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COVID-19. El Papel de las células T en la lucha contra el coronavirus

 

Una micrografía electrónica de barrido coloreada del virus SARS-CoV-2. Fuente: NIAID

Nuestro sistema inmunológico puede defenderse eficazmente de las enfermedades virales. Las células T pueden destruir directamente las células infectadas por diversos virus y permitir la formación de anticuerpos eficaces que neutralizan el virus por parte de las células BEstos dos tipos de células también juegan un papel crucial en la defensa inmunológica contra la infección por SARS-CoV-2. Mientras que las pruebas de anticuerpos ya se realizan de forma rutinaria, hasta ahora se sabe poco sobre la respuesta de las células T contra el SARS-CoV-2.

Las células T se agrupan además en dos subtipos, células CD4 + y CD8 +. CD4 + son células T auxiliares que ayudan a la actividad de otras células inmunitarias mediante la liberación de citocinas. Las citocinas preparan la maduración de las células B, que se convierten en células plasmáticas y producen anticuerpos para neutralizar al patógeno. Las células T citotóxicas CD8 +, por otro lado, matan directamente las células infectadas.

Una vez que el sistema inmunológico adaptativo ha vencido al invasor, se crea un conjunto de células T y B de memoria de larga duraciónEstos linfocitos de memoria permanecen inactivos hasta la próxima vez que se encuentran con el mismo patógeno. Esta vez, sin embargo, producen una reacción inmunológica mucho más rápida y fuerte. La memoria es la característica clave del sistema inmunológico adaptativo, que permite una protección a largo plazo.

CÉLULAS T Y CÉLULAS B EN COVID-19

Dado que la mayoría de las personas no han estado expuestas al nuevo coronavirus, se puede suponer con seguridad que las personas no infectadas no tienen células T y B de memoria y, por lo tanto, no tienen protección contra una infección por COVID-19. Técnicamente hablando, como con cualquier otra infección, COVID-19 debería generar una respuesta inmune, preparando la proliferación de células T y B anti-COVID.

Alrededor de 8,3 millones de personas se han recuperado del COVID, sin embargo, hasta ahora, la evidencia de cómo responde exactamente el sistema inmunológico adaptativo al nuevo coronavirus ha sido escasa. Pero todo el tiempo está surgiendo nueva información.

Un estudio reciente de los EE.UU. demostró que las personas infectadas pueden generar células T y células B específicas de COVID. Este estudio también mostró que incluso algunas personas no infectadas tenían células T frente a COVID-19, lo que sugiere una superposición con la respuesta a infecciones anteriores por coronavirus, la llamada reactividad cruzada. (Los coronavirus también causan Sars, Mers y algunos casos de resfriado común).

Además, una investigación reciente del Instituto Karolinska en Suecia mostró que varios pacientes con COVID con síntomas leves o nulos habían generado células T contra el virus. Este fue incluso el caso de pacientes que no tenían niveles detectables de anticuerpos contra el virus. Más importante aún, los investigadores también encontraron evidencia de células T de memoria en pacientes convalecientes. Esto sugiere que COVID provoca una respuesta robusta de las células T de memoria, que podría prevenir episodios recurrentes de COVID grave.


Para desarrollar fármacos eficaces, necesitamos una buena comprensión de cómo responde el sistema inmunológico al nuevo coronavirus. Shutterstock


NUEVAS INVESTIGACIONES

Un grupo de investigación del Hospital Universitario de Tübingen y el Departamento de Inmunología del Instituto Interfacultad de Biología Celular en Tübingen, ha logrado identificar las estructuras diana (las llamadas células T epítopos) para la respuesta de las células T contra el SARS-CoV-2. Para este trabajo, que ahora se publica en la revista Nature Immunology , se analizaron más de 180 voluntarios después de la convalecencia por COVID-19. Los epítopos de células T identificados en el estudio permitieron la detección de respuestas de células T del SARS-CoV-2 en el 100 por ciento de los donantes convalecientes después de la infección. Esto también fue cierto para los pacientes en los que no se pudo detectar una respuesta de anticuerpos.

Los resultados de la investigación subrayan la gran importancia de los epítopos de células T identificados para estudios adicionales de la inmunidad al SARS-CoV-2, pero también para el desarrollo de medidas preventivas y terapéuticas de COVID-19.

La experiencia previa con otros dos virus corona, SARS-CoV-1 y MERS-CoV-2, así como los informes iniciales de convalecientes después del COVID-19, sugieren que las respuestas de las células T también pueden desempeñar un papel importante en la defensa contra el SARS-CoV-2, como es el caso de todas las demás infecciones virales. 

Para caracterizar estas respuestas de células T dirigidas al SARS-CoV-2, la identificación de las partes del virus, los denominados epítopos, que son reconocidas por las células T es fundamental. Estos epítopos no solo son importantes para la investigación y el diagnóstico de la inmunidad al SARS-CoV-2, sino que también pueden representar la base para el desarrollo de vacunas.

Se detectaron células T con reactividad cruzada de SARS-CoV-2 en el 81% de los individuos no expuestos después de una preestimulación de 12 días

Basado en los hallazgos de este estudio, los investigadores han  puesto en marcha un primer estudio clínico, que investigará una vacuna profiláctica contra el SARS-CoV-2, basada en los epítopos de células T aquí identificados. Este enfoque, que apunta principalmente a inducir respuestas de células T contra el SARS-CoV-2, está respaldado por los primeros "datos a largo plazo" del grupo de investigación. Los primeros datos no publicados de un estudio de seguimiento de la cohorte de convalecientes COVID-19, ahora seis meses después de la infección, todavía detectan respuestas de células T fuertes e incluso crecientes contra el SARS-CoV-2, mientras que las respuestas de anticuerpos, especialmente contra el virus llamada proteína de pico, ya mostró una disminución significativa.

Fuente: Annika Nelde et al. SARS-CoV-2-derived peptides define heterologous and COVID-19-induced T cell recognition, Nature Immunology (2020). DOI: 10.1038/s41590-020-00808-x


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