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MUNDO ANIMAL. La importancia ecológica de las Almejas Gigantes

 


El espécimen más grande conocido de almeja gigante tenía más de 1.3 m de ancho y pesaba aproximadamente 250 kg. La gran mayoría de la masa de una almeja gigante está en su caparazón, y las partes blandas representan solo aproximadamente el 10% del peso. Como la mayoría de los corales, algunas anémonas y otros organismos de los arrecifes, las almejas gigantes utilizan una combinación de métodos para obtener alimento. 

El manto colorido refleja la luz inútil para la fotosíntesis (verde y amarilla) y dispersa la luz útil (roja y azul) hacia adelante y lateralmente en el tejido profundo. Las almejas gigantes tienen una capa exterior opaca, así como una bisagra de caparazón ponderada que les ayuda a apuntar sus labios hacia la luz del sol. Sus células iridiscentes, llamadas iridocitos, desempeñan una función óptica.


El más grande de todos los moluscos, la almeja gigante prefiere las aguas cálidas alrededor de la Gran Barrera de Coral de Australia.


La mayor parte de su energía se deriva de las algas simbióticas que viven dentro de sus células, lo que les proporciona a las almejas el exceso de energía que producen a través de la fotosíntesis (el uso de la luz solar para convertir el dióxido de carbono en alimento / energía). A cambio, las algas tienen un lugar seguro para vivir y reciben los nutrientes necesarios para realizar la fotosíntesis. Las almejas gigantes proporcionan esos nutrientes al filtrar la alimentación de pequeñas presas del agua sobre la superficie del arrecife, que succionan a través de su cuerpo.

Las almejas gigantes filtran el agua a través de su cuerpo, capturando microorganismos con los que se alimentan. Ayudan a mantener las aguas limpias de patógenos (bacterias y virus).

Las almejas gigantes se reproducen mediante fertilización externa, donde los óvulos y los espermatozoides se liberan en la columna de agua al mismo tiempo. Sin embargo, las almejas gigantes están cementadas a la superficie del arrecife, por lo que solo pueden reproducirse con otros individuos cercanos. Por tanto, los individuos de esta especie son hermafroditas simultáneos. 


El efecto fotoprotector permite que las calmas gigantes vivan en aguas tropicales muy poco profundas donde hay suficiente luz para la fotosíntesis, pero también niveles de radiación ultravioleta potencialmente dañinos. 


Producen tanto óvulos como esperma. No pueden autofertilizarse (es decir, el esperma de un individuo no puede fertilizar sus propios óvulos), pero esta estrategia de historia de vida asegura que los individuos cercanos siempre puedan reproducirse entre sí.

La almeja gigante tiene un nombre apropiado, ya que es la almeja más grande y el bivalvo más grande (almeja, ostra o mejillón) del mundo. Esta especie vive en arrecifes de coral  en el Triángulo de Coral y áreas circundantes. Utiliza una combinación de estrategias de alimentación y puede ser grande y de colores muy brillantes.

Aunque el cuerpo blando solo representa aproximadamente el 10% del peso corporal de las almejas gigantes, es una proteína casi pura y saludable, y esta especie ha sido cazada durante al menos varios siglos. Desafortunadamente, esta caza ha puesto a la especie en riesgo y los conservacionistas ahora la consideran vulnerable a la extinción. Las recientes operaciones de acuicultura a gran escala han reducido la presión sobre las poblaciones silvestres al tiempo que han permitido el uso continuo por parte de los humanos de esta fuente vital de proteínas (particularmente en islas remotas en los océanos Pacífico e Índico). 

Las células reflectantes de color azul brillante de una almeja gigante pueden reflejar la luz solar para las algas que viven dentro de su caparazón.


La almeja gigante solo tiene una oportunidad de encontrar un buen hogar. Una vez que se adhiere a un lugar en un arrecife, permanece allí por el resto de su vida.

Esta especie también es una de las favoritas en acuarios públicos y privados. La mayoría de los individuos que se exhiben actualmente probablemente fueron criados en cautiverio en lugar de recolectados en la naturaleza. El músculo aductor de la almeja gigante en realidad se considera un manjar, y la sobreexplotación de la especie para alimento, conchas y el comercio de acuarios la ha colocado en la lista de especies "vulnerables”.

Tridacna squamosa cultivada que se trasplantó a los arrecifes de las islas Sisters en Singapur. Este proyecto de repoblación fue dirigido por científicos marinos de NUS. Fuente: Neo Mei Lin


CAPACIDAD DE ABSORCIÓN DE UREA

Las almejas gigantes viven en arrecifes de aguas pobres en nutrientes de la región del Indo-Pacífico y dependen de las zooxantelas simbióticas para obtener nutrientes. Las zooxantelas son algas fotosintéticas y se comportan como pequeños organismos parecidos a plantas que viven en los tejidos de muchos animales, como las almejas gigantes y algunos corales. Las zooxantelas proporcionan nutrientes a las almejas gigantes a cambio del alojamiento que se les da. Como las zooxantelas son deficientes en nitrógeno , la almeja huésped tiene que absorber nitrógeno exógeno del agua de mar circundante y suministrárselo para producir nutrientes. En el agua de mar, el nitrógeno inorgánico disuelto está disponible en forma de amonio, nitrito y nitrato, mientras que el nitrógeno orgánico disuelto está disponible como urea y aminoácidos.

La almeja gigante estriada, Tridacna squamosa, también puede obtener nitrógeno al absorber urea de su entorno.

La degradación de la urea absorbida y la utilización del amoníaco y el dióxido de carbono resultantes solo son factibles mediante la colaboración entre la almeja huésped y sus zooxantelas simbióticas, ya que esta última posee la enzima ureasa para la degradación de la urea.

Como los animales no pueden metabolizar la urea, es intrigante encontrar animales acuáticos que lo absorben de su entorno. Los resultados de diversas investigaciones, brindan información sobre cómo complementar las almejas gigantes con urea como nitrógeno orgánico para facilitar su crecimiento y desarrollo durante la acuicultura, lo que acelerará la resiembra de las almejas gigantes en los arrecifes de coral para compensar la disminución de su población.


Tridacna squamosa, conocida comúnmente como almeja gigante estriada, es una especie de almeja que se puede encontrar en el Pacífico Sur y el Océano Índico, cerca de los arrecifes de coral poco profundos. Fuente: Universidad Nacional de Singapur


VALOR ECOLÓGICO

Las almejas gigantes ( especies de Hippopus y Tridacna ) desempeñan diversas funciones ecológicas en los ecosistemas de arrecifes de coral. Las conchas de las almejas gigantes proporcionan un sustrato para la colonización por epibiontes, mientras que los organismos comensales y ectoparásitos viven dentro de las cavidades de su manto. Las almejas gigantes aumentan la heterogeneidad topográfica del arrecife, actúan como reservorios de zooxantelas ( Symbiodinium spp.), y también potencialmente contrarrestar la eutrofización mediante el filtrado del agua. 


La especie de almeja gigante más grande del mundo y el molusco más amenazado, según un estudio reciente dirigido por científicos marinos del NUS. Fuente: Neo Mei Lin


La conservación de los hábitats naturales ayuda al sostenimiento de la biodiversidad que protege a los humanos y otras especies animales de virus y otros patógenos: la "microbialización" de los arrecifes de coral.

Finalmente, densas poblaciones de almejas gigantes producen grandes cantidades de material de concha de carbonato de calcio que eventualmente se incorporan al marco del arrecife. Desafortunadamente, las almejas gigantes están bajo una gran presión por la sobrepesca y es probable que las extirpaciones sean perjudiciales para los arrecifes de coral. Una mayor comprensión de las numerosas contribuciones que proporcionan las almejas gigantes reforzará el argumento a favor de su conservación.




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