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NATURALEZA. El misterioso origen del "Ojo del Sáhara"

 

Los astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional capturaron esta imagen de un enorme cráter en África el 22 de noviembre de 2014. Esta es la Estructura Richat en el noroeste de Mauritania, también conocida como el "Ojo del Sahara". NASA



El Ojo Azul del Sahara , también conocido como Estructura Richat o Guelb er Richat, es una formación geológica en el Desierto del Sahara que se asemeja a una enorme diana. La formación se extiende a lo largo de una región de 40 kilómetros de ancho del desierto en la nación de Mauritania. 

Durante siglos, solo unas pocas tribus nómadas locales conocían la formación. Fue fotografiado por primera vez en la década de 1960 por los astronautas de las misiones Géminis, que lo utilizaron como un punto de referencia para seguir el progreso de sus secuencias de aterrizaje. Más tarde, el satélite Landsat tomó imágenes adicionales y proporcionó información sobre el tamaño, la altura y la extensión de la formación.

Los geólogos originalmente creyeron que el Ojo del Sáhara era un cráter de impacto, creado cuando un objeto del espacio se estrelló contra la superficie. Sin embargo, estudios prolongados de las rocas dentro de la estructura muestran que sus orígenes están completamente basados ​​en la Tierra.


iss059e013137 (5 de marzo de 2019) --- Desde una altitud de 255 millas, un miembro de la tripulación de la Expedición 59 fotografió la Estructura Richat, o el "Ojo del Sahara", en el noroeste de Mauritania. Se cree que la característica geológica circular es causada por una cúpula levantada (los geólogos la clasificarían como un anticlinal abovedado) que ha sido erosionada para exponer las capas de roca originalmente planas.

Una maravilla geológica única

Los geólogos han concluido que el Ojo del Sahara es una cúpula geológica. La formación contiene rocas que tienen al menos 100 millones de años; algunos se remontan a mucho antes de la aparición de la vida en la Tierra. Estas rocas incluyen depósitos ígneos (volcánicos)  así como capas sedimentarias que se forman cuando el viento empuja capas de polvo y depósitos de agua, arena y barro. Hoy en día, los geólogos pueden encontrar varios tipos de rocas ígneas en el área del ojo, como kimberlita, carbonatitas, basaltos negros (similares a los que se pueden ver en la Isla Grande de Hawaii) y riolitas.

Hace millones de años, la actividad volcánica de las profundidades de la superficie de la Tierra levantó todo el paisaje alrededor del Ojo. Estas regiones no eran desiertos, como lo son hoy. En cambio, probablemente eran mucho más templados, con abundante agua corriente. Las rocas de arenisca en capas se depositaron por los vientos que soplaron y en el fondo de lagos y ríos durante el clima templado. El flujo volcánico subterráneo finalmente empujó hacia arriba las capas superpuestas de arenisca y otras rocas. Después de que el vulcanismo se calmó, la erosión del viento y el agua comenzó a corroer las capas abovedadas de roca. La región comenzó a asentarse y colapsar sobre sí misma, creando la característica de "ojo" aproximadamente circular.


La imagen del  Ojo del Sahara  es un mosaico de cuatro  escenas Landsat 8 diferentes  que muestran la característica geológica en falso color. Mediante la combinación de longitudes de onda (bandas) visibles e infrarrojas, los científicos pueden mejorar la visibilidad de las diversas capas de roca en contraste con la arena circundante (de amarillo a blanco). Fuente:  Centro de Observación y Ciencia de Recursos Terrestres (EROS) del USGS 


Rastros de Pangea

Las rocas antiguas dentro del Ojo del Sahara han proporcionado a los investigadores información sobre sus orígenes. La formación más temprana del Ojo comenzó cuando el supercontinente Pangea  comenzó a separarse. Cuando Pangea se disolvió, las aguas del Océano Atlántico comenzaron a fluir hacia la región. 

Mientras Pangea se separaba lentamente, el magma de las profundidades de la superficie comenzó a salir del manto de la Tierra, que formó una cúpula rocosa en forma de círculo rodeada por capas de arenisca. A medida que la erosión hizo mella en las rocas ígneas y areniscas, y cuando la cúpula se hundió, se dejaron crestas circulares que le dieron a la Estructura de Richat su forma circular hundida. Hoy, el ojo está algo hundido por debajo del nivel de los paisajes circundantes. 


Una reconstrucción topográfica del Ojo del Sahara basada en datos SRTM y utilizando Landsat Image (NASA)



Visitar el ojo

El Sáhara Occidental ya no tiene las condiciones templadas que existían durante la formación del Ojo. Sin embargo, es posible visitar el desierto seco y arenoso que el Ojo del Sahara llama hogar, pero no es un viaje lujoso. Los viajeros primero deben obtener acceso a una visa mauritana y encontrar un patrocinador local.

Una vez admitidos, se recomienda a los turistas que hagan arreglos de viaje locales. Algunos empresarios ofrecen paseos en avión o viajes en globo aerostático sobre el Ojo, lo que brinda a los visitantes una vista de pájaro. El Ojo está ubicado cerca de la ciudad de Oudane, que está a un paseo en auto de la estructura, e incluso hay un hotel dentro del Ojo. 


Estructura Richat, Mauritania, imagen de satélite de color verdadero. La Estructura de Richat es un geológico formación en el país africano de Mauritania. Aunque se asemeja a un cráter de impacto, la Estructura Richat se formó cuando una cúpula volcánica se endureció y se erosionó gradualmente, dejando al descubierto las capas de roca parecidas a cebollas. Esta imagen fue tomada con datos LANDSAT.

Una vista de los restos de la mezquita original en la ciudad vieja de Ouadane, Mauritania. La calle de los 40 sabios conduce entre la antigua mezquita que tiene 200 años (Getty Images)


El futuro del ojo

El Ojo del Sahara atrae tanto a turistas como a geólogos, que acuden en masa al Ojo para estudiar la característica geológica única en persona. Sin embargo, debido a que el Ojo está ubicado en una región del desierto escasamente habitada con muy poca agua o lluvia, no está bajo mucha amenaza por parte de los humanos.

Eso deja el Ojo abierto a los caprichos de la naturaleza. Los efectos continuos de la erosión amenazan el paisaje, al igual que lo hacen en otros lugares del planeta. Los vientos del desierto pueden traer más dunas a la región, particularmente porque el cambio climático provoca una mayor desertificación en el área. Es muy posible que, en un futuro lejano, el Ojo del Sahara se inunde de arena y polvo. Los futuros viajeros pueden encontrar solo un desierto azotado por el viento que sepulta una de las características geológicas más sorprendentes del planeta.


Mapa de aproximación al Ojo del Sáhara por tierra (generalmente en Land-rover)


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