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MUNDO ANIMAL. Albatros: las aves voladoras más grandes del planeta

Un albatros de ceja negra se prepara para despegar en las Islas Malvinas. Los albatros son planeadores expertos y pasaron la mayor parte de su vida volando sobre el océano. (Imagen: © Shutterstock)

Los albatros son aves grandes y majestuosas que se pueden encontrar volando sobre la mayoría de los océanos del mundo. Estos viajeros frecuentes son conocidos por pasar meses en el aire sin aterrizar, además de tener algunos arreglos de apareamiento únicos. Sin embargo, gracias a las técnicas de pesca nocivas y la depredación de especies invasoras, los albatros de todo el mundo están amenazados o en peligro de extinción.

Hay 23 especies de albatros, aunque podría decirse que la más famosa es el albatros errante ( Diomedea exulans ), que es el ave voladora más grande del mundo. Esta ave tiene una envergadura de 3,4 metros, según la Enciclopedia Británica , incluso más grande que el famoso cóndor de California, y usa esas enormes aletas para viajar miles de millas en un solo viaje.
El ave voladora más grande del mundo puede pasar años sin tocar tierra, tiene bailes de apareamiento complicados y cómicos que tardan años en aprender e incluso podrían ayudar a los científicos a rastrear embarcaciones de pesca ilegales.
UNA VIDA EN EL AIRE
Pero en lugar de batir sus alas, los albatros errantes (y muchos otros albatros grandes) viajan distancias tan lejanas manteniendo sus alas extendidas en su lugar de modo que el aire que circula alrededor de las alas genera sustentación, similar a las alas de un avión. Un avión impulsa el aire sobre sus alas con un motor, mientras que los albatros aprovechan las latitudes extremadamente ventosas de los océanos australes. 
Este rango de latitud se llama los '40 rugientes' y los '50 furiosos' por una razón. Con viento casi constante en su entorno, los albatros pueden "bloquear las articulaciones del codo y, literalmente, fijar sus alas [en su lugar] y simplemente planear. Las aves también usan algo llamado "vuelo dinámico", que implica cambiar el ángulo de sus alas en relación con el viento, para maximizar la sustentación generada; una técnica similar podría ayudar a que los aviones de investigación no tripulados permanezcan en el aire durante meses (ver The Independent) .


Un albatros errante se desliza con gracia sobre el océano. Los albatros son voladores expertos y pasan tanto tiempo en el aire que probablemente duerman mientras se deslizan.  (Imagen: Shutterstock)
Un albatros puede pasar un año o más sin poner un pie en tierra, aunque las aves aterrizan en el agua para alimentarse de los calamares y peces que componen su dieta. De hecho, es el pequeño vencejo alpino, no el albatros, el que tiene el récord de vuelos de distancia sin escalas, como se informó en un estudio de 2013 publicado en la revista Nature Communications . 
En cuanto al sueño, es muy probable que los albatros duerman sobre las alas. Un estudio de 2016 publicado en Nature Communications describió cómo un primo lejano del albatros, el ave fragata, acumula períodos de sueño mientras vuela, lo que sugiere que dormir en el aire es definitivamente posible para otras aves marinas que viajan largas distancias. Y, según los movimientos de los albatros con seguimiento de microchip, "pueden [volar] durante horas y horas, por lo que se teoriza que duermen sobre las alas". Este es un hecho aceptado [que] debido a sus movimientos, tienen que dormir.
Todos los albatros tienen una vida muy larga. El ave salvaje más antigua del mundo es un albatros de Laysan ( Phoebastria immutabilis ) llamado Wisdom, que fue marcado en 1956 en la colonia de albatros de Laysan en el Atolón de Midway en el Océano Pacífico Norte cuando ya era una adulta. Eso la hace tener al menos 66 años, pero es probable que sea mayor y todavía se está fortaleciendo; a partir de 2018, todavía estaba criando polluelos, informa NPR . Según Breck Tyler, profesor de la Universidad de California en Santa Cruz y científico investigador jubilado que estudió la colonia de albatros de Laysan en el atolón de Midway durante décadas, hay otros albatros de Laysan solo unos años más jóvenes que Wisdom, por lo que "probablemente no sea una parte aislada."
Aunque son aves marinas, los albatros generalmente son malos buceadores, con pocas excepciones. El albatros errante solo puede sumergirse entre 0,6 a 1 m en el océano, sin embargo, según un análisis de su dieta, los científicos están bastante seguros de que el albatros errante come calamares que viven más profundamente en el agua y son demasiado grandes para que un albatros lo derribe de manera convincente. Es posible que esta ave grande simplemente espere hasta que un calamar nada hacia la superficie, pero una hipótesis más convincente es que las aves en realidad están comiendo trozos de calamar que han sido vomitados por ballenas, como se describe en un estudio de 1994 publicado en la revista Antarctic Science.  
Después de una comida de marmota de ballena, un albatros podría lavarlo con un poco de agua de mar refrescante. Todas las aves marinas tienen una glándula sobre los ojos que funciona como un riñón en miniatura, lo que les permite beber agua salada y excretarla por la punta del pico, según la Sociedad Travis Audubon .


Una pareja de albatros de Laysan cortejando. Los machos deben realizar un complicado baile de cortejo para ganar una pareja.  (Imagen: Shutterstock)

LOS ALBATROS SE PAREAN DE POR VIDA
Debido a que los albatros se aparean de por vida, elegir la pareja adecuada es una decisión importante. Todas las especies de albatros tienen algún tipo de danza de apareamiento complicada. Para el albatros de Laysan, la danza tiene 24 pasos complejos y separados, y los machos necesitan años para aprenderlos todos. Y hasta que los machos jóvenes puedan dominar la coreografía, no encontrarán pareja. Las hembras pueden permitirse el lujo de ser exigentes, por lo que si la secuencia de bocinazos, silbidos, contoneos y embestidas del cuello de un macho no la impresiona, pasará al siguiente pretendiente. 
Pero una vez que se forma una pareja, la "tasa de divorcio" de los albatros se encuentra entre las más bajas del reino animal, y debido a que los albatros tienen una vida tan larga, estas parejas pueden persistir durante décadas. Por esta razón, se ha postulado que los albatros son el ave "más romántica". Pero esa caracterización humana ignora algunos hechos clave sobre los albatros.
Una pareja de albatros durante el apareamiento solo se ve unos pocos días al año, cuando se encuentran en sus zonas de reproducción. Después de unos días de ponerse al día, la pareja se turna para incubar el huevo; uno se queda atrás mientras el otro busca comida. Después de unos 90 días, y cuando el polluelo es lo suficientemente grande, la pareja se separa durante el resto del año, según All About Birds del Cornell Lab .
Aunque se aparean de por vida, las parejas de albatros no son exclusivas. El sexo casual entre aves no emparejadas, e incluso la cópula forzada, no es infrecuente, según el New York Times en 2010Un estudio de 2006 publicado en la revista IBIS encontró que de 75 parejas de albatros errantes, aproximadamente ocho tenían polluelos que no fueron engendrados por la pareja principal de su madre.
Y en muchas especies de albatros, los pares hembra-hembra son bastante comunes (hasta ahora, los pares macho-macho no se han informado)Esas hembras dependen de "engañar" a los machos emparejados o no emparejados para fertilizar sus huevos, y luego las dos hembras crían una nidada de dos huevos juntas, sin la participación de un macho. Los machos y las hembras del albatros de Laysan se ven prácticamente idénticos, por lo que, a menos que esté buscando específicamente evidencia de parejas del mismo sexo, es probable que los extrañe, y es factible que muchas otras especies de aves, especialmente si no hay suficientes machos para todas, forman lazos de pareja similares.


Una pareja de albatros real del sur y su polluelo. Una vez que el polluelo puede valerse por sí mismo, la pareja de albatros toma caminos separados y se volverá a encontrar el próximo año.  (Imagen: Shutterstock)
AMENAZAS PARA LOS ALBATROS
Todas las especies de albatros menos una están amenazadas, en peligro de extinción o es probable que lo estén, según la Unión Internacional para la Conservación de la NaturalezaLas mayores amenazas son las especies invasoras en los lugares de anidación de las aves y los barcos de pesca, que atrapan involuntariamente a las aves cuando persiguen atunes y otros peces comerciales.
Muchos de los albatros del mundo anidan en islas que alguna vez fueron utilizadas como escalas para los barcos balleneros. Con los barcos humanos llegaron gatos, ratas y ratones. La isla Gough en el Atlántico sur, por ejemplo, es una de las colonias de aves marinas más importantes, hogar de 24 especies diferentes de aves y múltiples tipos de albatros. Pero la colonia es horriblemente presa de ratones invasores que han evolucionado para tener un tamaño mucho más grande de lo normal sin la presencia de depredadores, según informe de la revista Hakai . 
Tal vez porque no tienen otros depredadores que los ataquen de esta manera, los albatros no han desarrollado una forma de defenderse contra el ataque de un ratón, por lo que algunos de los adultos se sientan inmóviles, dejando que "los ratones mordisqueen su carne mientras incuban firmemente su huevo". En varias islas importantes de aves, los conservacionistas están lanzando programas agresivos de erradicación de ratones para intentar salvar a las aves restantes, según informe de National Geographic .

En el mar, los albatros se enfrentan a una amenaza diferente: los barcos pesqueros. Los albatros son bastante buenos para detectar barcos pesqueros, tan buenos que los investigadores creen que las aves, equipadas con detectores de radar diminutos, podrían usarse para encontrar barcos que operan ilegalmente según informe de The New York Times. 
Los grandes barcos pesqueros tienen instalaciones de procesamiento a bordo donde se extraen las cabezas, colas y tripas de pescado y se arrojan al mar, lo que atrae a todo tipo de aves marinas. Es un espectáculo de aves marinas, pero a medida que el arrastrero arroja tripas de pescado, al mismo tiempo arroja la red de pesca gigante al océano para la próxima captura. Las aves marinas, incluidos los albatros, se enredan en los cables de la red y son arrastradas bajo el agua, y luego se ahogan. Y los barcos de pesca con palangre, en los que se coloca un sedal flotante de 48 kilómetros de largo con cientos de anzuelos cebados, también atraen a las aves marinas que ven la comida tentadora desde la superficie, pero quedan atrapadas en los anzuelos y se ahogan. 
BirdLife South Africa ha reducido las muertes de albatros en la pesquería de arrastre local en un 99% simplemente alentando a los barcos a usar serpentinas espantapájaros y cambiando el tiempo en que los barcos arrojan los desechos de pescado a después de que se coloca la red. Pero en todo el mundo aún queda mucho trabajo por hacer cuando se trata de alentar a los pescadores comerciales a practicar técnicas de pesca más amigables con las aves marinas.

Explorar más:
  • Observe cómo un albatros de Laysan realiza su complicado (y cómico) baile de apareamiento .
  • Vea tomas de albatros que no están del todo en vivo en la isla Bird, cerca del Círculo Polar Antártico, en la página de Facebook de BirdLife International .


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