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CIENCIA. Detectadas anomalías en el campo magnético terrestre


La Tierra es un imán enorme, su núcleo rico en hierro crea un escudo de campo magnético que envuelve casi la totalidad del planeta. Una "abolladura" en este campo magnético conocido como Anomalía del Atlántico Sur (SAA) permite que las partículas cargadas del sol se "sumerjan" más cerca del planeta en un área sobre América del Sur y el Océano Atlántico Sur. 
Estas partículas, como mínimo, pueden estropear los instrumentos de satélites en el espacio. En tales circunstancias, los científicos de la NASA y otros investigadores no tienen más remedio que adaptarse a este contratiempo en el campo magnético, apagando los instrumentos satelitales que pasan por el SAA y aceptando la pérdida de algunos datos en los instrumentos a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS). También vigilan de cerca la evolución de la SAA, según se indica en un artículo publicado por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA .
EN QUÉ CONSISTE ESTA ANOMALÍA
El campo magnético de la Tierra es el producto de su núcleo externo rico en hierro, que crea el campo mientras gira alrededor del núcleo interno. El campo protege la atmósfera de la Tierra de ser arrasada lentamente por partículas cargadas del solTambién protege los equipos electrónicos de la Tierra de ese mismo bombardeo. 



Normalmente, las partículas del sol son desviadas por el campo o quedan atrapadas en dos zonas llamadas cinturones de Van Allen, que permiten que las partículas no penetren más allá de unos 650 kilómetros de la superficie de la Tierra. Esto proporciona suficiente espacio para proteger el planeta y los satélites lanzados al espacio. La ISS, por ejemplo, orbita a unos 350 km sobre la superficie de la Tierra.
Pero el campo magnético se está debilitando, lo que hace que algunos científicos piensen que podría estar a punto de revertirse , intercambiando sus polos norte y sur. (Alternativamente, podría pasar por una fase débil y luego fortalecerse nuevamente, como ha sucedido en el pasado). El punto cero de este debilitamiento parece ser la Anomalía del Atlántico Sur, un lugar extraño de particular debilidad que se extiende entre América del Sur y África. Investigaciones reciente sugieren que la zona está cambiando desarrollando no uno, sino dos puntos bajos separados . 
Los satélites cuando pasan sobre el SAA deben hacerlo con muchos instrumentos sensibles apagados. Cuando la ISS pasa a través de esta zona, algunos de sus instrumentos son vulnerables a "blips" causados ​​por la mayor exposición a las partículas solares. La misión Global Ecosystem Dynamics Investigation (GEDI), por ejemplo, experimenta un reinicio de energía aproximadamente una vez al mes y pierde unas pocas horas de datos cada vez que atraviesa el SAA.

SEGUIMIENTO DE LOS CAMBIOS
Los científicos de Goddard y sus colegas de todo el mundo están controlando el SAA, tanto para asegurarse de que sus operaciones estén protegidas de sus efectos como para tratar de comprender cómo cambiará la anomalía en el futuro.
Utilizando datos de SAMPEX (Solar Anomalous and Magnetospheric Particle Explorer), un satélite que se lanzó en 1992 y recopiló datos hasta 2012, los investigadores de Goddard descubrieron que el SAA se está desplazando ligeramente hacia el oeste, resultados publicados en la revista Space Weather en 2016. La Agencia Espacial Europea (ESA) lanzó un conjunto de satélites conocidos como Swarm en 2013 que proporcionan observaciones detalladas del campo magnético de la Tierra y cambios en el SAA. Fueron los datos de los satélites Swarm los que mostraron el desarrollo de dos puntos de fuerza mínima en el SAA, lo que sugiere que la anomalía podría dividirse en dos zonas separadas. 
El análisis de estos datos permite a los ingenieros diseñar los satélites para resistir la cantidad de radiación solar que probablemente encontrarán una vez en órbita. Los investigadores también están combinando los datos de observación con modelos de la dinámica del núcleo de la Tierra para tratar de predecir qué hará la anomalía a continuación. 
Mientras tanto, investigadores fuera de la NASA están trabajando para comprender los vínculos entre el movimiento del núcleo externo y las características del campo magnético que produce. Investigadores de la Universidad de Liverpool en Inglaterra informaron recientemente que las rocas volcánicas de la erupción de hace mucho tiempo en la isla atlántica de Santa Elena muestran anomalías magnéticas que datan de hace entre 8 millones y 11,5 millones de años , lo que sugiere que esta área del Atlántico Sur la anomalía ha sido inestable durante millones de años. 




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