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NATURALEZA. Las formaciones geológicas más extrañas del planeta

La Cueva de los Cristales en Naica, México. (Imagen: Alexander van Driessche)

La Cueva de los Cristales (México)
La mina de Naica en Chihuahua, nos ofrece un paisaje salido de una película de ciencia ficción al que muy pocos tienen acceso.La zona minera de Naica ha estado bajo explotación desde finales del siglo XVII, pero debido a la extracción de agua que se hacía en el estado mexicano, en el año 2000 fue descubierta de manera accidental. Este nueva sección subterránea tiene un aspecto espacial. A 300 metros bajo tierra se encontraron cristales de selenita (también llamada "piedra de la luna" por su superficie brillante) de hasta 18 metros de largo y 55 toneladas, y por lo que sabemos, son los más grandes hasta ahora vistos en el planeta.

Naica rápidamente fue sensación en el mundo por su aspecto extraterrestre, pero su atmósfera es tan poco apta para los humanos que nos tenemos que conformar con verla solo en fotos, y aún así es impresionante. Aunque las piedras tienen la apariencia de hielo, el lugar conserva una temperatura de 45 grados centígrados y una humedad de 80%, un ambiente que mataría a los humanos en menos de 10 minutos, por eso nadie más que exploradores con trajes especiales pueden visitarla y sólo durante media hora para estudiarla. Sin duda, uno de los tesoros más impresionantes bajo tierra.

Los cristales de otro mundo en la Cueva de los Cristales en México pueden alcanzar tamaños más grandes que las casas, con mucho los cristales de este tipo más grandes conocidos en el planeta. Aparentemente, crecen a un ritmo increíblemente lento, formaciones de yeso que tardan hasta un millón de años en alcanzar más de dos pisos de altura. Los investigadores especulan que las bolsas microscópicas de líquido dentro de estos cristales gigantes podrían contener microbios.




El Ojo del Sahara (Mauritania)


El astronauta holandés Andre Kuipers tomó esta foto de un cráter de lava en Mauritania desde la Estación Espacial Internacional. (Imagen: ESA / NASA)

El Ojo del Sahara en Mauritania, también conocido como la Estructura de Richat, se asemeja a una diana de 30 millas (50 kilómetros) de ancho. La misteriosa formación es lo suficientemente grande como para que las primeras misiones espaciales la hayan utilizado como punto de referencia. Los científicos piensan que es el resultado de la tierra levantada desgastada con el tiempo por el viento y el agua, con diferentes tasas de erosión en los diferentes tipos de rocas que forman crestas concéntricas.




Localización de la estructura, cerca de la ciudad de Oudane, en Mauritania


Calzada del Gigante (Irlanda del Norte)


Calzada del Gigante en Irlanda del Norte. (Imagen: imagen de Giant's Causeway a través de Shutterstock)

La Calzada de los Gigantes en Irlanda del Norte consta de más de 40.000 pilares de roca volcánica entrelazados, la mayoría de los cuales son hexagonales, aunque algunos tienen menos o más lados. Cuenta la leyenda que el gigante Finn McCool diseñó la Calzada del Gigante para cruzar el mar hasta Escocia y enfrentarse a su gran rival Benandonner. Los investigadores dicen que fue creado por lava que salió de las grietas de la tierra hace 60 millones de años, que se enfrió con el tiempo en un patrón de panal, con algunos pilares de hasta 36 pies (12 metros).




Los 40.000 bloques de forma pentagonal o hexagonal se produjeron gracias a la intensidad de la actividad volcánica que modeló hace sesenta millones de años el norte de Europa desde Groenlandia hasta las islas de Islandia, Irlanda y Reino Unido. El proceso del enfriamiento rápido de la lava que asciende por las columnas volcánicas solidificó la roca. La erosión del viento y el mar se encarga después de deshacer los materiales más frágiles, quedando sólo el duro basalto en forma geométrica.

Las formaciones se reparten por toda la costa, con nombres muy sugerentes que definen las curiosas formas de las columnas, como el anfiteatro, el arpa, la silla de Hamilton, o la Herradura del caballo. Hay columnas que asemejan penínsulas y otras que parecen pilares de edificios que sostienen la tierra.


La declaración 1986 de Patrimonio Unesco de la Humanidad no ha hecho más que poner en relieve la belleza de la Calzada de los Gigantes, atrayendo cada año a numerosos turistas que no conocen  Irlanda de Norte, pero que vuelven sorprendidos de la belleza que ofrecen sus paisajes.





Sailing Stones del Racetrack Playa en Death Valley, (California, EE.UU.)

Una roca errante en Playa Racetrack. Los científicos han descartado a los animales, la gravedad y los terremotos como posibles culpables de los extraños movimientos de las piedras.(Imagen: NASA / GSFC / Cynthia Cheung.)

Las piedras de vela del Racetrack Playa en el Valle de la Muerte parecen moverse extrañamente por sí mismas, dejando largos rastros detrás de ellas en la arcilla agrietada. La investigación de la NASA sugiere que durante los meses de invierno, se forma hielo alrededor de las rocas, lo que quizás les permita deslizarse por la superficie helada de la playa.

El Racetrack Playa es la superficie de un lago seco; sin inclinación alguna, árida y erosionada. Rodeado por montañas, este sitio es famoso por sus “piedras viajeras” que dejan tras de sí el trazo que evidencia la distancia recorrida y el rumbo que han tomado. Los científicos descubrieron que estas piedras han logrado “caminar” más de 450 metros de distancia. También han descubierto que se mueven cada dos o tres años. No todas avanzan lo mismo ni a la misma velocidad, y tampoco siguen el mismo rumbo. Por los surcos que dejan detrás, de 2.5 centímetros de profundidad, se sabe que han dado giros de hasta 90°. Algunas de estas “rocas viajeras” pesan más de 300 kilos. La velocidad que puede alcanzar el movimiento de las rocas es de 3.5 metros por minuto.

Racetrack playa: imágenes de satélite descargadas de Google Earth (© 2012 Google) el 17 de noviembre de 2009. Los mapas topográficos son de Garmin Inc. A. Área de drenaje a Racetrack playa. B. Ubicación de Racetrack playa en el suroeste de los Estados Unidos. C. Imagen de Google de la playa, que muestra también vías de drenaje en abanicos aluviales que bordean la playa. ◉ = depresión cónica. La línea negra es una zanja artificial con brechas indicadas con flechas verdes. D. Ubicación de los senderos que estudiamos. E. Otras rocas y caminos terminan en la playa. 




Torres de hielo del monte Erebus, Antártida

Phil Kyle de pie frente a una torre de hielo llamada "El sueño de Harry". (Imagen: Observatorio del volcán Mount Erebus, NM Tech)

El Monte Erebus de la Antártida , un volcán activo que se eleva 12,448 pies (3,794 metros) sobre la superficie de la Tierra, alberga torres gigantes y huecas de hielo. Estos se forman cuando las fumarolas se agrietan en la corteza terrestre que ventilan el gas caliente y arrojan vapor al aire libre, que es tan frío en la Antártida que congela el vapor en su lugar, creando chimeneas de hasta 30 pies (10 m) de altura.


Un universo de contrastes: hielo y nieve en primer término; debajo, un lago de lava. El monte Erebus es uno de los pocos volcanes con un lago de lava permanente en su interior. Cuando se tomó esta fotografía, el volcán estaba en reposo. Pero a menudo entra en erupción, arrojando bombas de lava a gran altura.


En un atardecer despejado, el cráter principal del volcán está tranquilo y solo expulsa unas pocas bocanadas de vapor. Junto a él, otro cráter, actualmente extinto. Al fondo, el paisaje onírico de la banquisa y el océano se extiende hasta las montañas y los valles secos del continente antártico.


Es medianoche, pero con tanta luz cuesta abandonar la exploración de las torres de hielo. Esta es una de las más grandes del Erebus, aunque el flujo ascendente de calor y humedad ha provocado el derrumbe de uno de sus lados. A lo lejos, detrás de otra torre de hielo, se extiende la península de Hut Point.





El reactor nuclear natural de Oklo, Gabón

El reactor nuclear natural de la mina Oklo de Gabón quemó uranio hace dos mil millones de años. Los restos de óxido de uranio son visibles como la roca amarillenta.(Imagen: Robert D. Loss, WAISRC)

No todos los reactores nucleares de la Tierra son artificiales, algunos surgen naturalmente. La mina Oklo en la nación de Gabón, en África occidental, fue una vez el hogar de un reactor nuclear natural que aparentemente se encendió espontáneamente hace 2 mil millones de años, funcionando con combustible de uranio. Parece haber durado unos 150.000 años con una potencia media de 100 kilovatios, irradiando la energía equivalente a 100 bombas de megatones durante su vida útil.

Tras examinar este mineral procedente de una mina en el Gabón, se descubrió que contenía una proporción de uranio 235 (U 235), la variedad fisible, inferior a lo habitual. Solo ligeramente inferior, pero lo suficiente para que los científicos se detuvieran a darle vueltas a la incógnita.

La primera respuesta lógica que encontraron los físicos para una proporción de U 235 tan inusual fue que no se trataba de uranio natural. Hoy en día, todo el uranio natural contiene 0,720 % de U 235. Si lo extrajéramos de la corteza terrestre, de rocas lunares o de meteoritos, nos encontraríamos con esta proporción. Pero aquel pedazo de roca de Oklo contenía únicamente un 0,717 %.


¿Qué significaba aquello? En un primer momento, la única opción que se les ocurrió a los físicos fue que el mineral de uranio había experimentado fisión artificial, es decir, que se había provocado la división de algunos de los isótopos U 235 en una reacción nuclear en cadena. Tras realizar análisis complementarios, los investigadores confirmaron que el mineral de uranio era completamente natural. Todavía más asombroso fue descubrir la huella de productos de fisión en el mineral. Los físicos llegaron a la conclusión de que el mineral de uranio era natural y además había experimentado fisión. Solo había una explicación posible: la roca era la prueba de que hace más de dos mil millones de años se produjo fisión natural.




La cueva de hielo Eisriesenwelt (Austria)

Una persona se encuentra junto a una de las formaciones de hielo en Eisriesenwelt. (Imagen: www.eisriesenwelt.at)

El alemán Eisriesenwelt para "mundo de los gigantes de hielo" es la cueva de hielo más grande conocida en el mundo. La caverna de piedra caliza permanece lo suficientemente fría durante todo el año como para congelar el agua del interior. Esto lleva a que crezcan gigantescas formaciones de hielo en su interior.

A tan sólo 40 km de Salzburgo, en la ciudad de Werfen, se encuentra la mayor cueva de hielo accesible al público del mundo, Eisriesenwelt. Un auténtico espectáculo de la naturaleza que no fue descubierta hasta 1879 por el explorador de Salzburgo, Anton von Posselt-Czorich. Pese a que las cueva tiene más de 42 kilómetros de galerías, únicamente el primer kilómetro se puede visitar y siempre y cuando sea verano. Las bajas temperaturas hacen que las corrientes de aire que circulan por la la cueva moldeen el agua y hielo que recubre la gruta, por lo que estas cuevas son siempre un misterio en constante cambio, cosa que las hace aún más atractivas.




Pamukkale (Turquía)

Pamukkale, terrazas de piedra caliza que se han formado con el tiempo en Turquía. (Imagen: imagen de Pamukkale a través de Shutterstock.))

Pamukkale, que significa "castillo de algodón" en turco, se encuentra en las montañas de Turquía. Puede parecerse a un glaciar, pero el sitio está bañado en agua caliente. Las aguas ricas en minerales de las aguas termales de la zona han formado con el tiempo deslumbrantes terrazas de piedra caliza blanca.

Este curioso lugar es producto de una formación geológica, originada hace muchísimos años por movimientos tectónicos y terremotos que provocaron fallas desde donde comenzó a brotar agua termal. Pero la historia no termina ahí. Esta agua termal no es cualquier agua, sino que tiene un alto contenido en creta, una especie de roca sedimentaria de color blanco, con la cual se fabrican algunas cosas, entre ellas las tizas. 

Los romanos vieron este increíble lugar, con esos paisajes y aguas termales, y no pudieron resistirse: construyeron una enorme ciudad balneario, que se conoció como Hierápolis. Los restos de esta ciudad hoy día se pueden también visitar.


En la parte superior de la colina se encuentran las ruinas de la ciudad romana de Hierápolis y están dentro del mismo recinto, por lo que no es necesario adquirir una nueva entrada para visitarlas. Si te gusta la arqueología verás que Hierápolis ya justifica el haber venido hasta aquí, independientemente de las formaciones de travertino de Pamukkale.

Los minerales llegan a formar estalactitas y columnas entre terraza y terraza.

Es un área de gran actividad sísmica y los movimientos tectónicos hicieron brotar fuentes de aguas termales. Estas aguas arrastran consigo gran cantidad de minerales, sobre todo caliza de creta además de bicarbonato de calcio, que con el paso de los años se han ido depositando hasta dar lugar a estas formaciones de piedra caliza y travertino. El agua surge en la parte alta de la colina y baja repartiendo los minerales, capa a capa y con paciencia, creando cascadas en forma de terrazas a lo largo de toda la ladera, incluso con estalactitas entre ellas.




Cueva de Fingal (Escocia)

La cueva de Fingal, la isla de Staffa, frente a Isle Of Mull, Escocia. (Imagen: imagen de la cueva de Fingal a través de Shutterstock.))
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a cueva de Fingal es una cueva marina similar a una catedral que se extiende a unos 75 metros (250 pies) en la roca en la isla de Staffa en la costa oeste de Escocia, con un techo a unos 20 metros (70 pies) sobre el mar. Se formó dentro de flujos de lava que se enfriaron para formar columnas hexagonales. La caverna inspiró la obertura de las Hébridas de Mendelssohn y atrajo a turistas famosos de la época victoriana como Jules Verne, William Wordsworth, Alfred Lord Tennyson y la propia reina Victoria.

La cueva fue una maravilla conocida ya por los antiguos irlandeses y escoceses celtas, siendo un lugar importante de leyendas. Conocida por los celtas como Uamh-Binn o «La cueva de la melodía», una leyenda irlandesa en particular explicaba la existencia de la cueva, así como la de la similar Calzada del Gigante en Irlanda del Norte. Como ambas formaciones están hechas de las mismas columnas de basalto, la leyenda sostiene que fueron las piezas finales de un puente construido por el gigante irlandés Fionn mac Cumhaill (también conocido como Finn McCool) para poder ir desde Irlanda hasta Escocia, donde lucharía contra Benandonner, su gigantesco rival.


La leyenda que conecta las dos estructuras, es en efecto geológicamente correcta. Tanto la Calzada del Gigante como la Cueva de Fingal fueron, de hecho, creadas por el mismo flujo de lava antiguo, pudiendo haber formado un «puente» entre los dos sitios. Por supuesto, esto sucedió hace unos 60 millones de años, mucho antes de que la gente hubiese estado allí para verlo. No obstante, el razonamiento deductivo de los pueblos antiguos formó la conexión y la base de la leyenda de que los dos lugares deben estar relacionados.





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