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ENIGMAS. La paleta NARMER, ¿registro de la fundación del Antiguo Egipto?

Detalle de la paleta Narmer mostrando una procesión. Getty Images

La paleta Narmer es el nombre de una losa de esquisto gris en forma de escudo elaboradamente tallada hecha durante el Antiguo Reino del Egipto Dinástico (ca. 2574-2134 a. C.). Es la representación monumental existente más antigua de cualquier faraón: las esculturas en la paleta representan eventos en la vida del rey Narmer, también conocido como Menes, considerado el gobernante fundador del Egipto dinástico.

La paleta de Narmer fue encontrada en un depósito con otros 2.000 objetos votivos dentro de las ruinas de un templo en su capital, Hierakonpolis, al sur de Luxor. Los arqueólogos británicos James E. Quibell y Frederick Green encontraron el depósito principal durante su temporada de exploración, 1897-1898 en Hierakonpolis.



Arriba: la etiqueta de marfil que menciona Hor-Aha junto con el signo mn. Dominio público ) Abajo: Reconstrucción de la impresión del sello Narmer-Menes de Abydos. (Heagy1 / CC BY SA 4.0 )

La paleta Narmer mide 64 centímetros de largo, y su forma de escudo es la misma que la utilizada para la herramienta doméstica llamada paleta, que se usaba para sostener cosméticos. Los egipcios habían hecho paletas cosméticas domésticas más pequeñas y sencillas durante al menos mil años antes de la fecha de la paleta Narmer. Eso no es inusual en la iconografía egipcia: la paleta Narmer es una más de una serie de objetos elaboradamente tallados y portables que datan del período en que se fue formando la cultura dinástica en Egipto, alrededor del final del tercer milenio antes de Cristo. Muchos de estos objetos son réplicas ceremoniales de objetos domésticos.


Otros ejemplos de grandes objetos tallados que representan los hechos de los faraones del Antiguo Reino incluyen el Narmer Macehead, que ilustra la presentación de animales y personas a un gobernante sentado, probablemente Narmer; un cuchillo de sílex con un mango de marfil que muestra una escena de combate encontrada en Gebel el-Arak; y un peine de marfil un poco más tarde con el nombre de un rey diferente de la Primera Dinastía. Todos estos son versiones elaboradas y de gran tamaño de los tipos de artefactos comunes que se encuentran en los períodos Neolítico-Naqada I de Badarian / Khartoum, y de esta manera, representan referencias a lo que habría sido la historia antigua de los egipcios del Reino Antiguo.

Ambos lados de la paleta están decorados con escenas rituales o históricas. Fuente: Tiradriti, Egyptian Treasures, pp. 40-41

¿Quién fue Narmer?

Narmer, o Menes, gobernó alrededor de 3050 a.C. y fue considerado por los egipcios de la Primera Dinastía como el unificador de Egipto y fundador de esa Dinastía, el último rey de lo que los arqueólogos llaman Dinastía 0La civilización dinástica egipcia comenzó hace más de 5.000 años con la unificación del Alto y Bajo Egipto en una sola política, con sede en Hierankopolis. Esa unificación es atribuida a Narmer en los registros históricos egipcios. Numerosos escritos egipcios posteriores afirman que Narmer es el conquistador de todas las sociedades a lo largo del río Nilo, pero persisten algunas dudas académicas. La propia tumba de Narmer ha sido identificada en Naqada. Las fuentes antiguas también tienden a aceptar que gobernó durante más de 60 años.

El cartucho de Menes en la Lista de Reyes de Abydos. (Olaf Tausch / CC BY 3.0 ).  La cronología de Manetho del siglo III a.C. lo nombra como Menes, pero dos listas de reyes egipcios de la dinastía XIX escriben su nombre como Meni. El historiador griego Herodoto lo llamó Min y fue Manas para otro historiador griego: Diodoro Siculus. El historiador judío Josefo le da otro nombre más: Minaios

Muchos estudiosos modernos sugieren que el nombre Menes, que significa "El que perdura", en realidad puede ser una referencia a Menes como una figura que abarcó a todos los reyes que trabajaron para unificar Egipto. Pero no todos están de acuerdo.
Las paletas cosméticas comenzaron a utilizarse como objetos de prestigio en Egipto ya en el período Naqada II-III predinástico (3400-3000 a.C.), se usaban para moler pigmentos, que luego se mezclaban con una pasta de color y se aplicaban al cuerpo. La paleta Narmer probablemente nunca se usó para ese propósito, pero tiene una depresión circular semejante a las paletas cosméticas. Esa depresión es lo que hace que ese lado sea el "anverso" o el frente de la paleta. A pesar de este hecho, la imagen reproducida con mayor frecuencia es la de la parte posterior.

Cabeza de piedra caliza de un hombre que se cree que es el primer rey dinástico de Egipto, Menes o Narmer. El egiptólogo Flinders Petrie creía que era lo último. (Oh sama Shukir Muhammed Amin FRCP (Glasg) / CC BY SA 4.0 )

Según otra teoría, como sugieren otros, Menes fue la personificación de los gobernantes de Naqada III, Ka, Scorpion II y Narmer. Narmer en particular ha sido señalado como el faraón que inspiró la historia de Menes, o que realmente fue Menes. Aha, posiblemente el hijo de Narmer y el segundo rey dinástico, también se ha propuesto como la verdadera identidad de Menes debido a la aparición de 'Mn' (que significa 'Menes') en algunas fuentes egipcias antiguas junto a los nombres de ambos hombres.
El conocido egiptólogo Flinders Petrie creía que 'Menes' era en realidad un título, no un nombre personal, y dijo que Narmer fue el primer verdadero faraón egipcio. Es cierto que algunas de las historias se alinean. Por ejemplo, a Narmer también se le atribuye haber completado el proceso de unificación del Alto y el Bajo Egipto. (aunque algunas fuentes antiguas también han acreditado a Aha con esto).
El mayor logro que se le ha acreditado a Menes es la unificación de Egipto. Se ha dicho que el Rey Menes usó tanto la estrategia política como la fuerza para hacerlo. Un posible matrimonio con un miembro de la familia real del sur ha sido citado como una de las formas en que unificó el Alto y el Bajo Egipto. Y una vez que se unieron las dos tierras, se pusieron en práctica políticas para mantener la paz y poner orden en su reino.

Monumentos de la antigua ciudad de Memphis. (Gabriel Indurskis / CC POR NC 2.0 )

En el Papiro de Turín y también en la " Historia" de Heródoto , se dice que Menes construyó una presa en el Nilo para desviar el flujo sobre la tierra donde se encuentra Memphis Se le atribuye la fundación de la ciudad y hacerla lujosa. Pero un descubrimiento en 2012 de un relieve que describe la visita de un gobernante predinástico a Memphis a principios del siglo 32 a.C. muestra que esa historia no es más que un cuento.
De todos modos, Memphis como capital para Egipto fue una buena opción. La tierra a su alrededor era fértil y su ubicación era estratégica. En esa ciudad, Menes supuestamente enseñó a los residentes a vivir vidas elegantes y lujosas, que incluían menos trabajo y más tiempo para el ocio, e incluso hermosos paños que cubrían sofás y mesas. Para muchas personas de Menes, la vida era buena, la comida era abundante y la paz prevalecía.

Iconografía de la paleta Narmer

Talladas en los pergaminos superiores a ambos lados de la paleta de Narmer hay vacas con rostros humanos, a veces interpretadas como las diosas Bat y Hathor. Entre los dos hay un serekh, una caja rectangular que contiene jeroglíficos que hacen mención al protagonista principal, Narmer.


El relieve central principal del reverso de la paleta muestra al Rey Menes vistiendo la corona blanca y el vestido de los reyes del Alto Egipto, y levantando su maza para golpear a un prisionero arrodillado. Un halcón que representa al dios del cielo egipcio Horus, se posa en un rebus que enumera países derrotados por Menes y, un brazo humano que viene del halcón, sostiene una cuerda que asegura la cabeza de un prisionero.

El anverso

En el anverso, el rey, vestido con la corona roja y el traje del Bajo Egipto, marcha para ver los cuerpos apilados y desmembrados de sus enemigos asesinados, precedidos por las almas de los reyes del Bajo Egipto. A la derecha de su cabeza hay un pez gato, la representación esquemática de su nombre Narmer (N'mr). Debajo de eso y dando vueltas alrededor de la depresión están los largos cuellos de dos criaturas míticas, serpientes-leopardos tomados de imágenes mesopotámicasAlgunos estudiosos como Millet y O'Connor han argumentado que esta escena representa los eventos que ocurrieron durante aquel año.

En la parte inferior del anverso, la figura de un toro (probablemente representando al rey) amenaza a un enemigo. En la iconografía egipcia, Narmer y otros faraones a menudo se ilustran como animales. Narmer se ilustra en otras partes como un ave rapaz, un escorpión, una cobra, un león o un pez gato: su nombre de Horus "Narmer" podría traducirse como "pez gato malo", y su glifo es un pez gato estilizado.

El propósito de la paleta Narmer

Hay varias interpretaciones del propósito de la paleta. Muchos lo perciben como un documento histórico relativo a la unificación del Alto y Bajo Egipto. Otros creen que es un reflejo de las primeras actitudes dinásticas hacia el cosmos.
El simbolismo militar general en la paleta parece claro. Usando diferentes tipos de imágenes, el rey se muestra una y otra vez como victorioso sobre sus enemigos. Se le muestra derribando a un enemigo arrodillado, mientras pisa los cuerpos de otros enemigos en la espalda de la paleta. En la parte delantera de la paleta, se le representa con vistas a los cadáveres decapitados de sus enemigos o como un toro que pisotea vigorosamente a un enemigo y derriba los muros de una ciudad o una fortaleza.
El hecho de que Narmer se muestra usando la Corona Blanca en un lado y la Corona Roja en el otro, a menudo se ha presentado como prueba de que fue él quien unió el Alto y el Bajo Egipto. Esto se basó en la suposición de que ambas coronas siempre han tenido su significado geográfico tradicional, pero incluso si esto fuera correcto, la paleta no prueba que Narmer ya no usara la Corona Roja antes.
Algunos, como Wengrow, creen que la paleta ilustra un culto al ganado mediterráneo que data del Neolítico. Dada su recuperación dentro de un depósito del templo, la paleta puede ser un objeto de dedicación al templo en el que se encontró, y probablemente se usó en rituales que tuvieron lugar en el templo y celebraron al rey.
Contra esto, debe señalarse que la paleta menciona tres nombres de ciudades o fortalezas que fueron derrocadas. La paleta también se refiere a la fundación de una región indicada por los signos ship-harpoon-falcon, un grupo de signos que al menos en épocas posteriores se utilizarían para denotar la séptima provincia del Bajo Egipto ubicada en el este del Delta del Nilo. Además, una etiqueta encontrada en 1998 durante las excavaciones en Abydos, parece confirmar la historicidad de la paleta. En esta etiqueta, un bagre derriba a un enemigo caído. El casco del enemigo consta de 3 plantas de papiro, una referencia a un pantano que es muy similar al pantano personificado en la paleta Narmer. No es improbable que ambas fuentes se refieran al mismo evento: una batalla en un pantano, probablemente ubicado en el este del Delta del Nilo, que resultó en una victoria para Narmer y la probable fundación de la séptima provincia del Bajo Egipto. 
Cualquiera que sea la naturaleza de la paleta Narmer, la iconografía es una manifestación temprana y definitiva de una imagen común entre los gobernantes: el rey golpeando a sus enemigos. Ese motivo siguió siendo un símbolo importante a lo largo de los Reinos Antiguo, Medio y Nuevo y hasta la época romana , y podría decirse que es un símbolo mundial de gobernantes.

Fuentes:

Hendrickx, Stan, et al. “The Earliest Representations of Royal Power in Egypt: the Rock Drawings of Nag El-Hamdulab (Aswan).” Antiquity, vol. 86, no. 334, 2012, pp. 1068–1083.

O'Connor, David. “Context, Function and Program: Understanding Ceremonial Slate Palettes.” Journal of the American Research Center in Egypt, vol. 39, 2002, pp. 5–25.

Wengrow, David. “Rethinking ‘Cattle Cults’ in Early Egypt: Towards a Prehistoric Perspective on the Narmer Palette.” Cambridge Archaeological Journal, vol. 11, no. 1, 2001, pp. 91–104.

Wilkinson, Toby AH. “What a King Is This: Narmer and the Concept of the Ruler.” The Journal of Egyptian Archaeology, vol. 86, 2000, pp. 23–32.

Williams, Bruce, et al. “The Metropolitan Museum Knife Handle and Aspects of Pharaonic Imagery before Narmer.” Journal of Near Eastern Studies, vol. 46, no. 4, 1987, pp. 245–285.

Tiradritti, Francesco. Egyptian Treasures from the Egyptian Museum in Cairo. Book, 1999.

Boddy-Evans, A. (2018) ‘The Story of Menes, the First Pharaoh of Egypt.’ ThoughtCo.  https://www.thoughtco.com/who-was-the-first-pharaoh-of-egypt-43717

Gill, N.S. (2017) ‘Menes-First King of Egypt.’ ThoughtCo.https://www.thoughtco.com/menes-first-king-of-egypt-119800

Heagy, T. ( 2014) ‘Who Was Menes?’ Archéo-Nil 24, pp. 59-92. https://www.narmer.org/menes

KingtutOne.com (n.d.) ‘Menes the 1st Pharaoh.’ KingtutOne.com. Available at: http://kingtutone.com/pharaohs/menes/

Kinnaer, J. (2014) ‘Menes.’ The Ancient Egyptian Site. Available at: http://www.ancient-egypt.org/who-is-who/m/menes.html

New World Encyclopedia. (2014) ‘Menes.’ New World Encyclopedia.  http://www.newworldencyclopedia.org/entry/Menes

The Editors of Encyclopaedia Britannica. (2018) ‘Menes: King of Egypt.’ Encyclopaedia Britannica.  https://www.britannica.com/biography/Menes

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