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SALUD. Cómo funcionan las propiedades psicoactivas de la marihuana

El cannabis contiene THC, un químico psicoactivo que puede atravesar la barrera hematoencefálica.
(Imagen: © Shutterstock)

¿Cómo es que una planta que surgió por primera vez en lo que ahora es la meseta tibetana puede cambiar la percepción de la realidad de los humanos? El secreto radica en una clase de compuestos llamados cannabinoides. Si bien se sabe que las plantas de cannabis producen al menos 140 tipos de cannabinoides, hay uno que es en gran parte responsable de muchos de los efectos de sentirse colocado. Se llama tetrahidrocannabinol o THC . 


Cuando una persona fuma o inhala cannabis, el THC entra en los pulmones y se absorbe en la sangre. La parte comestible viaja un poco más a través del hígado, donde las enzimas transforman el THC en un compuesto diferente que tarda un poco más en afectar la percepción de la realidad de las personas. 
El THC que se inhala alcanza niveles altos con bastante rapidez. En unos 20 minutos, el sistema circulatorio transporta moléculas de THC a todos los tejidos del cuerpo, incluido el cerebro, donde puede alterar la química neuronal.
"Desde los pulmones, es un tiro directo al cerebro", según Kelly Drew, profesora de química y bioquímica en la Universidad de Alaska Fairbanks. 
Las moléculas de THC que atraviesan la barrera hematoencefálica encontrarán que encajan perfectamente en los receptores que normalmente reciben compuestos llamados endocannabinoides, que el cuerpo produce por sí mismo. Estos receptores son parte del sistema endocannabinoide, que está involucrado en varias funciones, como el estrés, la ingesta de alimentos, el metabolismo y el dolor. 
El sistema endocannabinoide es el modulador más generalizado, difuso e importante del cerebro porque controla la liberación de prácticamente todos los neurotransmisores. Los neurotransmisores son moléculas que las células cerebrales, o neuronas, utilizan para comunicarse entre sí. Una neurona envía un mensaje a la siguiente liberando neurotransmisores, como la dopamina o la serotonina, en un espacio infinitesimal que separa una neurona de la siguiente. La brecha se llama sinapsis.
En esta ilustración 3D de una célula cerebral, puede ver la neurona presináptica (arriba), la neurona postsináptica (abajo) y la brecha conocida como la sinapsis que existe entre ellas. (Imagen: Shutterstock)

La neurona en el extremo receptor de la sinapsis se llama neurona postsináptica y decide si se dispara en función de la entrada que recibe. Estas señales neuronales caen en cascada a través de intrincados circuitos de conexiones neuronales que funcionan a una escala tremenda; hay alrededor de 85 mil millones de neuronas en el cerebro y hasta 100 billones de conexiones entre ellas. 
La neurona presináptica envía neurotransmisores a través de la sinapsis a la neurona postsináptica. Pero la neurona presináptica también puede recibir información. Cuando una neurona postsináptica se ha disparado, puede enviar un mensaje a través de la sinapsis que dice, "la neurona de donde vengo se ha activado", deja de enviar neurotransmisores. Envía este mensaje de "detención" en forma de endocannabinoides que se unen a un receptor llamado cannabinoide 1 (CB1).

"Como un mazo"

Cuando el THC ingresa al cerebro, las moléculas se difunden en las sinapsis donde se "activan los receptores CB1". El THC no causa la respuesta más extrema posible como algunos cannabinoides sintéticos, como K2 o Spice, pero sí "sube el volumen" y aumenta la probabilidad de que la neurona presináptica que afecta deje de enviar neurotransmisores temporalmente.
La euforia es un fenómeno muy simple. El THC llega como un mazo, inundando el sistema endocannabinoide con señales que las neuronas postsinápticas no enviaron. Cuando las neuronas presinápticas a través del cerebro obtienen el memo para dejar de enviar neurotransmisores, esto altera el flujo normal de información entre las neuronas y produce una subida. Sin embargo, los científicos aún tienen que descifrar exactamente qué sucede durante esta euforia. 
Eso se debe, en parte, a que las restricciones legales dificultan el estudio del cannabis. Pero de lo que los investigadores han reunido hasta ahora, el THC parece "desconectar" temporalmente la red de modo predeterminado. Esta es la red del cerebro que nos permite soñar despiertos y pensar en el pasado y el futuro. Cuando nuestros cerebros se concentran en una tarea específica, silenciamos esta red para permitir que nuestra función ejecutiva tome el control. 
Existe evidencia de que el THC tiene un efecto significativo en esta red, pero los investigadores no están muy seguros de cómo sucede. Hay receptores de cannabinoides en todo el cerebro, incluso en áreas que constituyen los nodos clave de la red de modo predeterminado. Podría ser "que el THC desactiva la red de modo predeterminado al combinarse con esos receptores", pero también es posible que el THC silencie la red a través de un "efecto indirecto que involucra a los receptores cannabinoides en otras regiones del cerebro".
Los científicos todavía están trabajando para encontrar los mecanismos que hacen que una persona se sienta drogada, pero hay alguna razón para pensar que este efecto en la red de modo predeterminado es una pieza importante del rompecabezas. 
Desenchufar la red de modo predeterminado "nos lleva a un lugar mental donde la función de las cosas que experimentamos es menos importante que las cosas mismas: nuestras manos ya no son solo algo que usamos para tocar o agarrar, sino algo con existencia interna y valor intrínseco. Los psicodélicos, como el LSD o los hongos secos que contienen psilocibina, hacen lo mismo.
Sin embargo, las personas pueden experimentar los efectos de manera diferente. "La sensación de fascinación y 'conexión' con las cosas ordinarias, las cosas que vemos y usamos todos los días, no es universal, pero ocurre, especialmente cuando se usan altas dosis de cannabis que contiene THC
El THC no solo afecta la red de modo predeterminado. También puede, a corto plazo, inundar el cerebro con dopamina, la señal de recompensa del cerebro, según un estudio de 2017 en la revista NatureEso, en parte, puede explicar parte de la euforia asociada con una euforia y coloca al cannabis en compañía de otras drogas que la gente usa para sentir placer.

El consumo de cannabis en humanos se asocia con una reducción de la dopamina en el cuerpo estriado. Los estudios han demostrado una menor síntesis y capacidad de liberación de dopamina estriatal en los consumidores de cannabis. La menor capacidad de síntesis de dopamina en el cuerpo estriado dorsal se asocia directamente con niveles de motivación reducidos, mientras que la liberación de dopamina reducida en el cuerpo estriado ventral está directamente asociada con niveles de emoción negativa y la gravedad de la adicción

Después de los efectos 

Los efectos de una subida del cannabis que se fuma o se inhala suelen durar unas pocas horas, aunque las partes comestibles pueden tardar casi ese tiempo en empezar a afectar a los consumidores. Y aunque el cannabis no es la sustancia peligrosa que se creía que era en el siglo XX, su consumo conlleva cierto riesgo. Por un lado, si bien el cannabis es legal para uso recreativo y médico en algunos países, sigue siendo ilegal en muchas partes del planeta. 
También es importante tener en cuenta que el cannabis es una potente sustancia farmacológica. El cannabis puede atravesar la placenta, por lo que las embarazadas deben evitarloY el uso intensivo en la adolescencia puede ser problemático, por ejemplo, el cannabis, y especialmente los cannabinoides sintéticos como las especias, pueden exacerbar la psicosis .Las personas que están en riesgo de eso no deben fumarlo.  
Finalmente, el cannabis afecta la capacidad para conducir, especialmente en consumidores ocasionales. Las personas no deben conducir durante tres horas después de fumar. Eventualmente, el THC dejará el cerebro. La profusión de sangre que llevó el THC al cerebro lo llevará al hígado, donde será destruido y expulsado por la orina.

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