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HISTORIA. 500 años de inundaciones: ríos y cambio climático en Europa

Inundaciones en Bristol en 1607 Crédito: TU Wien
Los ríos desbordados pueden causar enormes problemas. En todo el mundo, el daño anual causado por las inundaciones de los ríos se estima en más de $ 100 mil millones, y continúa aumentando. Hasta la fecha, no ha quedado claro si Europa se encuentra actualmente en un período rico en inundaciones desde una perspectiva a largo plazo.

El experto austriaco en  Prof. Günter Blöschl de TU Wien (Viena) ha dirigido un gran estudio internacional con un total de 34 grupos de investigación que proporciona evidencia clara de que las últimas tres décadas estuvieron entre los períodos más abundantes en inundaciones en Europa durante los últimos 500 años, y que este período difiere de otros en términos de extensión, temperatura del aire y estacionalidad de inundación. 


Evidencia histórica de inundaciones. Esta reproducción de un grabado en madera representa la inundación de las calles de Glauchau en Alemania en 1854. Un reciente estudio proporciona información usada de registros históricos para construir una historia de inundaciones para Europa de 1500 a 2016. Fuente: Alamy


En comparación con el pasado, las inundaciones tienden a ser mayores en muchos lugares, el tiempo ha cambiado y la relación entre la ocurrencia de inundaciones y la temperatura del aire se ha revertido. En el pasado, las inundaciones tendían a ocurrir con mayor frecuencia en las fases frías, mientras que hoy, el calentamiento global es uno de los principales impulsores de su aumento. Los resultados del estudio ahora se han publicado en Nature .


Anteriormente frío, ahora cálido: las inundaciones de los ríos ahora funcionan de manera diferente.
Datos históricos de medio milenio

De anteriores investigaciones ya sabíamos cómo  ha afectado las inundaciones de Europa en los últimos 50 años. Sin embargo, de cara a los pronósticos de las próximas décadas, también es importante comprender si se trata de una situación completamente nueva o si esto es solo una repetición de algo que ya ha ocurrido en el pasado. Hasta ahora, los datos disponibles no han sido suficientes para determinar si este es el caso o no. Se ha explorado esta cuestión con gran detalle y ahora podemos afirmar con confianza: "Sí, las características de inundación en las últimas décadas son diferentes a las de los siglos anteriores".
Para el estudio, se analizaron decenas de miles de documentos históricos que contienen informes de inundaciones desde el año 1500 hasta 2016. El equipo de TU Wien ha trabajado con historiadores de toda Europa. El desafío particular de este estudio consistió en hacer comparables los textos muy diferentes de los diferentes siglos y las diferentes regiones culturales. Se alcanzó la comparabilidad deseada al poner todos los textos en sus respectivos contextos históricos con una minuciosa atención a los detalles.
Inundaciones en Viena, 1830 Crédito: TU Wien

El análisis de datos identificó nueve períodos ricos en inundaciones y regiones asociadas. Entre los períodos más notables fueron 1560-1580 (Europa occidental y central), 1760-1800 (la mayor parte de Europa), 1840-1870 (Europa occidental y meridional) y 1990-2016 (Europa occidental y central). Las comparaciones con las reconstrucciones de temperatura del aire mostraron que estos períodos históricos de inundación fueron sustancialmente más fríos que las fases intermedias.
Este hallazgo parece contradecir la observación de que, en algunas áreas, como en el noroeste de Europa, el clima más cálido reciente está alineado con inundaciones más grandes. El estudio muestra, por primera vez, que los mecanismos subyacentes han cambiado: mientras que, en el pasado, las inundaciones ocurrieron con mayor frecuencia en condiciones más frías, lo opuesto es el caso ahora. Las condiciones hidrológicas del presente son muy diferentes a las de pasado.


El momento de las inundaciones dentro del año también ha experimentado cambios. Anteriormente, el 41% de las inundaciones de Europa Central ocurrían en el verano, en comparación con el 55% actual. Estos cambios están relacionados con los cambios en la precipitación, la evaporación y el deshielo y son un indicador importante para distinguir el papel del cambio climático del de otros controles, como la deforestación y la gestión de los ríos.
Estos hallazgos han sido posibles gracias a una nueva base de datos compilada por los autores del estudio que incluye la datación exacta de casi todos los eventos de inundación informados por fuentes escritas. Hasta ahora, uno tenía que depender a menudo de otras fuentes de información menos precisas, como los sedimentos de los lagos. Es el primer estudio en el mundo que evalúa los períodos históricos de inundación para todo un continente con tanto detalle.
Tendencias regionales observadas de descargas de inundaciones de ríos en Europa (1960–2010). El azul indica descargas de inundaciones crecientes y el rojo indica descargas de inundaciones decrecientes (en porcentaje de cambio de la descarga de inundación anual promedio por década). Los números 1 a 3 indican regiones con controladores distintos. 1, noroeste de Europa: aumento de las precipitaciones y la humedad del suelo. 2, sur de Europa: disminución de las precipitaciones y aumento de la evaporación. 3, Europa del Este: disminución y deshielo anterior. Las tendencias se basan en datos de 2.370 estaciones hidrométricas.

Mejores datos, mejores pronósticos
Debido al cambio en los mecanismos de generación de inundaciones, los científicos abogan por el uso de herramientas para la evaluación del riesgo de inundaciones que capturen los procesos físicos involucrados, y estrategias de gestión que pueden incorporar los cambios recientes en el riesgo asociado a los cambios. Independientemente de los esfuerzos necesarios para mitigar el cambio climático, veremos los efectos de estos cambios en las próximas décadas, por lo que la gestión de inundaciones deberá adaptarse a estas nuevas realidades.


Fuentes: 
- Current European flood-rich period exceptional compared with past 500 years.Nature (2020). DOI: 10.1038/s41586-020-2478-3
Changing climate both increases and decreases European river floods, Nature (2019). DOI: 10.1038/s41586-019-1495-6 , www.nature.com/articles/s41586-019-1495-6
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