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CIENCIA. ¿El futuro de la agricultura está en el cultivo hidropónico en granjas subterráneas?

 

Diez pisos debajo de Londres, miles de plantas crecen.

En las profundidades de las calles de Londres, en un complejo de refugios antiaéreos abandonados desde la Segunda Guerra Mundial , algo está creciendo. Miles de brotes verdes brotaron de sus bandejas hidropónicas, extendiéndose hacia luces rosas brillantes que recubren los techos abovedados. Estas plantas, junto con decenas de miles de otros cultivos de ensaladas, se cultivan a partir de semillas sin tierra ni luz solar, en túneles transformados en una granja comercial de alta tecnología.

La granja se conoce como Growing Underground (GU) y está ubicada a 30 metros bajo la calle principal en Clapham, un suburbio del sur de Londres. Cada año, en 550 metros cuadrados de un antiguo refugio antiaéreo, más de 100 toneladas de brotes de guisantes, cebolletas de ajo, cilantro, brócoli, mostaza wasabi, rúcula, hinojo, mostaza roja, rábanos de tallo rosado, berros, brotes de girasol y hojas de ensalada son sembrados, cultivados y preparados para su envío.

El movimiento único de Londres hacia la relocalización de la agricultura para alimentar a su creciente población y reducir el impacto ambiental de la producción y el transporte de cultivos.

Los túneles constan de dos partes: un nivel superior más grande, donde se produce el cultivo y el procesamiento, y un nivel inferior más pequeño, que se muestra aquí, que se utiliza para el almacenamiento.

Estas granjas no son susceptibles a las incidencias climatológicas y los cultivos pueden protegerse de la contaminación de los alimentos y cultivarse sin herbicidas ni pesticidas. Los costos de transporte son mínimos, la recolección a menudo se automatiza y gran parte del agua utilizada para cultivar se puede reciclar.

El cilantro brota bajo las luces de crecimiento rosadas.

Las bandejas en primer plano contienen cultivos que están listos para la cosecha, mientras que los que están debajo de las luces todavía están creciendo.

La mayoría de los cultivos de GU son microhierbas; solo hay dos cultivos más grandes, brotes de guisantes y brotes de girasol. La mayoría de los productos de tamaño completo, como las zanahorias, podrían cultivarse aquí, pero tardan demasiado en crecer para que sean rentables. Sin embargo, más investigación sobre espectros de iluminación alternativos puede hacer que esto sea una posibilidad.

Los cultivos más grandes requieren un cambio en el equipo de cultivo, como la altura de las pilas y la intensidad de la luz. 

En su corta existencia, el equipo de Growing Underground ha ampliado su variedad y ha reducido el tiempo de respuesta de los cultivos. Eso se debe en gran parte a una serie de innovaciones tecnológicas que optimizan las condiciones.

Los brotes de guisantes se pueden cosechar hasta 60 veces al año. En exterior se obtienen tres o cuatro cosechas de esas en un año; en invernadero, alrededor de 30.

Para ayudar a que las plantas crezcan rápidamente, las luces correctas son clave. En su instalación se probaron siete LED diferentes durante su I + D y descubrieron que el sistema que eligieron, los LED de espectro AP673L de Valoya, Finlandia, producía el mejor rendimiento y los mejores sabores.

Estos LED utilizan una relación de espectro rojo: rojo lejano (R: Fr) que se dirige a los fotorreceptores que absorben la luz roja y roja lejana en la hoja de la planta. La luz se asemeja a la luz solar en su nivel máximo, lo que retrasa la floración de las hierbas y permite que la planta concentre su energía en el rápido desarrollo de la biomasa.

El resultado es un producto compacto de sabor intenso que se cultiva en poco tiempo en condiciones que no solo se adaptan a la planta, sino que también satisfacen las necesidades de los cultivadores. Así, por ejemplo, el ciclo de cultivo de cilantro ha pasado de 21 a 14 días. Algunas plantas se pueden cosechar después de solo seis días en el túnel de crecimiento, lo que supera todo lo que una granja sobre el suelo puede lograr de manera constante durante todo el año. Jugaron con tonos más apagados que el rosa vivo que ahora ilumina el túnel en crecimiento, pero descubrieron que la reducción en la visibilidad significaba tener que levantar cada bandeja de la planta de su banco para hacer controles de calidad. Ralentizó el proceso y no mejoró el cultivo.

La coordinadora de operaciones y guía turístico de GU, revisa algunos de los cultivos.

La energía proviene de Good Energy, que solo utiliza fuentes renovables. Como es un sistema de cultivo de circuito cerrado, cualquier cosa que se agregue, nutrientes o fertilizantes, permanece dentro del circuito. Los únicos residuos agrícolas, la alfombra reciclada de sustrato que queda de la cosecha de las hierbas, se envían a un convertidor de residuos a energía en el sureste de Londres. La producción de cero emisiones de carbono ha sido el indicador clave de rendimiento desde el principio.

Además de la iluminación de alta tecnología, hay varias otras adaptaciones que permiten que las plantas en los túneles crezcan tan rápido. Comienza cuando se siembran las semillas, sin la ayuda de suelo convencional: los trabajadores colocan tapetes de cultivo rectangulares de cinco centímetros de espesor, llamados Growfelt y hechos de alfombras de piso pulpadas, en bandejas poco profundas. Las esteras se espolvorean con semillas a mano.

Las semillas de cebollino de ajo se siembran en la cama de semillas de alfombra reciclada.

Una vez sembradas, las bandejas de semillas se apilan en carros y se dejan en una sección oscura del mismo túnel para su propagación. Por un corto tiempo se sientan en completa oscuridad, cubiertos con plástico. Esto "engaña" a las semillas haciéndoles pensar que están debajo de la tierra. Aquí es donde comienza la germinación. Dentro de uno o dos días, aparecen los brotes de semillas. Al cuarto día, las bandejas se transfieren a estantes debajo de los bancos de LED en el túnel de cultivo.

El único ruido en esta larga cámara de color rosa flamenco es el zumbido de los ventiladores axiales que cuelgan del techo. Aunque los ventiladores ayudan a mantener la granja a una temperatura estable de alrededor de 15 °C, las plantas bajo el resplandor de los LED sienten un calor de hasta 25 °C.

Los cultivos se colocan estratégicamente para optimizar el crecimiento. Así, por ejemplo los rábanos prefieren estar justo al frente de la granja, donde hace más fresco. Un cultivo más robusto, el brote de guisantes, crece bien en cualquier lugar dentro de la granja.

A ambos lados del túnel hay bandejas llenas de hierbas en diferentes etapas de crecimiento. En cada bandeja un letrero escrito a mano identifica el tipo de cultivo, junto con una P fecha de propagación, una L para el día en que se puso debajo de las luces (cuando se transfirió a la finca desde la propagación), y B para el banco que se asigna la bandeja.

El brillo cálido proporciona "luz solar" durante 18 horas al día. La lluvia viene en forma de hidroponía. Un grifo llena cada bandeja de plantas con una mezcla de agua y nutrientes cinco veces al día. Las raíces de las bandejas crecen hacia abajo a través de la estera para absorber la mezcla y luego el agua se filtra a través de tanques debajo de los bancos. 

La granja subterránea de Londres usa un 70 por ciento menos de agua que la agricultura de campo convencional, afirma su responsable.

 

La cosecha de cebollino de ajo se cosecha y está lista para empaquetar.

La noche antes de la cosecha, los trabajadores colocan las plantas en carros en el medio de la granja, que tiene el mejor flujo de aire. Eso los seca durante la noche hasta el punto de ser empaquetados sin que se rompan.

Para cosechar, las hierbas frescas se cortan en rodajas de raíz, se sacuden de la estera que les servía de lecho de tierra y se colocan en un recipiente azul. A partir de ahí, la cosecha se pesa y se empaqueta en recipientes transparentes hechos de rPET (plástico reciclado) y se etiquetan con el logotipo y el contenido de GU.

Los cultivos aquí se pueden cosechar, empacar, entregar y servir en un plato, todo en cuatro horas. El tiempo reducido de tránsito significa que los productos GU tienen una vida útil más larga que los que se cultivan fuera de la capital. Como resultado, se venden en algunos de los principales minoristas y mayoristas de alimentos del Reino Unido.

A medida que GU crece, busca inspiración en granjas similares. En Corea del Sur, están surgiendo granjas subterráneas de hortalizas en las estaciones subterráneas del metro de Seúl, gracias a una puesta en marcha llamada Farm8, mientras que en Tokio, los túneles de servicios públicos abandonados construidos para dar servicio a una ciudad de rascacielos que nunca se materializó también se han convertido en granjas similares. 

En Hamburgo, Alemania, una granja vertical llamada & ever usa métodos similares a los de GU para cosechar cultivos de ensaladas usando solo 550 metros cuadrados de espacio de cultivo interior. Producir un rendimiento equivalente al aire libre requeriría 15.000 metros cuadrados de campo abierto.

Las ciudades cada vez más pobladas se están volviendo imaginativas cuando se trata de tierras agrícolas. Pero estas granjas no tienen que estar bajo tierra en absoluto. Puede ser en una fábrica abandonada o en un almacén en desuso en la superficie. El modelo es simplemente un espacio redundante. 

Fuente: https://www.popularmechanics.com/science/

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