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COVID-19. El coronavirus acelera la transición a la digitalización de los trabajos

 


Durante décadas, la actitud de los sindicatos y sus defensores hacia una mayor automatización se pudo resumir en una palabra: no. Temían que cada vez que se introdujera una máquina en el flujo de trabajo, un trabajador perdiera un trabajo.

La pandemia de COVID-19 ha forzado un cambio pequeño pero significativo en ese cálculo. Debido a que el contacto humano propaga la enfermedad, algunas máquinas ahora se ven no exclusivamente como enemigas de los trabajadores sino también como protectoras. 

COVID-19 ha acelerado el uso de robots este año de una manera que nadie espera detener, incluso después de que el virus sea conquistado.

"Si me mantiene a dos metros de distancia del otro trabajador y tiene un robot en el medio, ahora es seguro", afirma Richard Freeman, profesor de economía en la Universidad de Harvard. “Y las empresas de robots están vendiendo eso como una solución y los sindicatos no van a decir: 'No, debería tener a los trabajadores parados uno al lado del otro para que se enfermen'. "

El resultado es la difusión de los detectores de peaje montados en el parabrisas, limpiadores automáticos de pisos en las fábricas, cortadoras de ensaladas en las tiendas de comestibles, mayordomos mecánicos en los hoteles y recibos electrónicos para las pavimentadoras de carreteras. Lo que queda menos claro es dónde trabajarán los hombres y mujeres que solían hacer algunos de esos trabajos.

El impacto de la tecnología en el empleo ha sido un tema de ansiedad y estudio durante generaciones con resultados mixtos. Los coches no mataron a los trenes, la televisión no acabó con la radio. Cuando los bancos instalaron cajeros automáticos, contrataron a más personas, no a menos, porque la variedad de sus servicios creció. Pero las máquinas han eliminado muchos puestos de trabajo y la ola actual no será una excepción, especialmente cuando se asocia con asegurar la una de las principales demandas y preocupaciones.

"Cuando salgamos de esta crisis y la mano de obra vuelva a ser barata, las empresas no necesariamente revertirán estos inventos", opina David Autor, economista del Instituto de Tecnología de Massachusetts, en un seminario web en septiembre del Banco de la Reserva Federal de Filadelfia. "Se trata de transiciones unidireccionales". Eso es lo que preocupa a los líderes sindicales.

"En la  , vemos que COVID-19 está acelerando la transformación hacia la digitalización", dijo Georg Leutert, quien dirige las industrias automotriz y aeroespacial en IndustriALL Global Union, con sede en Ginebra. Si bien la transición es inevitable, los trabajadores están nerviosos y necesitan ayuda para mejorar y volver a capacitarse.

Con los trabajadores de oficina en casa comunicándose a través de herramientas remotas, también se está sintiendo un efecto dominó: los conductores de autobuses, los propietarios de puestos de sándwiches y los conserjes están en problemas a medida que disminuyen sus trabajos, que está sustentado en el trabajo en la oficina. Los puestos de trabajo en apoyo administrativo, que incluye puestos en edificios de oficinas, han bajado alrededor de 700.000 desde el año pasado, según datos de noviembre de la Oficina de Estadísticas Laborales. Además, el mercado de valores, ya sesgado hacia , ha alejado a los inversores de las industrias intensivas en mano de obra durante la pandemia.

La nueva automatización también parece estar afectando a los trabajos minoristas. Hay 500.000 menos que en noviembre pasado, según el BLS. El transporte y el almacenamiento están aproximadamente 100.000 puestos de trabajo por debajo de los niveles del año anterior. Mientras tanto, las ventas minoristas están en su nivel más alto registrado, principalmente impulsadas por el comercio electrónico, que a menudo emplea más automatización que las tiendas físicas.

El Foro Económico Mundial informó en octubre que el 43% de las empresas encuestadas reducirán su fuerza laboral debido a la integración de tecnología, mientras que el 34% planea expandir su fuerza laboral por la misma razón. 

Para el 2025, el tiempo dedicado a las tareas actuales en el trabajo por parte de humanos y máquinas será igual. Si bien algunos trabajadores altamente calificados serán reentrenados, muchos trabajadores poco calificados no lo harán, lo que agravará la desigualdad.

Algunas empresas se están preparando para más pandemias, lo que significa más automatización y menos empleados. "Después de esta pandemia, aparecerá la próxima", dijo Peter Hochholdinger, vicepresidente de fabricación de Lucid Motors, una startup de vehículos eléctricos respaldada por el Fondo de Inversión Pública de Arabia Saudita"Tenemos que poner más esfuerzo en la automatización del montaje general".

En minería, los proveedores suecos Hexagon y Epiroc dicen que el interés en la automatización ha aumentado repentinamente. El presidente ejecutivo de Caterpillar Inc., Jim Umpleby, dijo recientemente que los equipos más antiguos probablemente serán reemplazados por más camiones digitales y que las tecnologías autónomas reducirán la proximidad entre los trabajadores. Juan Cariamo, presidente de CNP, un grupo público-privado que ayuda a probar tecnologías mineras en Chile, dijo que el virus está acelerando los cambios a largo plazo al obligar a las empresas a reubicar a los empleados fuera del sitio.

La pandemia ha impuesto un sentido de urgencia. Los proyectos que ya estaban en trámite se están acelerando.

La recesión es un momento común para invertir en automatización porque pedir prestado es más barato y las empresas que recortan empleos, incluso si se deben a la automatización, pueden atribuir las reducciones a la economía y evitar la publicidad negativa, dijo Ethan Pollack, director de políticas de The Aspen Institute Future of Work Iniciativa. La pandemia solo se suma a los motivos, dijo.

Actualmente, Chile, Estados Unidos y México son los que menos gastan en políticas activas del mercado laboral, que tienen como objetivo mejorar la preparación laboral y expandir el empleo, entre todos los países que pertenecen a la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos. No es probable que eso cambie rápidamente porque los problemas de salud son lo primero.

Las leyes fiscales también favorecen la automatización. El impuesto estadounidense sobre el capital, que incluye robots y maquinaria, es de alrededor del 5%, mientras que el impuesto sobre el trabajo es de alrededor del 25%, según un estudio de economistas del MIT.

Cuantas más personas sin trabajo, mayor es el riesgo de malestar social. Muchas de estas personas son hombres en edad madura que prácticamente no tienen nada que hacer y la política social aleja el dinero de esa cohorte en general. Los responsables de la formulación de políticas están "subestimando el problema político y el problema social que va a surgir cuando entremos en un mundo en el que simplemente no hay suficiente trabajo para todos.

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