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MEDIO AMBIENTE. Las emisiones mundiales de metano se disparan a niveles récord


Las emisiones globales de metano han alcanzado los niveles más altos registrados. Los aumentos se deben principalmente al crecimiento de las emisiones de la minería del carbón, la producción de petróleo y gas natural, la cría de ganado vacuno y ovino, y los vertederos.
Entre 2000 y 2017, los niveles de los potentes gases de efecto invernadero se dispararon hacia las rutas que los modelos climáticos sugieren conducirán a un calentamiento de 3-4 grados Celsius antes del final de este siglo. Este es un umbral de temperatura peligroso en el que los científicos advierten que los desastres naturales, incluidos los incendios forestales, las sequías e inundaciones, y las perturbaciones sociales como las hambrunas y las migraciones masivas se volverán casi comunes. Los hallazgos se resumen en dos documentos publicados el 14 de julio de 2020 en Earth System Science Data and Environmental Research Letters por investigadores del Global Carbon Project, una iniciativa dirigida por el científico de la Universidad de Stanford, Rob Jackson.
En 2017, el último año en que se dispone de datos globales completos de metano, la atmósfera de la Tierra absorbió casi 600 millones de toneladas de este gas incoloro e inodoro que es 28 veces más potente que el dióxido de carbono para atrapar el calor en un lapso de 100 años. Más de la mitad de todas las emisiones de metano ahora provienen de actividades humanas. Las emisiones anuales de metano aumentaron un 9 por ciento, o 50 millones de toneladas por año, desde principios de la década de 2000, cuando las concentraciones de metano en la atmósfera eran relativamente estables.
En términos de potencial de calentamiento, agregar esta cantidad adicional de metano a la atmósfera desde 2000 es similar a poner 350 millones de automóviles más en las carreteras del mundo o duplicar las emisiones totales de Alemania o Francia. 
La pandemia ha reducido las emisiones de carbono, temporalmente. Pero los niveles del poderoso metano de gas que atrapa el calor continúan subiendo, arrastrando al mundo más lejos de un camino que bordea los peores efectos del calentamiento global.

Fuentes crecientes de metano
A nivel mundial, las fuentes de combustible fósil y el ganado son motores gemelos que impulsan el ascenso hacia arriba del metano. Las emisiones de metano procedentes del ganado y de otros rumiantes son casi tan grandes como las de la industria de combustibles fósiles.
 "La gente bromea sobre eructar vacas sin darse cuenta de cuán grande es realmente la fuente".
A lo largo del período de estudio, la agricultura representó aproximadamente dos tercios de todas las emisiones de metano relacionadas con actividades humanaslos combustibles fósiles contribuyeron la mayor parte del tercio restante. Sin embargo, esas dos fuentes han contribuido en una medida más o menos igual a los aumentos observados desde principios de la década de 2000.
Las emisiones de metano de la agricultura aumentaron a 227 millones de toneladas de metano en 2017, casi un 11 por ciento más que el promedio 2000-2006. El metano de la producción y el uso de combustibles fósiles alcanzó 108 millones de toneladas en 2017, casi un 15 por ciento más que en el período anterior.
En medio de la pandemia de coronavirus, las emisiones de carbono se desplomaron al detenerse la producción industrial y el transporte. No hay posibilidad de que las emisiones de metano caigan tanto como las emisiones de dióxido de carbono debido al virus, ya que todavía estamos calentando nuestras casas y edificios con gas natural, mientras las actividades agrícolas y ganaderas siguen creciendo.
Fuente: NASA Earth Observatory.
https://earthobservatory.nasa.gov/images/146978/methane-emissions-continue-to-rise

Emisiones en todo el mundo
Las emisiones de metano aumentaron más fuertemente en África y Medio Oriente; China; y Asia del Sur y Oceanía, que incluye Australia y muchas islas del Pacífico. Cada una de estas tres regiones aumentó las emisiones en unos estimados 10 a 15 millones de toneladas por año durante el período de estudio. Los Estados Unidos lo siguieron de cerca, aumentando las emisiones de metano en 4.5 millones de toneladas, principalmente debido a una mayor perforación, distribución y consumo de gas natural.
El uso de gas natural está aumentando rápidamente en todo el mundo. Está compensando al carbón en el sector eléctrico y reduciendo las emisiones de dióxido de carbono, pero aumentando las emisiones de metano en ese sector. Estados Unidos y Canadá también están produciendo más gas natural. Como resultado, estamos emitiendo más metano desde los pozos de petróleo y gas, y a través de las tuberías con fugas.
Europa se destaca como la única región donde las emisiones de metano han disminuido en las últimas dos décadas, en parte al reducir las emisiones de la fabricación de productos químicos y el cultivo de alimentos de manera más eficiente. Las políticas y una mejor gestión han reducido las emisiones de los vertederos, estiércol y otras fuentes en Europa. La gente también está comiendo menos carne de vacuno y más aves de corral y pescado.

Balance mundial de metano para las décadas 2008-2017. Se proporcionan estimaciones de emisiones (izquierda) y de sumideros (derecha) para cada categoría de emisión y sumidero en Tg CH 4 año -1, así como para las emisiones totales y los sumideros totales.


Soluciones posibles
Las regiones tropicales y templadas han experimentado el mayor salto en las emisiones de metano. Los sistemas boreales y polares han jugado un papel menor. A pesar de los temores de que el derretimiento en el Ártico puede desbloquear una explosión de metano al descongelar el permafrost, los investigadores no encontraron evidencia de un aumento de las emisiones de metano en el Ártico, al menos hasta 2017.
Las emisiones impulsadas por el hombre son, en muchos sentidos, más fáciles de precisar que las de fuentes naturales. Estamos en un momento difícil para identificar dónde se emite metano en los trópicos y en otros lugares debido a los cambios diarios y estacionales en la forma en que se encuentran los suelos anegados en todo el mundo.
Los científicos creen que reducir las emisiones de metano requerirá reducir el uso de combustibles fósiles y controlar las emisiones fugitivas, como las fugas de tuberías y pozos, así como los cambios en la forma en que alimentamos al ganado, cultivamos arroz y comemos.
 "Necesitaremos comer menos carne y reducir las emisiones asociadas con el cultivo de ganado y el arroz", dijo Jackson, "y reemplazar el petróleo y el gas natural en nuestros automóviles y hogares".
Los suplementos alimenticios, como las algas, pueden ayudar a reducir los eructos de metano de las vacas, y el cultivo de arroz puede pasar del anegamiento permanente que maximiza la producción de metano en ambientes con poco oxígeno. Además, aviones, drones y satélites son herramientas prometedoras para monitorear emisiones de metano desde pozos de petróleo y gas. 
Fuente: R B Jackson, et al. Increasing anthropogenic methane emissions arise equally from agricultural and fossil fuel sourcesEnvironmental Research Letters, 2020; 15 (7): 071002 DOI: 10.1088/1748-9326/ab9ed2

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