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CIENCIA. Enfriamiento de la Tierra causado por erupciones, no meteoros


El sedimento antiguo encontrado en una cueva del centro de Texas parece resolver el misterio de por qué la Tierra se enfrió repentinamente hace unos 13.000 años, según un estudio de la Universidad Texas A&M.


Algunos investigadores creían que el evento, que enfrió la Tierra en unos 3 grados centígrados, una gran cantidad, fue causado por un impacto extraterrestre con la Tierra, como la colisión de un meteorito. Pero los investigadores de la Universidad de Texas encontraron que la evidencia dejada en las capas de sedimento en Hall's Cave era casi con certeza el resultado de erupciones volcánicas. Hall's Cave, ubicada en la región montañosa de Texas, tiene un registro de sedimentos que se extiende por más de 20.000 años y las investigaciones se vienen realizando desde 2017.
La duda existente hasta la actualidad era si ocurrió un impacto extraterrestre cerca del final de la última edad de hielo, hace unos 13.000 años cuando las capas de hielo que cubrían Canadá se estaban derritiendo y causaron un enfriamiento abrupto que empujó al hemisferio norte a la edad de hielo durante un tiempo extra de 1.200 años.
El equipo de investigadores encontraron que dentro de la cueva hay capas de sedimento, identificadas por primera vez por Thomas Stafford (Stafford Research Laboratories, Colorado), que datan del momento del impacto propuesto que podrían responder la pregunta y quizás incluso identificar el detonante que inició el antigua ola de frío. Este trabajo muestra además que la firma geoquímica asociada con el evento de enfriamiento no es única, sino que ocurrió cuatro veces entre hace 9.000 y 15.000 años. El análisis de isótopos y la proporción relativa de los elementos coincidieron con los que se encontraron en gases volcánicos anteriores.
El evento probablemente también ayudó a causar la extinción de grandes mamíferos como el mamut, el caballo y el camello que alguna vez vagaron por América del Norte.
Por lo tanto, el desencadenante de este evento de enfriamiento no provino del espacio. La evidencia geoquímica previa de un gran meteoro que explotó en la atmósfera refleja en cambio un período de grandes erupciones volcánicas. Después de que un volcán entra en erupción, la propagación global de aerosoles refleja la radiación solar entrante lejos de la Tierra y puede conducir a un enfriamiento global después de la erupción durante uno a cinco años, dependiendo del tamaño y escalas de tiempo de la erupción, dijo el equipo.
"El Younger Dryas , que ocurrió hace unos 13.000 años, interrumpió el calentamiento distintivo al final de la última edad de hielo. El clima de la Tierra puede haber estado en un punto de inflexión al final de Younger Dryas, posiblemente debido a la descarga de la capa de hielo en el Océano Atlántico Norte, una capa de nieve mejorada y poderosas erupciones volcánicas que, en combinación, pueden haber llevado a un intenso enfriamiento del hemisferio norte. 
Este período de enfriamiento rápido coincide con la extinción de varias especies, incluidos camellos y caballos, y la aparición de la tradición arqueológica de la cultura Clovis.
Las erupciones volcánicas causan su enfriamiento más severo cerca de la fuente, generalmente en el año de la erupción, con un enfriamiento sustancialmente menor en los años posteriores a la erupción. El enfriamiento de Younger Dryas duró alrededor de 1.200 años, por lo que una única causa eruptiva volcánica es un factor iniciador importante, pero, en opinión de los investigadores, se necesitaron otros cambios en el sistema terrestre, como el enfriamiento de los océanos y más capa de nieve para sostener este período más frío.
El estudio concluye que "las anomalías químicas encontradas en los sedimentos que datan del comienzo del Younger Dryas son el resultado del vulcanismo y no un impacto extraterrestre".

Fuente: N. Sun, A. D. Brandon, S. L. Forman, M. R. Waters and K. S. Befus. Volcanic origin for Younger Dryas geochemical anomalies ca. 12,900 cal B.P.Science Advances, 2020 DOI: 10.1126/sciadv.aax8587

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