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MUNDO ANIMAL. Después de 3.000 años, el Demonio de Tasmania regresa a Australia

 

La reintroducción de los demonios de Tasmania podría ayudar a frenar el impacto dañino de los gatos y zorros invasores en la vida silvestre nativa. (Imagen cortesía de Aussie Ark)


Los demonios de Tasmania ( Sarcophilus harrisii ), el marsupial carnívoro más grande del mundo, han desaparecido de la mayor parte del continente australiano y, hasta ahora, las únicas poblaciones silvestres que quedaban estaban en la isla de Tasmania. Los diablos del continente probablemente fueron superados por los dingos , los perros salvajes que se introdujeron en Australia hace al menos 3.500 años y que ahora se consideran una especie de plaga.
Sin embargo, una década de erradicación de los dingos ha ofrecido a los demonios de Tasmania una segunda oportunidad. Al eliminar los dingos y reintroducir demonios en Barrington Tops (un parque nacional protegido a unos200 kilómetros al norte de Sydney), los conservacionistas esperan no solo restablecer las prósperas poblaciones silvestres de los icónicos marsupiales, sino también ayudar a proteger otras especies nativas que están amenazadas por depredadores invasores, según un comunicado publicado el 5 de octubre por Conservación mundial de la vida silvestre (GWC).

Los demonios de Tasmania son el marsupial carnívoro más grande del mundo. (Imagen: © Foto cortesía de Aussie Ark)

Aussie Ark, una organización sin fines de lucro de vida silvestre en Australia, ha estado criando y estudiando demonios de Tasmania durante más de una década, con el objetivo de eventualmente reintroducirlos en la naturaleza una vez que las condiciones fueran sostenibles para su supervivencia, según el comunicado. Para el lanzamiento reciente, Aussie Ark se asoció con GWC y WildArk, otra organización sin fines de lucro de conservación de la vida silvestre; liberaron a 11 demonios de Tasmania el pasado 10 de septiembre.
Los demonios de Tasmania tienen el pelaje negro y son robustos, con hocicos romos y extremidades cortas, miden alrededor de 55 a 65 centímetros de largo y miden aproximadamente 30 cm de altura en el hombro, según el Museo Australiano . Los demonios en la isla de Tasmania estaban a salvo de los dingos, que nunca se establecieron allí. Pero los demonios de Tasmania enfrentan otra amenaza mortal: un cáncer altamente contagioso y fatal conocido como enfermedad tumoral facial del diablo (DFTD). Detectado por primera vez en la década de 1990, el cáncer ha acabado con alrededor del 90% de los demonios de Tasmania, dejando solo 25.000 en la naturaleza, según el comunicado de GWC.
La introducción de demonios en Australia podría disuadir a estos depredadores invasores o alterar sus hábitos de caza. En presencia de demonios, los gatos son menos capaces de cazar de noche, porque los demonios son nocturnos.
Los expertos en conservación de Tasmania trabajan para aislar a los demonios sanos de los enfermos y para generar poblaciones sanas. Pero hay oportunidades limitadas en la isla para reintroducir a los demonios sanos y mantenerlos separados de los demonios infectados, y todavía es imposible erradicar la enfermedad. El cáncer solo se propaga a través del contacto facial directo entre demonios, generalmente cuando se muerden la cara mientras compiten por una presa, por lo que una población de demonios libre de cáncer en el continente australiano estaría a salvo de la infección.

Aussie Ark, una organización sin fines de lucro para la vida silvestre, cría demonios de Tasmania en peligro de extinción, criando a los animales para que conserven el comportamiento y los hábitos naturales y puedan ser reintroducidos en la naturaleza. (Imagen cortesía de Aussie Ark)


Traer a los demonios de Tasmania de regreso al continente australiano también podría ayudar a abordar otra terrible amenaza ecológica planteada por los gatos domésticos y los zorros. Ninguna de estas dos especies es nativa del continente ya que ambas fueron introducidas en Australia en el siglo XVIII por los colonizadores europeos. Los dingos alguna vez ayudaron a mantener las poblaciones de gatos y zorros bajo control, pero a medida que los dingos fueron erradicados durante la última década, el número de gatos y zorros se ha disparado y su impacto en la vida silvestre nativa es devastador. Los gatos en Australia matan a más de 2 mil millones de animales salvajes cada año. En solo un día, los millones de gatos de Australia matan a aproximadamente 1.3 millones de aves, 1.8 millones de reptiles y más de 3.1 millones de mamíferos.



Aunque los demonios de Tasmania son carnívoros, serían menos perjudiciales para la biodiversidad nativa que los gatos o los zorros porque los demonios son marsupiales. Como tal, tienen una tasa metabólica más baja que los carnívoros placentarios y no necesitan comer con tanta frecuencia. Los demonios también prefieren comer animales que ya están muertos, lo que reduce aún más su impacto en los recursos de un ecosistema.



ACERCA DEL DEMONIO DE TASMANIA
El demonio de Tasmania se parece a una rata del tamaño de un perro. Tiene una cabeza grande para su cuerpo, lo que le permite ejercer la mordida más fuerte para su tamaño de cualquier mamífero carnívoro (lo suficientemente fuerte como para morder a través de un alambre de acero ). Almacena grasa en su cola no prensil, por lo que una cola gruesa es un buen indicador de la salud del marsupial . La mayoría de los demonios tienen pelaje negro con manchas blancas, aunque el 16% son completamente negros. Los demonios tienen excelentes sentidos del oído y el olfato, además de que usan bigotes largos para navegar en la oscuridad. Los ojos del animal pueden ver objetos en movimiento, pero probablemente no enfocan con claridad.


Demonio de Tasmania. Imágenes de CraigRJD / Getty


Los machos maduros son más grandes que las hembras,  pueden sostener comida y otros objetos usando cuatro dedos largos que miran hacia adelante y un dedo que mira hacia los lados en cada antepié. Hay cuatro dedos con garras no retráctiles en cada retropié. Tanto los machos como las hembras de los demonios de Tasmania tienen una glándula de olor en la base de la cola que se usa para marcar el suelo.


 Los jóvenes demonios de Tasmania son versiones pequeñas de sus padres. aaron007 / Getty Images


Hace unos 3.000 años, el diablo de Tasmania desapareció de Australia continental. Muchos investigadores creen que los dingos y la expansión humana pueden haber erradicado al animal. Hoy en día, los demonios solo viven en la isla de Tasmania, Australia. Si bien los animales ocupan todos los hábitats, prefieren los bosques secos. Los demonios de Tasmania pueden vivir hasta 7 años en condiciones ideales, pero su esperanza de vida promedio es más cercana a los 5 años.


Los demonios de Tasmania parecen y suenan feroces, pero no representan una amenaza directa para los humanos. Imágenes de CraigRJD / Getty


El demonio de Tasmania descansa en una madriguera o en un arbusto durante el día y caza de noche. Si bien los demonios no forman manadas, no son del todo solitarios y compartirán un rango. Los demonios de Tasmania pueden cazar cualquier animal hasta del tamaño de un canguro, pero por lo general comen carroña o capturan presas más pequeñas, como wombats o ranas. También comen vegetación y frutas.

Si bien los demonios de Tasmania pueden ser domesticados, su fuerte olor los hace inadecuados como mascotas.

Para saber más:

  • Brown, Oliver. "Tasmanian devil (Sarcophilus harrisii) extinction on the Australian mainland in the mid-Holocene: multicausality and ENSO intensification". Alcheringa: An Australasian Journal of Palaeontology. 31: 49–57, 2006. doi:10.1080/03115510609506855
  • Groves, C.P. "Order Dasyuromorphia". In Wilson, D.E.; Reeder, D.M. Mammal Species of the World: A Taxonomic and Geographic Reference (3rd ed.). Johns Hopkins University Press. p. 28, 2005. ISBN 978-0-8018-8221-0.
  • Hawkins, C.E.; McCallum, H.; Mooney, N.; Jones, M.; Holdsworth, M. "Sarcophilus harrisii". IUCN Red List of Threatened Species. IUCN. 2008: e.T40540A10331066. doi:10.2305/IUCN.UK.2008.RLTS.T40540A10331066.en
  • Owen, D. and David Pemberton. Tasmanian Devil: A unique and threatened animal. Crows Nest, New South Wales: Allen & Unwin, 2005. ISBN 978-1-74114-368-3.
  • Siddle, Hannah V.; Kreiss, Alexandre; Eldridge, Mark D. B.; Noonan, Erin; Clarke, Candice J.; Pyecroft, Stephen; Woods, Gregory M.; Belov, Katherine. "Transmission of a fatal clonal tumor by biting occurs due to depleted MHC diversity in a threatened carnivorous marsupial". Proceedings of the National Academy of Sciences. 104 (41): 16221–16226, 2007. doi:10.1073/pnas.0704580104

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