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COVID-19. ¿Permanece el coronavirus latente en el cuerpo?

Imagen: © xia yuan a través de Getty Images

Mientras millones de personas se están recuperando del COVID-19, una pregunta sin respuesta es hasta qué punto el virus puede "esconderse" en individuos aparentemente recuperados. Si es así, ¿podría esto explicar algunos de los síntomas persistentes del COVID-19 o presentar un riesgo de transmisión de infección a otros incluso después de la recuperación?.

Una infección crónica o persistente continúa durante meses o incluso años, tiempo durante el cual el virus se reproduce continuamente, aunque en muchos casos a niveles bajos. Con frecuencia, estas infecciones se producen en un denominado sitio inmunitario privilegiado.

¿Qué es un sitio inmunitario privilegiado?

Hay algunos lugares en el cuerpo que son menos accesibles para el sistema inmunitario y donde es difícil erradicar todas las infecciones virales. Estos incluyen el sistema nervioso central, los testículos y el ojo. Se cree que la ventaja evolutiva de tener una región inmune privilegiada es que protege un sitio como el cerebro, por ejemplo, de ser dañado por la inflamación que resulta cuando el sistema inmunitario combate una determinada infección.

Un sitio inmune privilegiado no solo le es difícil entrar al sistema inmunitario, sino que también limita las proteínas que aumentan la inflamación. La razón es que, si bien la inflamación ayuda a matar a un patógeno, también puede dañar un órgano como el ojo, el cerebro o los testículos. El resultado es una tregua incómoda donde la inflamación es limitada pero la infección continúa encontrándose .

Infección latente vs infección viral persistente

Pero hay otra forma en que un virus puede esconderse en el cuerpo y resurgir más tarde. Una infección viral latente ocurre cuando el virus está presente dentro de una célula infectada pero latente y no se multiplica. En un virus latente, está presente todo el genoma viral y se puede reproducir un virus infeccioso si finaliza la latencia y la infección se activa. El virus latente puede integrarse en el genoma humano, como lo hace el VIH, por ejemplo, o existir en el núcleo como una pieza de ADN autorreplicante llamada episoma.

Un virus latente puede reactivarse y producir virus infecciosos, y esto puede ocurrir meses o décadas después de la infección inicial. Quizás el mejor ejemplo de esto es la varicela , que aunque aparentemente erradicada por el sistema inmune puede reactivarse y causar herpes zoster décadas después. Afortunadamente, la varicela y el zoster ahora se previenen mediante la vacunación. Estar infectado con un virus capaz de producir una infección latente es estar infectado por el resto de su vida.

¿Cómo se convierte un virus en una infección latente?

Los virus del herpes son, con mucho, las infecciones virales más comunes que establecen la latencia. Se trata de una gran familia de virus cuyo material genético, o genoma, está codificado por ADN (y no por ARN como el nuevo coronavirus). Los virus del herpes incluyen no solo los virus del herpes simple 1 y 2 , que causan herpes oral y genital, sino también la varicelaOtros virus del herpes, como el virus de Epstein Barr, la causa de la mononucleosis, y el citomegalovirus, que es un problema particular en individuos inmunodeficientes, también pueden surgir después de la latencia.

Los retrovirus son otra familia común de virus que establecen latencia pero por un mecanismo diferente al de los virus del herpes. Los retrovirus como el VIH, que causa el SIDA, pueden insertar una copia de su genoma en el ADN humano que forma parte del genoma humano. Allí el virus puede existir en un estado latente indefinidamente en el humano infectado ya que el genoma del virus se copia cada vez que se replica el ADN y se divide una célula.

Los virus que establecen latencia en humanos son difíciles o imposibles de erradicar para el sistema inmune. Esto se debe a que durante la latencia puede haber poca o ninguna producción de proteína viral en la célula infectada, lo que hace que la infección sea invisible para el sistema inmunitario. Afortunadamente, los coronavirus no establecen una infección latente.

¿Se puede contraer el SARS-CoV-2 de una pareja sexual masculina que se ha recuperado del COVID-19?

En un pequeño estudio, el nuevo coronavirus se detectó en el semen en una cuarta parte de los pacientes durante la infección activa y en un poco menos del 10% de los pacientes que aparentemente se recuperaron. En este estudio, el ARN viral fue lo que se detectó, y aún no se sabe si este ARN fue de virus aún infeccioso o muerto en el semen; y si estuviera vivo, si el virus puede transmitirse sexualmente. Tantas preguntas importantes quedan aún sin respuesta.

El ébola es un virus muy diferente del SARS-CoV-2, pero sirve como ejemplo de persistencia viral en sitios inmunes privilegiados. En algunas personas, el virus del Ébola sobrevive en sitios inmunes privilegiados durante meses después de la resolución de la enfermedad aguda. Los sobrevivientes del ébola han sido documentados con infecciones persistentes en los testículos, los ojos, la placenta y el sistema nervioso central.

La OMS recomienda para los sobrevivientes masculinos de ébola que se realicen análisis de semen para detectar virus cada tres meses. También sugieren que las parejas se abstengan de tener relaciones sexuales durante 12 meses después de la recuperación o hasta que su semen resulte negativo dos veces para el Ébola. Como se señaló anteriormente, necesitamos aprender más sobre las nuevas infecciones persistentes por coronavirus antes de que se puedan considerar recomendaciones similares.


La recuperación de COVID-19 se retrasa o es incompleta en muchas personas, con síntomas que incluyen tos, falta de aliento y fatiga. Parece poco probable que estos síntomas constitucionales se deban a la persistencia viral ya que los síntomas no provienen de sitios inmunes privilegiados.

¿Dónde más podría persistir el coronavirus tras la recuperación del COVID-19?

Otros sitios donde se ha detectado el coronavirus incluyen la placenta, los intestinos, la sangre y, por supuesto, el tracto respiratorio. En las mujeres que adquieren el COVID-19 durante el embarazo, la placenta desarrolla defectos en los vasos sanguíneos que irrigan la placenta de la madreSin embargo, la importancia de esto en la salud fetal aún no se ha determinado.

El nuevo coronavirus también puede infectar al feto a través de la placentaFinalmente, el nuevo coronavirus también está presente en la sangre y la cavidad nasal y el paladar hasta  un mes o más después de la infección.

La creciente evidencia sugiere que el SARS-CoV-2 puede infectar sitios inmunes privilegiados y, a partir de ahí, provocar infecciones crónicas persistentes, pero no latentes. Es demasiado pronto para saber en qué medida estas infecciones persistentes afectan la salud de un individuo como la madre embarazada, por ejemplo, ni en qué medida contribuyen a la propagación del propio COVID-19.

Al igual que muchas otras cosas de esta pandemia, lo que hoy se desconoce se sabrá mañana, así que esté atento y tenga cuidado para no contraer la infección o, peor aún, contagiarla a otra persona.

Fuente: The Conversation

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