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MUNDO ANIMAL. El SENGI somalí, la musaraña elefante, del tamaño de la palma de la mano

Esta es la primera foto de un Sengi somalí vivo, un diminuto mamífero que fue redescubierto recientemente en África.Esta es la primera foto de un Sengi somalí vivo, un diminuto mamífero que fue redescubierto recientemente en África. (Imagen: Foto de Steven Heritage, Centro Lemur de la Universidad de Duke)

Un animal diminuto, con una nariz larga, un mechón de pelo en la cola y grandes ojos con anteojos no se había visto en casi medio siglo. Es decir, hasta que un olor a mantequilla de maní atrajo al pequeño mamífero del tamaño de un ratón de las tierras rocosas y escarpadas de Djibouti en el Cuerno de África. 
Un análisis de la biogeografía ancestral sugiere que el Sengi somalí ha habitado el Cuerno de África durante más de 5,4 millones de años, y el reconocimiento de la ascendencia filogenética de la especie agrega la ya notable historia biogeográfica de la tribu Macroscelidini.

Localidades de ocurrencia acreditadas del Sengi somalí. Las colecciones de los museos mundiales conservan a los individuos Sengi somalíes de 15 sitios referenciables en el norte de Somalia ( n = 35 especímenes). Se desconoce el sitio exacto del espécimen holotipo (de 1881), pero la ruta documentada de la expedición de Georges Révoil en el territorio norte de Majeerteen indica que el espécimen es de una ubicación al este de todos los demás registros. Un polígono convexo mínimo estimado de estas localidades del norte de Somalia es de unos 88.500 kilómetros cuadrados. La inclusión de las nuevas localidades de Djibouti aumenta esta área a unos 106.000 kilómetros cuadrados (polígono en rojo). Consulte los métodos para obtener información sobre el sitio Bud Bud en la rama oriental de Somalia. Mapa base de Mapswire.com ( CC-BY 4.0 ).

Modelo de nicho ecológico para el Sengi somalí. Los resultados del modelo de entropía máxima están en formato de salida logística que asigna valores a cada celda de la cuadrícula que van de 0 a 1. Los valores se pueden interpretar como una medida de la idoneidad del hábitat para la especie, dados los registros de ocurrencia y los datos de las variables ambientales utilizados para construir el modelo. Estos resultados predicen que existen hábitats adecuados para el Sengi somalí en grandes porciones del norte de Somalia y Djibouti, y que se extienden a otros países del Cuerno de África. Aunque la caracterización ambiental es similar en las porciones del sur de la Península Arábiga, los sengis nunca se han documentado fuera de África continental, por lo que esta predicción puede interpretarse mejor como una semejanza ecológica no contigua en lugar de una distribución potencial de especies. En este análisis, las variables ambientales que más contribuyeron al modelo fueron la estacionalidad de la temperatura (53,4%), la precipitación del mes más seco (20,5%) y la temperatura máxima del mes más cálido (13,4%). La resolución de la cuadrícula es de 2,5 minutos de arco (4,63 km en el ecuador).


El mamífero recientemente "redescubierto", llamado sengi somalí ( Elephantulus revoilii), es una especie de musaraña elefante. Si bien las musarañas elefante están emparentadas con los elefantes , los osos hormigueros y los manatíes, no son elefantes ni musarañas.
Está relacionado con el elefante, tiene una nariz larga, un mechón de pelo en la cola y ojos grandes con anteojos.
El sengi somalí no se ha visto desde 1973. Todo lo que se sabe sobre el oscuro mini mamífero proviene de 39 especímenes individuales que fueron recolectados hace siglos y que ahora están almacenados en museos, según informe del Global Wildlife Conservation. En 2019, un grupo de científicos de EE.UU. y de Djibouti (Association Djibouti Nature)se propuso buscar la especie después de recibir pistas de que las criaturas podrían estar escondidas en Djibouti, aunque los animales solo se habían encontrado anteriormente en Somalia. Además, los datos de la localidad de Djibouti cerca de las fronteras internacionales sugieren que el Sengi somalí también es un habitante actual de Somalia y Etiopía.
Este Sengi somalí fue visto hacia el norte, expandiendo enormemente el rango de la especie. (Imagen: Foto de Houssein Rayaleh, Association Djibouti Nature)

Utilizando información de entrevistas, análisis de montones de estiércol en sitios candidatos y evaluaciones del terreno y el potencial de refugio, los investigadores instalaron 1.259 trampas en 12 ubicaciones diferentes en el terreno rocoso. Atrajeron a los animales a las trampas colocando mantequilla de maní, avena y levadura. Atraparon a uno de los esquivos mamíferos en la primera trampa que colocaron. En total, encontraron 12 sengis somalíes, que pudieron distinguir de una especie similar por el mechón de pelo en sus colas. 
Para Djibouti, esta es una historia importante que destaca la gran biodiversidad del país y la región.
Encontraron todos los sengis en afloramientos rocosos y vegetación relativamente escasa, áreas que suelen ser inhóspitas para las actividades humanas, lo que significa que es poco probable que las pequeñas criaturas experimenten la destrucción del hábitat. Debido a que encontraron números comparables a otros taxones de sengi y porque ahora saben que las criaturas viven más allá de Somalia, los autores del estudio recomendaron que la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN cambie el estado actual de "datos deficientes" del sengi somalí a "menor preocupación". 

 Fotografías del hábitat del Sengi somalí de cuatro localidades de Djibouti. Se ha planteado la hipótesis de que el Sengi somalí es una especie rupícola (petrofílica) sobre la base de las coordenadas de colección de especímenes de museos históricos que generalmente se encuentran dentro de los ecosistemas montanos del norte de Somalia. Sin embargo, no se ha documentado si la especie es un habitante de rocas obligado o no. En Djibouti, toda la evidencia de Sengis somalí proviene de hábitats con sustratos rocosos y vegetación relativamente escasa donde el potencial de refugio predominante se encuentra entre los cantos rodados. Una caracterización rupícola del Sengi somalí es válida, al menos en Djibouti. (A) Región de Arta, área protegida de Djalelo, colina de Hansane (lado este). (B) Región de Tadjoura, montaña Goda, aldea del bosque de día (colina sur). (C) Región de Ali Sabieh, Assamo Decan Camp (base de la cresta sur). (D) Región de Arta, pueblo de Arta, cerro Oú Est Mon Camarade (lado sur). Fotografías de Galen Rathbun y Steven Heritage.


Aunque ningún Sengi de pelaje blando se considera actualmente amenazado o Casi Amenazado, las preocupaciones de conservación de las especies de sengi de la subfamilia Rhynchocyoninae son principalmente la pérdida y fragmentación del hábitat asociada con el crecimiento de las poblaciones humanas, la agricultura y el pastoreo ( Heritage, 2018 ; UICN, 2020 ). Los taxones de sengi más grandes (como Rhynchocyon y Petrodromus) también se puede consumir como carne de animales silvestres o para el comercio. En Djibouti, el pastoreo de cabras no está concentrado pero es relativamente común y ciertamente ocurre en los hábitats del sengi. Sin embargo, el Sengi somalí está adaptado para vivir y refugiarse entre las rocas y la especie puede tolerar (en su intensidad actual) el impacto del pastoreo de rebaños de cabras en la vegetación y los sustratos. Además, dado el clima árido y la limitación de las fuentes de agua en Djibouti, la agricultura no es (y es poco probable que se convierta) en una amenaza que fragmenta los hábitats del sengi. El Sengi somalí está presente en áreas protegidas de vida silvestre y se han observado hábitats adecuados relativamente continuos en la mayor parte del país.
Por lo general, cuando se redescubren especies perdidas, lo normal es encontrar solo uno o dos individuos, y hay que actuar rápidamente para tratar de prevenir su extinción inminente. Este es un redescubrimiento maravilloso y bienvenido que renueva la esperanza de encontrar otras especies de pequeños mamíferos que aún quedan en la lista de los más buscados. (GWC Global Wildlife Conservation, ha elaborado ​​una lista de 25 de las especies "perdidas" más buscadas).

Algunos rasgos distintivos de los Sengis somalíes. Tres especies de sengi tienen patrones faciales de "anteojos" donde el ojo está rodeado por un anillo pálido que es interrumpido por una mancha posocular oscura. Estos taxones son Sengi de cuatro dedos ((A) Petrodromus tetradactylus ), Sengi rufo ((B) Elephantulus rufescens ) y Sengi somalí ((C) CAS MAM 32728 revoilii ). De este grupo, solo el Sengi somalí y una sola subespecie de Sengi rufo ( E. rufescens somalicus ) se encuentran en el Cuerno de África. En el extremo distal de sus narices alargadas, tanto los sengis somalíes como los rufos tienen pelos en la porción inferior de la piel del rinario anterior (CAS MAM 32725 revoilii en las vistas (D) lateral, (E) dorsal y (F) ventral). Otras especies de sengi no tienen este rasgo (AMNH M-31788Petrosaltator rozeti en (G) lateral, (H) dorsal y (I) ventral). Los sengis somalíes tienen segundos incisivos superiores que son aproximadamente del mismo tamaño que el primero y el tercero incisivos superiores ((J) AMNH M-48066 revoilii de Somalia; (K) CAS MAM 32723 revoilii de Djibouti) pero los sengis rufos tienen segundos incisivos superiores que son más pequeño que los dos dientes adyacentes ((L) USNM 283315 E. rufescens ). Además, los Sengis somalíes tienen colas relativamente peludas con pelos que forman un mechón en la punta distal ((M) AMNH M-48066 revoilii de Somalia en vista dorsal; (N) LACM 19499 revoilii de Somalia en vista dorsal; (O) CAS MAM 32723 revoiliidesde Djibouti en vista dorsal). Sin embargo, Rufous Sengis tiene colas con pelos escasos y cortos, piel expuesta y sin mechones ((P) USNM 182606 E. rufescens en vista dorsal). Fotografías e imágenes de micro-TC de Galen Rathbun y Steven Heritage.


Fuente: Heritage S, Rayaleh H, Awaleh DG, Rathbun GB. 2020New records of a lost species and a geographic range expansion for sengis in the Horn of AfricaPeerJ 8:e9652 
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