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COVID-19. Cómo se dispersan las partículas al toser con diferentes mascarillas

Padmanabha Prasanna Simha, Prasanna Simha Mohan Rao

Lo escuchamos todo el tiempo. Use una máscara para protegerse y proteger a los demás del COVID-19. Pero muchos todavía no creen que las máscaras sean efectivas y algunos incluso afirman que las máscaras aumentan el riesgo de adquirir COVID-19.


Ahora, un nuevo estudio busca demostrar que son realmente efectivos. "Si una persona puede reducir el grado de contaminación del medio ambiente al mitigar la propagación, es una situación mucho mejor para otras personas sanas que pueden ingresar a lugares que tienen áreas contaminadas", opina  Padmanabha Prasanna Simha, de Indian Space Research Organización, fuente del estudio.

Todo bien dicho, pero ¿cómo planean Simha y su equipo demostrar la efectividad de las máscaras? Los investigadores visualizaron experimentalmente los campos de flujo de la tos para varias máscaras comunes.
Dado que la tos tiende a ser más cálida que su entorno, Simha y su equipo utilizaron una técnica llamada imágenes schlieren, un proceso visual que se utiliza para fotografiar el flujo de fluidos de densidad variable, para capturar imágenes de la dispersión de partículas producidas al toser. Experimentaron con esta técnica en cinco sujetos de prueba.

Dispersión de partículas al toser según se use mascarilla o no. Fuente:  Padmanabha Prasanna Simha, Prasanna Simha Mohan Rao


Procedieron a seguir el movimiento de la tos sobre imágenes sucesivas. Como tal, pudieron estimar la velocidad de la tos y la propagación de las gotas expulsadas.
El resultado final de su estudio reveló que las máscaras N95 eran las más efectivas para reducir la propagación horizontal de la tos. Las máscaras N95 limitaron la propagación de la tos a entre 10 y 25 cm, en comparación con los hasta 3 metros en el caso de una tos descubierta .

Fuente:  Padmanabha Prasanna Simha, Prasanna Simha Mohan Rao

Pero no solo las máscaras N95 fueron efectivas. Incluso una simple mascarilla quirúrgica desechable o un simple pañuelo de tela, podrían limitar la propagación de la tos a no más de 50 cm.
"Incluso si una máscara no filtra todas las partículas, si podemos evitar que las nubes de tales partículas viajen muy lejos, es mejor que no hacer nada. En situaciones en las que no se dispone de máscaras sofisticadas, cualquier máscara es mejor que ninguna para el público en general para frenar la propagación de la infección", opinan los autores del estudio.

Simha y su equipo también encontraron que cubrir la tos con un brazo simplemente no era efectivo ya que las partículas volaban en todas direcciones. Concluyeron, que las máscaras cumplen su función y funcionan bien. Ninguna máscara es perfecta y es posible que usar una no evite que se infecte. Pero podría ser la diferencia entre un caso de COVID-19 que lo envía al hospital y un caso tan leve que ni siquiera se da cuenta de que está infectado.

LAS MASCARILLAS REDUCEN LA CARGA VIRAL
La mayoría de los investigadores y epidemiólogos de enfermedades infecciosas creen que el coronavirus se transmite principalmente por gotitas en el aire y, en menor medida, por diminutos aerosoles. La investigación muestra que tanto las mascarillas quirúrgicas como las de tela pueden bloquear la mayoría de las partículas que podrían contener SARS-CoV-2 . Si bien ninguna máscara es perfecta, el objetivo no es bloquear todo el virus, sino simplemente reducir la cantidad que puede inhalar. Casi cualquier máscara bloqueará con éxito alguna cantidad.
Los experimentos de laboratorio han demostrado que unas buenas mascarillas de tela y mascarillas quirúrgicas podrían bloquear al menos el 80% de las partículas virales para que no entren en la nariz y la boca . Esas partículas y otros contaminantes quedarán atrapados en las fibras de la máscara, por lo que se recomienda lavar su máscara de tela después de cada uso si es posible .
Una mascarilla quirúrgica o de tela no puede bloquear el 100% del virus, pero puede reducir la cantidad que inhala. AP Photo / Marcio Jose Sanchez, Archivo

Las máscaras aumentan la tasa de casos asintomáticos

En julio, las autoridades sanitarias estimaron que alrededor del 40% de las personas infectadas con SARS-CoV-2 son asintomáticas , y varios otros estudios han confirmado esta cifra.
Sin embargo, en los lugares donde todo el mundo usa máscaras, la tasa de infección asintomática parece ser mucho mayor. En un brote en un crucero australiano llamado Greg Mortimer a fines de marzo, todos los pasajeros recibieron máscaras quirúrgicas y el personal recibió máscaras N95 después de que se identificó el primer caso de COVID-19. El uso de mascarillas fue aparentemente muy alto, y aunque 128 de los 217 pasajeros y el personal finalmente dieron positivo por el coronavirus, el 81% de las personas infectadas permanecieron asintomáticas.
Otras pruebas provienen de dos brotes más recientes, el primero en una planta de procesamiento de mariscos en Oregon y el segundo en una planta de procesamiento de pollos en ArkansasEn ambos lugares, los trabajadores recibieron máscaras y se les pidió que las usaran en todo momento. En los brotes de ambas plantas, casi el 95% de las personas infectadas estaban asintomáticas.
No hay duda de que el uso de una máscara universal ralentiza la propagación del coronavirusLos científicos creen que la evidencia extraída de experimentos en laboratorio, estudios de casos como los brotes de cruceros y plantas procesadoras de alimentos, y principios biológicos conocidos desde hace mucho tiempo, demuestran que las máscarillas también protegen al usuario.
El objetivo de cualquier herramienta para combatir esta pandemia es frenar la propagación del virus y salvar vidas. El enmascaramiento universal hará ambas cosas.
El estudio fue publicado en  la revista  Physics of Fluids , de AIP Publishing .


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