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SALUD. ¿Por qué el humo de los incendios forestales es malo para los pulmones?



Qué hay exactamente en el humo de un incendio forestal depende de algunas cosas clave: lo que se está quemando: pasto, matorrales o árboles; la temperatura - ¿está ardiendo o simplemente humeando? y la distancia entre la persona que respira el humo y el fuego que lo produce.
La distancia afecta la capacidad del humo de "envejecer", lo que significa que el sol y otras sustancias químicas del aire actúan sobre él mientras viaja. El envejecimiento puede volverlo más tóxico . Es importante destacar que las partículas grandes, como las que la mayoría de la gente considera cenizas, no suelen viajar tan lejos del fuego, pero las partículas pequeñas o aerosoles pueden viajar a través de los continentes.
El humo de los incendios forestales oscurece el cielo de California el 19 de agosto de 2020. Lauren Dauphin / NASA Earth Observatory

El humo de los incendios forestales contiene miles de compuestos individuales , que incluyen monóxido de carbono, compuestos orgánicos volátiles (COV), dióxido de carbono, hidrocarburos y óxidos de nitrógeno. 
El contaminante más común en masa son las partículas de menos de 2,5 micrómetros de diámetro, aproximadamente 50 veces más pequeñas que un grano de arena. Su prevalencia es una de las razones por las que las autoridades sanitarias emiten advertencias sobre la calidad del aire utilizando PM2.5 como métrica.
Comparativa entre el tamaño de las partículas PM2.5 y el tamaños de otros objetos, como el cabello humano (HUMAN HAIR) o las partículas de arena fina de playa (FINE BEACH SAND).

¿Cómo afecta ese humo al cuerpo humano?

Hay otra razón por la que PM2.5 se usa para hacer recomendaciones de salud : define el límite para las partículas que pueden viajar profundamente a los pulmones y causar el mayor daño. Son, por ejemplo, las partículas más pequeñas y dañinas emitidas en la combustión de motores diésel.
El cuerpo humano está equipado con mecanismos de defensa naturales contra partículas mayores a PM2.5. Si alguna vez tosieron flemas o se sonaron la nariz después de estar alrededor de una fogata y descubrieron moco negro o marrón en el tejido pañuelo, han sido testigos de primera mano de estos mecanismos.
La mayor amenaza para la salud del humo son las partículas finas. Estas partículas microscópicas pueden penetrar profundamente en sus pulmones. Pueden causar una variedad de problemas de salud, desde ardor en los ojos y secreción nasal hasta enfermedades cardíacas y pulmonares crónicas agravadas. La exposición a la contaminación por partículas está incluso relacionada con la muerte prematura
Las partículas realmente pequeñas pasan por alto estas defensas y perturban los sacos de aire de los pulmones donde el oxígeno pasa a la sangre. Afortunadamente, tenemos células inmunes especializadas presentes en los sacos de aire llamados macrófagosSu trabajo es buscar material extraño y eliminarlo o destruirlo. Sin embargo, los estudios han demostrado que la exposición repetida a niveles elevados de humo de leña puede suprimir los macrófagos, lo que provoca un aumento de la inflamación pulmonar.
La ópera de Sydney y el puente del puerto están oscurecidos por una neblina humeante causada por un incendio forestal que ha rodeado la ciudad en 2019 © Steven Saphore / AAP / dpa

¿Qué significa esto para los síntomas de COVID-19?

La dosis, la frecuencia y la duración son importantes cuando se trata de la exposición al humo. La exposición a corto plazo puede irritar los ojos y la garganta. La exposición prolongada al humo de los incendios forestales durante días o semanas, o la inhalación de humo denso, puede aumentar el riesgo de daño pulmonar y también puede contribuir a problemas cardiovascularesTeniendo en cuenta que el trabajo de los macrófagos es eliminar el material extraño, incluidas las partículas de humo y los patógenos, es razonable establecer una conexión entre la exposición al humo y el riesgo de infección viral.
La evidencia reciente sugiere que la exposición a largo plazo a PM2.5 puede hacer que el coronavirus sea más mortalUn estudio encontró que incluso un pequeño aumento de PM2.5 de un condado de EE.UU. a otro, se asoció con un gran aumento en la tasa de mortalidad por COVID-19.
El humo de los incendios forestales se derrama sobre las palmeras que bordean una calle en Azusa, California, el 13 de agosto de 2020. AP Images / Marcio Jose Sanchez

El humo de los incendios forestales puede irritar sus pulmones, causar inflamación, afectar su sistema inmunológico y hacerlo más propenso a las infecciones pulmonares, incluido el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19.


¿Qué puedes hacer para mantenerte saludable?

Manténgase informado sobre la calidad del aire mediante la identificación de recursos locales para alertas de calidad del aire, información sobre incendios activos y recomendaciones para mejores prácticas de salud. 
Si es posible, evite estar al aire libre o realizar actividades extenuantes, como correr o andar en bicicleta, cuando haya una advertencia sobre la calidad del aire en su área.
Tenga en cuenta que no todas las mascarillas protegen contra las partículas de humo. En el contexto de COVID-19, los mejores datos actualmente sugieren que una máscara de tela beneficia a la salud pública, especialmente para quienes están alrededor del usuario de la mascarilla, pero también en cierta medida para la persona que usa la mascarillaSin embargo, la mayoría de las máscaras de tela no capturan pequeñas partículas de humo de madera o leña. Eso requiere una máscara N95 junto con la prueba de ajuste de la máscara y capacitación sobre cómo usarla. Sin un ajuste adecuado, las N95 no funcionan tan bien.
Los turistas alemanes usan mascarillas debido al denso humo en Sydney © Jenny Evans / Getty

Establece un espacio limpio refugiándote en edificios con aire acondicionado y aire limpio. Sin embargo, durante la pandemia, estar en un espacio cerrado con otras personas puede crear otros riesgos para la salud. En casa, una persona puede crear espacios limpios y frescos usando un acondicionador de aire de ventana y un purificador de aire portátil .
Se aconseja a las personas que eviten cualquier cosa que contribuya a los contaminantes del aire interior. Eso incluye pasar la aspiradora que puede remover contaminantes, así como encender velas, encender estufas de gas, chimeneas de leña o fumar.

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