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MUNDO ANIMAL. El ciclo vital de la Cigarra periódica


Las cigarras o chicharras son unos insectos parecidos a los saltamontes. Viven en todos los continentes, excepto en la Antártida. Sin embargo, solo en el noreste de Estados Unidos viven cigarras periódicas, que por mucho tiempo han fascinado a los biólogos.

Millones de cigarras aparecen de repente en primavera solo unas semanas. En ese corto período de tiempo salen al aire libre, cambian de piel, vuelan, cantan ensordecedoramente, se aparean y mueren. El ruidoso ritual dura entre 4 y 6 semanas. Aunque parezca extraño, la siguiente generación no aparecerá hasta dentro de trece o diecisiete años, dependiendo de la especie. ¿Qué hacen estos insectos durante todos esos años?

"Cuando empieza la llamada del apareamiento, el ruido puede ser muy intenso, puede realmente afectar a cualquier actividad que quieras hacer al aire libre”

Para responder a esta pregunta, hay que entender su fascinante ciclo vital. Una semana después de aparecer, las cigarras adultas se aparean, y la hembra pone entre 400 y 600 huevos en el interior de las ramas de los árboles. Poco después mueren.
En las siguientes semanas, los huevos eclosionan, y las larvas caen al suelo, se meten bajo tierra y ahí continúan viviendo. Por años, estas absorben los fluidos de las raíces de arbustos y árboles. Trece o diecisiete años después, una nueva generación de cigarras adultas saldrá de la tierra para repetir el ciclo.

Cigarra periódica. Fotografía de Medford Taylor

Según la revista Nature, el intrincado ciclo vital de estas cigarras “ha desconcertado a los científicos durante siglos. [...] Incluso en la actualidad, los entomólogos tratan de comprender cómo ha evolucionado el peculiar ciclo vital de este insecto”. No existe otro caso similar en el reino animal. ¿evolución o diseño?

Las cigarras de ciclo periódico no forman plagas destructivas, como ocurre con algunas especies de langosta, aunque docenas o centenares de estos insectos pueden congregarse en espacios muy reducidos. Los enjambres muy grandes pueden inundar árboles jóvenes y dañarlos al alimentarse y aovar en ellos, pero los árboles más viejos no sufren por lo general graves daños.

Avistamientos de cigarras periódicas en 2013. | Fuente: Cicada Mania

Las cigarras forman parte del orden de los homópteros y se caracterizan físicamente por sus cuerpos robustos, cabezas anchas, alas de membranas transparentes y grandes ojos compuestos. Las fascinantes costumbres de estos insectos han sido motivo de asombro desde épocas antiguas. Muchas culturas, como la china, las consideraba como un poderoso símbolo de renacimiento.

 "No muerden, ni pican, no pueden hacer nada dañino para el hombre. Lo peor que se puede decir de ellas es que si tienes árboles frutales u ornamentales, los pueden dañar cuando las hembras ponen los huevos. Más allá de eso, son inofensivas”

Sólo unas pocas de las cerca de 6.000 especies de cigarra existentes tienen esta costumbre (la cigarra periódica es un ejemplo de ello). Otras se conocen como cigarras anuales debido a que, aunque los ciclos de vida de los individuos son de varios años, algunos adultos aparecen anualmente. La cigarra canicular, por ejemplo, aparece cada año a mitad del verano. La cita será de nuevo en el noreste de EE.UU. en la primavera de 2030.

Fuentes:
How Cicadas Make their Noise. https://www.scientificamerican.com/article/how-cicadas-make-their-noise/
- Cicadas emerge when predators decline. Nature volume 493, page274(2013). https://www.nature.com/articles/493274a
- Cicadas appear in their prime. Erica Klarreich Nature (2001). https://www.nature.com/articles/news010726-3

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