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COVID-19. ¿Podría el delirio debido al COVID provocar demencia?

 

Ilustración de Fatinha Ramos

Los médicos que tratan a personas hospitalizadas con COVID-19 informan que un gran número experimenta delirio y que la afección afecta de manera desproporcionada a los adultos mayores. Un estudio de abril de 2020 en Estrasburgo, Francia, encontró que el 65% de las personas que estaban gravemente enfermas con coronavirus tenían confusión aguda, un síntoma de delirio.

El 55% de las 2.000 personas que rastrearon y que fueron tratadas por COVID-19 en unidades de cuidados intensivos (UCI) en todo el mundo habían desarrollado delirio.

Frente a un 30% esperado de delirio en condiciones normales, los pacientes que han experimentado COVID-19 desarrollan delirio en más de un 50% de los casos. Fuente: https://www.bmj.com/content/350/bmj.h2538

El delirio es tan común en COVID-19 que algunos investigadores han propuesto convertir la afección en uno de los criterios de diagnóstico de la enfermedad. En la última década, estudios a largo plazo han revelado que un solo episodio de delirio puede aumentar el riesgo de desarrollar demencia años después 3 y acelerar las tasas de deterioro cognitivo en quienes ya padecen la afección 4 . Lo contrario también es cierto: tener demencia aumenta la probabilidad de que alguien desarrolle delirio 3 . El delirio ocurre fácilmente cuando el cerebro no puede compensar una situación estresante.

Pero los vínculos entre el delirio y la demencia han sido difíciles de desentrañar: los investigadores deben seguir a los pacientes durante años para obtener resultados. El aumento de personas con delirio producido por la pandemia ha centrado la atención en la enfermedad y ha brindado a los científicos una oportunidad única de seguir a los pacientes y determinar si el delirio podría afectar la cognición a largo plazo y de qué manera. Los investigadores han lanzado varios estudios para explorar los impactos neurocognitivos a largo plazo del COVID-19, incluida la demencia.

Las visitas de familiares son una fuente de consuelo para las personas con delirio, un síntoma común de COVID-19, pero muchos hospitales tienen políticas estrictas de no visitas. Fuente: Morteza Nikoubazl / NurPhoto / Getty

Los estudios más formales han reforzado el vínculo, en diversos grados. Investigaciones sobre un grupo de 560 personas de 70 años o más, que se habían sometido a cirugía, desarrollaron  deterioro cognitivo durante los siguientes 36 meses tres veces más rápido en los que tenían COVID-19 que en los que no tenían la afección 6 . Un metanálisis de 2020 de 23 estudios mostró que el delirio durante una estadía en el hospital se asoció con 2,3 veces más probabilidades de desarrollar demencia 7 . Y el trabajo 8 de un equipo de científicos brasileños mostró que, en un grupo de 309 personas con una edad promedio de 78 años, el 32% de los que desarrollaron delirio en el hospital progresaron a tener demencia, en comparación con solo el 16% de los que no lo hicieron.

Personas que experimentan delirio durante la hospitalización.

Los científicos aún no están de acuerdo si el vínculo entre el delirio y la demencia es fuerte solo en aquellos que de todos modos habrían desarrollado demencia, o si el delirio aumenta el riesgo de deterioro cognitivo incluso en individuos que no están predispuestos a ello. Tampoco pueden decir con precisión de qué se trata el delirio que podría provocar demencia. Si los investigadores pudieran identificar estas conexiones, entonces tal vez podrían evitar que el delirio se convierta en demencia.

Costes del tratamiento del delirio en EE.UU. en comparación con otras patologías. Fuente: DL Leslie et al. Mermelada. Geriatr. Soc . 59 , S241 a S243 (2011)

En los Estados Unidos ya se está realizando un estudio que rastrea a las personas que han sido tratadas en el hospital por COVID-19, muchas de las cuales desarrollaron delirio durante su estancia. Este estudio medirá la función cognitiva y psiquiátrica en las personas que participan en un ensayo para evaluar la seguridad y eficacia de la hidroxicloroquina para tratar el coronavirus. Está previsto un estudio internacional para medir la prevalencia del delirio en personas con COVID-19 en UCI, así como para identificar factores que predicen resultados a largo plazo. 

Un estudio independiente en Alemania y el Reino Unido también está rastreando los resultados neurocognitivos en personas con COVID-19 para determinar cómo el delirio afecta la función cerebral meses después. Otro proyecto de investigación dirigido por un equipo de la Universidad de Vanderbilt está buscando una alternativa a los sedantes de uso común, como las benzodiazepinas, que se sabe que aumentan el delirio. Los investigadores están probando un sedante llamado dexmedetomidina para ver si es una opción más segura para las personas hospitalizadas con COVID-19.

El delirio ligado al COVID-19 puede ser un poco aterrador y también esclarecedor, tanto sobre cómo la enfermedad afecta el riesgo de demencia, como sobre qué otros factores de protección genética y de estilo de vida también pueden influir en el riesgo. Estamos aprendiendo rápido, pero todavía hay muchas cajas negras cuyo contenido se irá descifrando con el paso del tiempo.


Explora más: Cómo el COVID-19 puede dañar el cerebro

Fuente: Could COVID delirium bring on dementia? Nature. https://www.nature.com/articles/d41586-020-03360-8


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