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COVID-19. El coronavirus más mortal si eres hombre y mayor de 65 años

El riesgo de morir por COVID-19 aumenta significativamente con la edad. Fuente: Jose Coelho / EPA-EFE / Shutterstock
Por cada 1.000 personas infectadas con el coronavirus que tienen menos de 50 años, casi ninguna morirá. Para las personas entre cincuenta y sesenta años, morirán unas cinco, más hombres que mujeres. El riesgo aumenta abruptamente a medida que se acumulan los años. Por cada 1.000 personas de setenta años o más que están infectadas, morirán alrededor de 116. Estas son las duras estadísticas obtenidas por algunos de los primeros estudios detallados sobre el riesgo de mortalidad por COVID-19.


Las tendencias en las muertes por coronavirus por edad han sido claras desde principios de la pandemia. Los equipos de investigación que analizan la presencia de anticuerpos contra el SARS-CoV-2 en personas de la población general (en España, Inglaterra, Italia y Ginebra en Suiza) ahora han cuantificado ese riesgo, dice Marm Kilpatrick, investigadora de enfermedades infecciosas de la Universidad de California, Santa Cruz.
“Nos brinda una herramienta mucho más precisa cuando preguntamos cuál podría ser el impacto en una determinada población que tiene un determinado grupo demográfico”, dice Kilpatrick.
Los estudios revelan que la edad es, con mucho, el predictor más fuerte del riesgo de muerte de una persona infectada, una métrica conocida como índice de mortalidad por infección (IFR), que es la proporción de personas infectadas con el virus, incluidas las que no se hicieron la prueba o mostraban síntomas, que morirá como resultado de la infección.
"El COVID-19 no solo es peligroso para las personas mayores, es extremadamente peligroso para las personas de cincuenta, sesenta y setenta años", dice Andrew Levin, economista de Dartmouth College en Hanover, New Hampshire, quien ha estimado que contraer COVID-19 tiene 50 veces más probabilidades de ser fatal para una persona de 60 años que conducir un automóvil.
Para estimar el riesgo de mortalidad por edad, los investigadores utilizaron datos de estudios de prevalencia de anticuerpos.
Pero “la edad no puede explicarlo todo”, dice Henrik Salje, epidemiólogo de enfermedades infecciosas de la Universidad de Cambridge, Reino Unido. El género también es un factor de riesgo importante, ya que los hombres tienen casi el doble de probabilidades de morir a causa del coronavirus que las mujeresY las diferencias entre países en las estimaciones de mortalidad para los grupos de mayor edad sugieren que el riesgo de morir por coronavirus también está relacionado con las condiciones de salud subyacentes, la capacidad de los sistemas de atención de la salud y si el virus se ha propagado entre las personas que viven en centros de atención para ancianos. 

Los hombres mayores corren más riesgo

En junio y julio de 2020, miles de personas en Inglaterra recibieron una prueba de anticuerpos. De los 109.000 adolescentes y adultos seleccionados al azar que se sometieron a la prueba, alrededor del 6% albergaba anticuerpos contra el SARS-CoV-2. Este resultado se utilizó para calcular una IFR general para Inglaterra de 0,9%, o 9 muertes por cada 1.000 casos. El IFR fue cercano a cero para las personas de entre 15 y 44 años, aumentando al 3,1% para las personas de 65 a 74 años y al 11,6% para las personas mayores. Los resultados del estudio se han publicado en el servidor de preimpresión medRxiv.
Riesgo de muerte por COVID-19 con la edad, en Ginebra, Inglaterra y España.
Otro estudio de España que comenzó en abril y probó anticuerpos en más de 61.000 residentes en hogares seleccionados al azar, observó una tendencia similar. El IFR general para la población fue de aproximadamente 0,8%, pero se mantuvo cerca de cero para las personas menores de 50 años, antes de aumentar rápidamente al 11,6% para los hombres de 80 años o más; y era del 4,6% para las mujeres de este último grupo de edad. 
Los resultados también revelaron que los hombres tienen más probabilidades de morir a causa de la infección que las mujeres, la brecha aumenta con la edad.
Los hombres corren el doble de riesgo que las mujeres”, dice Beatriz Pérez-Gómez, epidemióloga del Instituto de Salud Carlos III de Madrid, que participó en el estudio español. Los resultados también se han publicado en el servidor medRxiv. Las diferencias en la respuesta del sistema inmunológico masculino y femenino podrían explicar los riesgos divergentes, dice Jessica Metcalf, demógrafa de la Universidad de Princeton, Nueva Jersey. El sistema inmunológico femenino podría tener una ventaja al detectar patógenos un poco antes”, dice ella.
Riesgo de muerte por coronavirus en España en función de la edad y del género
El sistema inmunológico también podría explicar el riesgo mucho mayor de que las personas mayores mueran a causa del virus. A medida que el cuerpo envejece, desarrolla niveles bajos de inflamación, y el COVID-19 podría estar presionando al límite, al ya sobrecargado sistema inmunológico. 
Los peores resultados para las personas con COVID-19 tienden a estar asociados con una respuesta inmune acelerada.
El estudio en Inglaterra también comparó los resultados de diferentes grupos étnicos. Las estadísticas de mortalidad y morbilidad sugieren que las personas negras y del sur de Asia en Inglaterra tienen más probabilidades de morir o de ser hospitalizadas. Pero el análisis, dirigido por Helen Ward, epidemióloga del Imperial College de Londres, encontró que aunque las personas negras y del sur de Asia tenían muchas más probabilidades de estar infectadas que las personas blancas, no tenían más probabilidades de morir de COVID-19.

Diferencias entre países

Los investigadores señalan que existe una marcada diferencia en las estimaciones de IFR entre algunos países, especialmente para las personas de 65 años o másPor ejemplo, un estudio de prevalencia de anticuerpos en Ginebra estimó una IFR del 5,6% para las personas de 65 años o másEsta cifra fue inferior a las estimaciones en España, que se sitúa en torno al 7,2% para hombres y mujeres de 80 años o más, y en Inglaterra, que encontró una IFR del 11,6% para personas de 75 años o más.
Podría haber muchas explicaciones para las diferencias, dice Andrew Azman, epidemiólogo de enfermedades infecciosas de la Escuela de Salud Pública Johns Hopkins Bloomberg en Baltimore, Maryland, que formó parte del estudio de Ginebra.
Los países con tasas más altas de comorbilidades, como diabetes, obesidad y enfermedades cardíacas, tendrán una IFR más altaSin embargo, las naciones con sistemas de atención médica que están en mejores condiciones para tratar a personas que están gravemente enfermas con COVID-19, o donde los hospitales no se vieron abrumados en el pico de la epidemia, tendrían mejores tasas de supervivencia.
Algunas de las diferencias podrían atribuirse a cómo se realizaron los diferentes estudios, dicen los investigadores. Por ejemplo, las diferencias en la confiabilidad de las pruebas de anticuerpos utilizadas en los diferentes estudios, cómo se registraron las muertes por COVID-19 y cómo los investigadores eligieron dividir las poblaciones por edad. Existe cierta incertidumbre en los datos, por lo que las estimaciones entre estudios podrían no ser tan diferentes como podrían parecer, dice Lucy Okell, epidemióloga del Imperial College London, que participó en el estudio en inglés.
Pero un factor importante en las diferentes tasas de muerte reportadas entre países parece ser si el virus se propagó en hogares de ancianos o en centros de atención para ancianosEn estos lugares, las personas con una salud frágil viven en entornos muy unidos donde el virus puede propagarse rápidamente. Cuando el estudio inglés tuvo en cuenta las muertes en hogares de ancianos, el IFR en personas de 75 años o más saltó del 11,6% al 18,7%. Se estima que el IFR para Canadá, donde alrededor del 85% de las muertes ocurrieron en hogares de ancianos, sería significativamente más alto que el de Singapur, donde los hogares de ancianos representaron solo el 8% de las muertes .
Aunque las estimaciones de fatalidades son importantes para comprender el riesgo de propagación viral a personas de diferentes grupos de edad, no cuentan la historia completa de las víctimas del COVID-19, dice Kilpatrick. Existe una fascinación por la muerte, pero el COVID-19 parece causar una cantidad sustancial de efectos secundarios a largo plazo que pueden desencadenar enfermedades”, agrega.
Fuentes:
- Pastor-Barriuso, R. et al. Preprint at https://www.medrxiv.org/content/10.1101/2020.08.06.20169722v1 (2020).
- O'Driscoll, M. et al. Preprint at https://www.medrxiv.org/content/10.1101/2020.08.24.20180851v1 (2020).
- Perez-Saez, J. et al. Lancet Infect. Dis. https://doi.org/10.1016/S1473-3099(20)30584-3 (2020).
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