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MEDIO AMBIENTE. Árboles de rápido crecimiento, mueren jóvenes

Bosques de Nothofagus pumilio (hayas del sur) alrededor del Lago Argentino, en los Andes de la Patagonia austral, Argentina, mostrando grupos de árboles muertos en relación a la severa sequía durante el verano austral 2011-2012. Los núcleos incrementales de árboles muertos proporcionan edades que van desde los 150 a los 300 años para estos individuos. Fuente: Ricardo Villalba, Instituto Argentino de Nivología, Glaciología y Ciencias Ambientales (IANIGLA-CONICET).


Un análisis global revela por primera vez que en casi todas las especies de árboles, los árboles de crecimiento rápido tienen una esperanza de vida más corta. Este estudio internacional cuestiona aún más las predicciones de que un mayor crecimiento de los árboles significa un mayor almacenamiento de carbono en los bosques a largo plazo.

Actualmente, los bosques absorben grandes cantidades de  carbono (CO 2 ) de la atmósfera. Se cree que esto se debe a las temperaturas más altas y al abundante CO 2 que estimula el crecimiento de los , lo que les permite absorber más CO 2 a medida que crecen.


La mayoría de los modelos del sistema terrestre predicen que esta estimulación del crecimiento seguirá provocando una absorción neta de carbono de los bosques este siglo. Pero el estudio, dirigido por la Universidad de Leeds y publicado en Nature Communications , arroja dudas sobre estas predicciones.
El estudio internacional es el más grande hasta la fecha que analiza la relación entre el crecimiento y la vida útil de los árboles. Los investigadores examinaron más de 200 mil registros de anillos de árboles de 82 especies de árboles de sitios en todo el mundo.
Confirma que el crecimiento acelerado da como resultado una vida útil más corta de los árboles, y que las compensaciones entre el crecimiento y la vida útil son de hecho casi universales y ocurren en casi todas  y climas. Esto sugiere que el aumento de las reservas de carbono  puede ser de corta duración.

El autor principal del estudio, el Dr. Roel Brienen de la Escuela de Geografía de Leeds, declaró que: "Si bien se sabe desde hace mucho tiempo que los árboles de crecimiento rápido viven menos años, hasta ahora esto solo se ha demostrado para unas pocas especies y en algunos sitios". Pero el análisis global sorprendió al descubrir que estas compensaciones son increíblemente comunes y que ocurrieron en casi todas las especies que se examinaron, incluidos los árboles tropicales
Plántula de árbol comenzando su vida en la selva, Perú. Fuente: Roel Brienen, Universidad de Leeds (Reino Unido)

Los resultados del modelo desarrollado a partir de este estudio, sugieren que es probable que haya un retraso antes de que veamos lo peor de la pérdida potencial de reservas de carbono debido al aumento de la mortalidad de los árboles. Los investigadores estiman que los aumentos globales en la muerte de los árboles no se activan hasta que los sitios muestran un crecimiento acelerado.
Esto es consistente con las observaciones del aumento de las tendencias de muerte de árboles en todo el mundo. Por ejemplo, investigaciones anteriores han mostrado aumentos a largo plazo en las tasas de mortalidad de árboles que se encuentran a la zaga de los aumentos del crecimiento de árboles en la selva amazónica.
Los modelos del sistema terrestre a menudo no tienen en cuenta, o no pueden por diseño, tener en cuenta esta retroalimentación negativa, por lo que las proyecciones del modelo de la persistencia del sumidero de carbono forestal mundial son probablemente inexactas y demasiado optimistas. 
Los hallazgos implican que un futuro sumidero de carbono forestal mucho más reducido, como consecuencia de la "muerte prematura" de los árboles, aumenta aún más la urgencia de frenar las emisiones de efecto invernadero. La compensación puede deberse a variables ambientales que afectan el  y la vida útil de los Por ejemplo, se sabe que la vida útil de las hayas en el hemisferio norte disminuye en aproximadamente 30 años por cada grado de calentamiento.
Anillos de árboles de Hymenaea courbaril (Leguminosae) del Neotrópico. Estos anillos de árboles formados durante la temporada de lluvias están delimitados por bandas visualmente distintas conocidas como bandas de parénquima marginal (límites indicados por las flechas blancas). Fuente: Giuliano M. Locosselli y Milena Godoy-Veiga

El análisis actual confirma que, en todos los biomas, las reducciones en la vida útil no se deben directamente a la temperatura per se, sino que son el resultado de un crecimiento más rápido a temperaturas más cálidas.
Sus hallazgos sugieren que una causa importante de la ocurrencia generalizada de una compensación de la duración del crecimiento es que las posibilidades de morir aumentan drásticamente a medida que los árboles alcanzan su tamaño máximo potencial. No obstante, otros factores también pueden influir. Por ejemplo, los árboles que crecen rápido pueden invertir menos en defensas contra enfermedades o ataques de insectos y pueden hacer que la madera de menor densidad o con sistemas de transporte de agua sea más vulnerable a la sequía.
Los datos del estudio son muy parecidos a la historia de la tortuga y la liebre, indican que hay rasgos dentro de los árboles de más rápido crecimiento que los hacen vulnerables, mientras que los árboles de crecimiento más lento tienen características que les permiten persistir, un claro indicador de promover una política de reforestación orientada a la foresta autóctona de cada territorio, por razones ambientales y climatológicas.
Nuestra sociedad se ha beneficiado en las últimas décadas de la capacidad de los bosques para almacenar cada vez más carbono y reducir la tasa a la que el CO 2 se ha acumulado en nuestra atmósfera. Sin embargo, es probable que las tasas de absorción de carbono de los bosques disminuyan a medida que crecen lentamente y los árboles persistentes son suplantados por árboles vulnerables pero de rápido crecimiento.
Fuente: Forest carbon sink neutralized by pervasive growth-lifespan trade-offs, Nature Communications (2020). DOI: 10.1038/s41467-020-17966-z
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