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COVID-19. Cómo el CORONAVIRUS podría aumentar el riesgo de pérdida de memoria y deterioro cognitivo

Cada vez más estudios revelan los efectos cognitivos del COVID-19. Imagen de Amornrat Phuchom / Getty

De todas las formas aterradoras en que el virus del SARS-COV-2 afecta el cuerpo, una de las más insidiosas es el efecto del COVID-19 en el cerebro.
Ahora está claro que muchos pacientes que padecen COVID-19 presentan síntomas neurológicos, desde la pérdida del olfato hasta el delirio y un mayor riesgo de accidente cerebrovascularTambién hay consecuencias más duraderas para el cerebro, incluida la encefalomielitis miálgica / síndrome de fatiga crónica y el síndrome de Guillain-Barré .
Estos efectos pueden deberse a una infección viral directa del tejido cerebral. Pero la creciente evidencia sugiere que se producen otras acciones indirectas adicionales desencadenadas a través de la infección del virus sobre las células epiteliales y el sistema cardiovascular, o a través del sistema inmunológico y la inflamación, y que contribuyen a cambios neurológicos duraderos después del COVID-19.
¿Habrá una ola de déficits de memoria, deterioro cognitivo y casos de demencia relacionados con COVID-19 en el futuro?
Muchos de los síntomas que atribuimos a una infección se deben realmente a las respuestas protectoras del sistema inmunológico. La secreción nasal durante un resfriado no es un efecto directo del virus, sino el resultado de la respuesta del sistema inmunológico al virus del resfriado. Esto también es cierto cuando se trata de sentirse mal. El malestar general, el cansancio, la fiebre y el aislamiento social son causados ​​por la activación de células inmunitarias especializadas en el cerebro, llamadas células neuroinmunes, y señales en el cerebro.
Estos cambios en el cerebro y el comportamiento, aunque son molestos para nuestra vida diaria, son sumamente adaptables e inmensamente beneficiosos. Al descansar, permite que la respuesta inmune que requiere energía haga su trabajo. La fiebre hace que el cuerpo sea menos hospitalario con los virus y aumenta la eficiencia del sistema inmunológico. El aislamiento social puede ayudar a disminuir la propagación del virus.
Los científicos han observado que incluso sin una infección bacteriana o viral, la activación de la señalización inflamatoria durante un período corto da como resultado cambios duraderos en la función neuronal en las regiones cerebrales relacionadas con la memoria y deterioro de la memoria.
Además de cambiar el comportamiento y regular las respuestas fisiológicas durante la enfermedad, el sistema inmunológico especializado en el cerebro también desempeña otras funciones. Recientemente ha quedado claro que las células neuroinmunes que se encuentran en las conexiones  entre las células cerebrales (sinapsis) , que proporcionan energía y cantidades diminutas de señales inflamatorias , son esenciales para la formación normal de la memoria.
Desafortunadamente, esto también proporciona una forma en que enfermedades como el COVID-19 pueden causar síntomas neurológicos agudos y problemas duraderos en el cerebro.
La microglía son células inmunitarias especializadas en el cerebro. En estados saludables, usan sus brazos para probar el medio ambiente. Durante una respuesta inmune, la microglía cambia de forma para engullir patógenos. Pero también pueden dañar las neuronas y sus conexiones que almacenan memoria. JUAN GAERTNER / BIBLIOTECA DE FOTOS DE CIENCIA / Getty Images

Durante la enfermedad y la inflamación, las células inmunitarias especializadas del cerebro se activan, arrojando grandes cantidades de señales inflamatorias y modificando la forma en que se comunican con las neuronas. Para un tipo de célula, la microglía, esto significa cambiar de forma, retirar los brazos delgados y convertirse en células móviles y abultadas que envuelven a los posibles patógenos o restos celulares en su camino. Pero, al hacerlo, también destruyen y "comen" las conexiones neuronales que son tan importantes para el almacenamiento de la memoria .
Otro tipo de célula neuroinmune llamada astrocito, generalmente envuelve la conexión entre las neuronas durante la activación evocada por la enfermedad y descarga señales inflamatorias en estas uniones, previniendo efectivamente los cambios en las conexiones entre las neuronas que almacenan recuerdos.
Debido a que COVID-19 implica una liberación masiva de señales inflamatorias, el impacto de esta enfermedad en la memoria es particularmente importante. Esto se debe a que existen efectos a corto plazo sobre la cognición (delirio) y la posibilidad de cambios duraderos en la memoria, la atención y la cognición. También existe un mayor riesgo de deterioro cognitivo y demencia, incluida la enfermedad de Alzheimer, durante el envejecimiento.

¿Cómo ejerce la inflamación efectos duraderos sobre la memoria?

Si la activación de las células neuroinmunes se limita a la duración de la enfermedad, ¿cómo puede la inflamación causar déficits de memoria duraderos o aumentar el riesgo de deterioro cognitivo?
Tanto el cerebro como el sistema inmunológico han evolucionado específicamente para cambiar como consecuencia de la experiencia, con el fin de neutralizar el peligro y maximizar la supervivencia. 
En el cerebro, los cambios en las conexiones entre las neuronas nos permiten almacenar recuerdos y cambiar rápidamente el comportamiento para escapar de una amenaza o buscar comida u oportunidades sociales. El sistema inmunológico ha evolucionado para ajustar la respuesta inflamatoria y la producción de anticuerpos contra patógenos encontrados previamente.
Sin embargo, los cambios duraderos en el cerebro después de la enfermedad también están estrechamente relacionados con un mayor riesgo de deterioro cognitivo asociado con la edad y la enfermedad de Alzheimer. Las acciones disruptivas y destructivas de las células neuroinmunes y la señalización inflamatoria pueden dañar permanentemente la memoria. Esto puede ocurrir a través de un daño permanente a las conexiones neuronales o las propias neuronas y también a través de cambios más sutiles en el funcionamiento de las neuronas.
La posible conexión entre COVID-19 y los efectos persistentes en la memoria se basan en observaciones de otras enfermedades. Por ejemplo, muchos pacientes que se recuperan de un ataque cardíaco o de una cirugía de bypass informan de déficits cognitivos duraderos que se vuelven exagerados con el envejecimiento.
Otra enfermedad importante con complicaciones cognitivas similares es la sepsis , una disfunción multiorgánica provocada por la inflamación. En modelos animales de estas enfermedades, también vemos alteraciones de la memoria y cambios en la función neuroinmune y neuronal que persisten semanas y meses después de la enfermedad.
Incluso la inflamación leveincluido el estrés crónico, ahora se reconoce como factor de riesgo de demencia y deterioro cognitivo durante el envejecimiento.

¿El COVID-19 aumenta el riesgo de deterioro cognitivo?

Pasarán muchos años antes de que sepamos si la infección por COVID-19 causa un mayor riesgo de deterioro cognitivo o enfermedad de Alzheimer. Pero este riesgo puede reducirse o mitigarse mediante la prevención y el tratamiento de COVID-19.
La prevención y el tratamiento dependen de la capacidad de disminuir la gravedad y la duración de la enfermedad y la inflamaciónCuriosamente, una investigación muy reciente sugiere que las vacunas comunes, incluidas las vacunas contra la gripe y la neumonía, pueden reducir el riesgo de Alzheimer.
Además, varios tratamientos emergentes para COVID-19 son medicamentos que suprimen la activación inmune excesiva  y el estado inflamatorioPotencialmente, estos tratamientos también reducirán el impacto de la inflamación en el cerebro y disminuirán el impacto en la salud del cerebro a largo plazo.
COVID-19 seguirá afectando la salud y el bienestar mucho después de que termine la pandemia. Como tal, será fundamental continuar evaluando los efectos de la enfermedad COVID-19 en la vulnerabilidad al deterioro cognitivo y las demencias posteriores.
Al hacerlo, los investigadores probablemente obtendrán una nueva perspectiva crítica sobre el papel de la inflamación a lo largo de la vida en el deterioro cognitivo relacionado con la edad. Esto ayudará en el desarrollo de estrategias más efectivas para la prevención y el tratamiento de estas enfermedades debilitantes.

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