado para liderar las incursiones marítimas más importantes del emperador en la diplomacia extranjera fue Zheng He. Nacido en una familia de campesinos musulmanes en la provincia de Yunnan en el sur de China c. 1371 d.C., su nombre familiar era Ma Ho. El futuro explorador tendría una infancia difícil, pero ciertamente tenía el gusanillo de los viajes en las venas, ya que su padre había hecho el Hajj o peregrinaje a La Meca. Viviendo en una región de China que entonces estaba controlada por los mongoles, Ma Ho fue capturado por las fuerzas Ming a la edad de diez años. En el trato típico de los capturados en la guerra y destinado a ser esclavos o sirvientes, Ma Ho fue castrado. Luego fue reclutado en el ejército comandado por un príncipe Ming, nada menos que el futuro emperador Yongle. Los talentos de Ma Ho lo vieron progresar en las filas, siendo seleccionado como el eunuco principal y convirtiéndose en un apoyo importante para el reclamo de Yongle por el trono. Cuando Yongle ganó una guerra civil de tres años y se convirtió en emperador en 1403 EC, a Ma Ho se le dio el nuevo nombre de Zeng He (también conocido como Cheng Ho).   

Ma Ho demostró ser un sirviente excepcional del príncipe Zhu Di. Se convirtió en experto en las artes de la guerra y la diplomacia y se desempeñó como oficial del príncipe. Zhu Di rebautizó a Ma Ho como Cheng Ho porque el caballo del eunuco murió en una batalla fuera de un lugar llamado Zhenglunba. (Cheng Ho también es Zheng He en la transliteración Pinyin más reciente del chino, pero todavía se le llama más comúnmente Cheng Ho). Cheng Ho también era conocido como San Bao, que significa "tres joyas".


Esta versión del "Mapa Kangnido" es una copia en 1470 de un original producido en Corea poco antes del primer viaje de Zheng He en 1405. Muestra el alcance de la información geográfica recopilada por los cartógrafos de la corte china durante el 1300.


India y Sri Lanka

En 1405 d.C., Zheng He era almirante de la flota imperial, y el emperador lo seleccionó para dirigir una flota a través del Océano Índico para explorar las posibilidades de nuevos estados tributarios y llevarlos a la esfera de influencia china. La enorme flota de 317 barcos había estado en construcción desde 1403 EC e incluía 62 baochuan , entonces los barcos más grandes del mundo. Estos juncos chinos, también conocidos como 'barcos del tesoro', tenían quizás hasta 55 metros (180 pies) de largo y 8,5 metros (28 pies) de ancho (aunque las dimensiones exactas se disputan entre los historiadores). Los juncos que Zheng tenía en su flota no habrían sido significativamente diferentes de los descritos a continuación por el famoso viajero musulmán de Tánger Ibn Battuta (1304 - c. 1368 EC):


Los barcos grandes tienen desde doce hasta tres velas hechas de cañas de bambú trenzadas como esteras. Un barco lleva una dotación de mil hombres ... El barco tiene cuatro cubiertas y contiene habitaciones, camarotes y salones para comerciantes. (citado en Brinkley, 170)

 

Los barcos del tesoro eran los barcos más grandes de la flota de Zheng He. Una descripción de ellos aparece en la novela de aventuras de Luo Maodeng, The Three-Treasure Eunuch's Travels to the Western Ocean (1597). El autor escribe que los barcos tenían nueve mástiles y medían 140 metros de largo y 55 metros de ancho. Es difícil creer que los barcos hubieran sido tan grandes. Las autoridades de las expediciones marítimas de Zheng He creen que los barcos probablemente tenían cinco o seis mástiles y medían de 75 a 90 metros de largo.


Muchas de las embarcaciones, construidas en los astilleros de Nanjing, estaban equipadas con innovaciones como compartimentos estancos, timones de popa, brújulas magnéticas y cartas y mapas de papel. Los barcos estaban llenos de agua dulce, suministros de alimentos y artículos de lujo chinos destinados a atraer a los gobernantes extranjeros para que mostraran su aprecio por la obvia riqueza y el poder de la dinastía Ming enviando a China sus propias riquezas en tributo. Los productos enviados incluían seda , té, pergaminos pintados, objetos de oro y plata , textiles, productos tallados y manufacturados y porcelana fina de Ming. También había espacio para una gran cantidad de personal: las estimaciones oscilan entre 20.000 y 32.000 miembros de la expedición en el primer viaje. Estos incluían diplomáticos, oficiales médicos, astrólogos, tripulaciones de barcos y personal militar que, junto con cañones, bombas y cohetes, aseguraron que la expedición pudiera defenderse hábilmente dondequiera que se aventurara. 


Entre 1405 y 1433, la China Ming, bajo el gobierno de Zhu Di , envió enormes armadas de barcos al Océano Índico comandados por el almirante eunuco Zheng He. El buque insignia y otros depósitos de tesoros más grandes eclipsaban a los barcos europeos de ese siglo; incluso  el buque insignia de Cristóbal Colón, el " Santa María ", tenía entre 1/4 y 1/5 del tamaño de Zheng He. Modelos a escala de un barco de Zheng He comparado con la carabela que Colón llevó a América. Lars Plougmann / CC BY-SA 2.0 / Flickr


Los primeros tres viajes de Zheng He (1404, 1408 y 1409 EC) siguieron rutas comerciales más establecidas. Viajó por el sudeste asiático, navegando por la costa de Vietnam, deteniéndose en Sumatra y Java y luego a través del archipiélago malayo y el estrecho de Malaca, cruzando el Océano Índico oriental para llegar a India y Sri Lanka.


Una pintura al óleo del siglo XIX de un barco tradicional chino, utilizado para viajes comerciales por el océano desde la época medieval. (Museo Marítimo Nacional, Greenwich, Londres)


Dondequiera que desembarcaba, Zheng He encabezaba una delegación ante el gobernante local, a quien presenta mensajes de buena voluntad y las intenciones pacíficas de China hacia ellos. Luego presentaba una gran cantidad de obsequios e invitaba al gobernante a que viniera en persona o enviara un embajador a la corte del emperador Yongle. Muchos gobernantes aceptaron la oferta de inmediato y los delegados fueron alojados en los barcos de Zheng He para ser finalmente llevados a China en el viaje de regreso. Algunos gobernantes no fueron tan entusiastas, por supuesto, en particular Alagakkonara, el rey de Sri Lanka, que resultó menos que dar la bienvenida a estos extraños visitantes y trató de saquear los barcos de Zheng He. Sin inmutarse, Zheng He secuestró al rey y lo llevó en persona de regreso a la corte imperial china, donde más tarde fue liberado después de prometer pagar tributos regulares, lo cual hizo.


Con el telón de fondo de los poderosos barcos del tesoro bajo su mando, Zheng He está vestido de blanco con la moderna pintura al óleo de Hongnian Zhang del héroe naval más grande de China. Los dos principales bienes comercializados durante sus siete grandes viajes (1405-1433) fueron la seda y la porcelana. HONGNIAN ZHANG


También hubo aventuras secundarias además de asegurar nuevos lazos diplomáticos. El viaje de regreso de la primera expedición, por ejemplo, vio a Zheng He capturar al pirata Ch'en Tsu-i, que había causado estragos en el estrecho de Malaca y más allá, una hazaña que mejoró enormemente la reputación del almirante en el sudeste asiático. El segundo viaje a su regreso en 1408 EC resolvió con éxito una disputa local en Java. Estas y otras acciones solo fortalecieron la opinión de que China era la principal potencia de la región y su mayor fuente de estabilidad.  

A su regreso a la China de la dinastía Ming, Zheng He y toda su fuerza de oficiales y marineros recibieron recompensas monetarias del Emperador Yongle. El emperador estaba muy complacido con el tributo que trajeron los emisarios extranjeros y con el creciente prestigio de China en la cuenca oriental del Océano Índico.

 

Un modelo de una de las flotas utilizadas por el marinero y explorador Almirante Zheng He (1371-1433 d.C.) que realizó siete viajes desde China a India , Arabia y África Oriental bajo los auspicios del emperador Yongle de la dinastía Ming entre 1404 y 1433 d.C. (Museo Cultural Cheng Ho, ciudad de Melaka, Melaka, Malasia)


La flota utilizaba la brújula, inventada en China en el siglo XI, para la navegación. Se quemaban varillas graduadas de incienso para medir el tiempo. Un día equivalía a 10 "relojes" de 2,4 horas cada uno. Los navegantes chinos determinan la latitud mediante el seguimiento de la estrella polar (Polaris) en el hemisferio norte o la cruz del sur en el hemisferio sur. Los barcos de la Flota del Tesoro se comunicaron entre sí mediante el uso de banderas, linternas, campanas, palomas mensajeras, gongs y estandartes.


Golfo Pérsico y África

El cuarto viaje de Zheng He en 1413 EC lo vio navegar a la India nuevamente, una vez más avanzando alrededor del extremo sur del subcontinente y visitando nuevamente Cochin y Calicut en la costa oeste. Esta vez también encontró tiempo para detenerse en las Islas Maldivas, antes de cruzar el Mar Arábigo y llegar a Ormuz en el Golfo Pérsico. Navegando por la costa de Arabia , luego se dirigió a Adén y remontó el Mar Rojo hasta Jeddah, desde donde un grupo viajó a La Meca. Un informe afirma que 19 gobernantes extranjeros enviaron tributos y misiones diplomáticas al emperador como consecuencia de este cuarto viaje.

Los viajes cinco, seis y siete (1417, 1421 y 1431 d.C.) llegaron incluso más lejos, aterrizando en Mogadiscio, Malindi y Mombasa, todos en la costa de África Oriental. Zheng He es el primer chino certificado en visitar la costa swahili . El gobernante de Mogadiscio respondió y envió una embajada a Yongle, e incluso la lejana Zanzíbar fue alcanzada por la flota de Zheng He.

De África, Zheng He trajo animales exóticos como leones, leopardos, camellos, avestruces, rinocerontes, cebras y jirafas. Estos animales causaron asombro en China, donde la jirafa, por ejemplo, se consideraba evidencia viviente del qilin , una especie de unicornio chino que representaba la buena suerte. Hay un pergamino de seda pintado de la época que muestra una jirafa entregada al emperador por el rey Saif Al-Din Hamzah Shah de Bengala. Además de animales, Zheng He también trajo gemas, especias, medicinas y telas de algodón fino, así como conocimiento de extraños pueblos y costumbres extranjeras.


Una seda de desplazamiento pintura por Shen Du representa una jirafa dada en homenaje por el rey Saif Al-Din Shah Hamzah de Bengala al emperador Yongle (r. 1403-1424 dC) de China, 's de la dinastía Ming. El tributo fue uno de los muchos recogidos por el almirante Zheng He durante sus siete viajes de descubrimiento realizados entre 1405 y 1433 d.C.  Pintura anónima del siglo XV. (Museo de Arte de Filadelfia)


EL FINAL DE LAS EXPLORACIONES

Los viajes de Zheng He terminaron abruptamente en 1433 bajo el mando del emperador Xuande. Los historiadores han especulado durante mucho tiempo sobre por qué los Ming habrían abandonado el poder naval que China había nutrido desde Song. Los problemas ciertamente no eran económicos: China estaba recaudando enormes ingresos fiscales, y los viajes probablemente costaban una fracción de esos ingresos

La victoria de Ming sobre los mongoles hizo que el enfoque del imperio se desplazara de los puertos del sur para hacer frente a las tensiones en el norte. Los viajes también fueron vistos con sospecha por la clase burocrática muy poderosa, que se preocupaba por la influencia de los militares. Este miedo había surgido antes: en 1424, entre el sexto y el séptimo viajes, el programa de la expedición se suspendió brevemente, y Zheng He fue designado temporalmente defensor de la co-capital Nanjing, donde supervisó la construcción de la famosa Pagoda Bao'en , construida con ladrillos de porcelana.

Zheng He, como muchos grandes exploradores antes y después, murió en medio de una expedición, su séptimo viaje. El gran almirante murió en Calicut en 1433 EC, y su cuerpo fue devuelto a China para ser enterrado en Nanjing. Zheng He había realizado una increíble serie de viajes, como relata esta inscripción en una tableta que erigió en 1432 EC en Fujian, China:

Hemos atravesado más de cien mil li (27.000 millas náuticas) de inmensos espacios acuáticos y hemos contemplado en el océano enormes olas como montañas que se elevan hasta el cielo, y hemos puesto los ojos en regiones bárbaras lejanas ocultas en una transparencia azul de vapores de luz, mientras nuestras velas, altivamente desplegadas como nubes día y noche, continuaban su curso (tan rápido como) una estrella, atravesando esas olas salvajes como si estuviéramos pisando una vía pública ... (citado en von Sivers, 406)

 

Un mapa que muestra la ruta y los destinos de los siete viajes de Zheng He entre 1405 y 1433 EC, actuando como embajador y explorador de la dinastía china Ming (1368 a 1644 EC).


La tripulación de la flota del tesoro

¿Por qué Zheng He necesitaba tantos barcos enormes? Una razón, por supuesto, fue "conmoción y asombro". La vista de estos enormes barcos que aparecen en el horizonte uno por uno debe haber sido realmente increíble para la gente a lo largo del borde del Océano Índico y habría aumentado enormemente el prestigio de la China Ming.

La otra razón fue que Zheng He viajó con un estimado de 27.000 a 28.000 marineros, infantes de marina, traductores y otros miembros de la tripulación. Junto con sus caballos, arroz, agua potable y bienes comerciales, ese número de personas requería una asombrosa cantidad de espacio a bordo del barco. Además, tuvieron que hacer espacio para los emisarios, bienes tributos y animales salvajes que regresaban a China.

Es probable que un destacamento de una de las flotas de Cheng Ho navegara hacia el norte de Australia durante uno de los siete viajes basados ​​en los artefactos chinos encontrados, así como en la historia oral de los aborígenes.


Un modelo del marinero y explorador Almirante Zheng He (1371-1433 EC) que realizó siete viajes desde China a India , Arabia y África Oriental bajo los auspicios del Emperador Yongle de la dinastía Ming entre 1404 y 1433 EC. (Museo Marítimo de Quanzhou)


Legado de la Flota del Tesoro

No habría más grandes expediciones marítimas cuando los chinos cerraran la puerta al mundo exterior y volvieran a su política exterior aislacionista de antaño. El sucesor de Yongle, Xuande (r. 1426-36 d. C.) había apoyado inicialmente los viajes continuos de Zheng, pero finalmente puso fin a las costosas expediciones. El emperador llegó incluso a prohibir la construcción de cualquier barco transoceánico y prohibir que los que existían se utilizaran para viajes más allá de las aguas costeras chinas. El regreso al aislacionismo puede haberse debido a la creciente amenaza de los mongoles y al enorme gasto de reconstruir partes de la Gran Muralla China. 

Probablemente requirió algunos recortes en otros lugares. En cualquier caso, el objetivo original de los viajes, asegurar el tributo extranjero, fue en gran parte infructuoso fuera del sudeste asiático. Los gastos de las expediciones y las mercancías que transportaban no coincidían con el valor de los tributos que recibían a cambio. En pocas palabras, muchos estados extranjeros, aunque interesados ​​en las posibilidades comerciales, no estaban del todo de acuerdo en que China, el autodenominado Reino Medio, era el centro del mundo; una visión confirmada por la apertura del Nuevo Mundo a fines del mismo siglo en que Zheng He había comenzado sus viajes.   

Enfrentados a la amenaza de los mongoles en su frontera noroeste y la enorme pérdida financiera de las expediciones, los académicos y funcionarios de Ming deploraron los extravagantes viajes de la Flota del Tesoro. Los emperadores y eruditos posteriores buscaron borrar la memoria de estas grandes expediciones de la historia china.

Sin embargo, los monumentos y artefactos chinos esparcidos por todo el borde del Océano Índico, hasta la costa de Kenia, proporcionan evidencia sólida del paso de Zheng He. Además, los registros chinos de varios de los viajes permanecen en los escritos de compañeros de barco como Ma Huan, Gong Zhen y Fei Xin. Gracias a estas huellas, los historiadores y el público en general aún pueden reflexionar sobre los asombrosos relatos de estas aventuras que tuvieron lugar antes de la llegada de Colón a América.

Después de los siete viajes de Zheng He, los europeos comenzaron a avanzar hacia China. En 1488 Bartolomeu Dias rodeó el Cabo de Buena Esperanza de África, en 1498 Vasco da Gama llegó a la ciudad comercial favorita de China de Calicut, y en 1521 Fernando de Magallanes finalmente llegó a Asia navegando hacia el oeste. La superioridad de China en el Océano Índico no tuvo rival hasta el siglo XVI, cuando los portugueses llegaron y establecieron sus colonias a lo largo del borde del Océano Índico.

 

Para saber más:

- Bennet Peterson, B. "LOS VIAJES MING DE CHENG HO (ZHENG HE), 1371-1433". El gran círculo , vol. 16, núm. 1 (1994), págs. 43-51.

- Daniels, PS National Geographic Almanac of World History. National Geographic, 2006.

- Dawson, RS La experiencia china. Libros de Orion: Phoenix Press, 2019.

- Dillon, M. China. Routledge, 1998.

- Ebrey, PB Asia oriental premoderna. Cengage Learning, 2013.

- Rossabi, M. Una historia de China. Wiley-Blackwell, 2013.

- Wade, G. "EL ZHENG QUE VIAJA: UNA REVALUACIÓN". Revista de la rama malaya de la Royal Asiatic Society , vol. 78, núm. 1 (288) (2005), págs. 37-58.

- von Sivers, P. Patrones de la historia mundial. Prensa de la Universidad de Oxford, 2017.

- Mote, Frederick W. "Imperial China 900-1800." Harvard University Press, 2003.

- Yamashita, Michael S., and Gianni Guadalupi. "Zheng He: Tracing the Epic Voyages of China's Greatest Explorer." White Star Publishers, 2006.

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