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MUNDO ANIMAL. El cautivador mundo de los CANGUROS al descubierto

Canguro rojo, Nueva Gales del Sur, Australia.  J y C Sohns / Getty Images Plus

Los canguros son marsupiales indígenas del continente australiano. Su nombre científico, Macropus , se deriva de dos palabras griegas que significan pie largo (makros pous). Sus características más distintivas son sus grandes patas traseras, pies largos y cola grande. Los canguros son únicos en el sentido de que son los únicos animales de su tamaño que utilizan el salto como su principal medio de movimiento.

DESCRIPCIÓN
Los canguros son mejor conocidos por sus poderosas patas traseras, sus grandes pies y sus largas y poderosas colas. Utilizan sus piernas y pies para saltar, que es su medio básico de locomoción, y sus colas para mantener el equilibrio. Al igual que otros marsupiales , las hembras tienen una bolsa permanente para criar a sus crías. La bolsa de un canguro se denomina técnicamente marsupio y realiza una serie de funciones. Los senos de la hembra de canguro, que usa para amamantar a sus crías, están dentro de su bolsa. La bolsa también funciona de manera similar a una incubadora para permitir que se desarrolle completamente un joey (bebé). Por último, la bolsa tiene una función de seguridad, ya que ayuda a proteger a las crías de los depredadores. 

Los canguros generalmente tienen entre 1 y 2 metros de altura. Pueden pesar hasta aproximadamente 100 kilos. Otras características físicas de los canguros son sus cabezas relativamente pequeñas con sus orejas grandes y redondas. Debido a su capacidad de salto, pueden saltar largas distancias. Algunos machos pueden saltar a una altura de casi 5 metros de un salto.

Canguro gris oriental, Parque Nacional Murramarang, Nueva Gales del Sur, Australia.  J y C Sohns / Getty Images Plus

HÁBITAT Y DISTRIBUCIÓN
Los canguros viven en Australia, Tasmania y las islas circundantes en una variedad de hábitats como bosques, bosques, llanuras y sabanas . Dependiendo de la especie, los canguros ocupan diferentes nichos en el ecosistema.

DIETA Y COMPORTAMIENTO
Los canguros son herbívoros y su dieta consiste principalmente en una variedad de plantas como hierbas, arbustos y flores. Algunas especies también pueden comer hongos y musgo . Los canguros viven en grupos llamados "mobs", también conocidos como manadas o rebaños. Estas turbas generalmente están encabezadas por el macho dominante en el grupo. 
Al igual que las vacas, los canguros pueden regurgitar su comida para masticarla y luego tragarla una vez más. Este comportamiento es mucho más raro en los canguros que en los rumiantes. Los estómagos del canguro difieren de los de las vacas y animales similares. Si bien tanto los canguros como las vacas tienen cámaras estomacales, el proceso de fermentación en sus respectivos estómagos es diferente. A diferencia de las vacas, el proceso en los canguros no produce tanto metano, por lo que los canguros no contribuyen tanto a las emisiones de metano a nivel mundial como las vacas.
Los canguros suelen estar activos por la noche y en las primeras horas de la mañana, pero su patrón de actividad general es variado. Sus períodos de descanso están restringidos casi exclusivamente a un patrón diurno (durante el día). Al igual que los camellos, pueden pasar períodos de tiempo sin beber agua debido a su relativa inactividad durante el día cuando hace más calor. Dado que su dieta consiste en plantas, sus necesidades de agua pueden satisfacerse en gran medida por el contenido de agua presente en las plantas que comen.

 Canguro gris oriental con Joey en bolsa.  Gary Lewis / Photolibrary / Getty Images Plus

REPRODUCCIÓN
Los canguros tienen una temporada de reproducción variada. La reproducción se lleva a cabo durante todo el año, pero los meses de verano australianos de diciembre a febrero son los más comunes. Los canguros machos pueden flexionar sus músculos para atraer a las hembras y pueden luchar por el derecho a reproducirse con las hembras. Las hembras generalmente producen un canguro bebé, llamado joey.
Después de quedar embarazada, un canguro tendrá a su bebé después de un período de gestación de poco más de un mes (aproximadamente 36 días). El bebé joey pesa aproximadamente un gramo y mide menos de 2,5 cm de largo cuando nace, aproximadamente del tamaño de una uva. Después del nacimiento, el bebé usará sus extremidades anteriores para viajar a través del pelaje de su madre hasta su bolsa, donde permanecerá durante los primeros meses de su vida. Después de cinco a nueve meses, dependiendo de la especie, el bebé generalmente dejará la bolsa por breves períodos de tiempo. Después de unos nueve a once meses, el bebé abandonará la bolsa de su madre para siempre.
Las hembras pueden entrar en celo después del parto, por lo que pueden quedar embarazadas mientras un pequeño todavía está amamantando en su bolsa. El bebé en desarrollo entrará en un estado latente que coincide con su hermano mayor que abandona la bolsa de la madre. Cuando el hermano mayor abandona la bolsa, el cuerpo de la madre enviará señales hormonales al bebé en desarrollo para que reanude su desarrollo. Un proceso similar ocurre si la madre está embarazada y el mayor Joey muere en su bolsa.

Manada de canguros en el crepúsculo (Coombabah Lake, QLD, Australia).  

ESPECIES
Hay cuatro especies principales de canguros. El canguro rojo ( Macropus rufus ) es el más grande. Los machos de la especie tienen pelaje rojo / marrón. Otras especies incluyen el canguro gris oriental ( Macropus giganteus ), el canguro gris occidental ( Macropus fuliginosus ) y el canguro antilopino ( Macropus antilopinus ). El canguro gris oriental es la segunda especie más grande y se conoce como la gran especie gris, mientras que el canguro gris occidental también se conoce como el canguro de cara negra debido a su distintivo color facial. El nombre de la antilopina significa antílope y se encuentran en el norte de Australia. Algunos científicos consideran que hay seis especies de canguros, incluidas dos especies de wallaroo ( Macropus robustusMacropus bernardus ). Se considera que los wallaroos están estrechamente relacionados con los wallabies y los canguros.
Los humanos y los canguros tienen un patrón de interacción largo y variado entre ellos. Los humanos han usado durante mucho tiempo los canguros para comida, ropa y algunos tipos de refugio. Debido a su creciente número, los canguros pueden ser vistos como plagas, particularmente por los agricultores cuando los canguros compiten por las tierras de pastoreo. Los canguros a menudo están presentes en pastizales y áreas que son tierras de cultivo típicas, por lo que puede tener lugar la competencia por los recursos. Los canguros no suelen ser agresivos al pastar. 

Ficha Técnica

  • Nombre Científico: Macropus
  • Nombres comunes: canguro, Roo
  • Orden: Diprotodontia
  • Grupo Animal Básico: Mamíferos
  • Características distintivas: patas traseras grandes, pies largos, cola grande y bolsa (hembras)
  • Tamaño: 1-2 metros de altura
  • Peso: 25 - 100 kilos
  • Vida útil: 8 - 23 años
  • Dieta: herbívoro
  • Hábitat: bosques, llanuras, sabanas y bosques en Australia y Tasmania
  • Población: aproximadamente 40 - 50 millones
  • Estado de conservación: menor preocupación
  • Dato curioso: al igual que los camellos, los canguros pueden pasar períodos de tiempo sin beber agua.


Fuentes:
Britannica, The Editors of Encyclopaedia. "Kangaroo." Encyclopædia Britannica, Encyclopædia Britannica, Inc., 11 Oct. 2018, www.britannica.com/animal/kangaroo.
- “Kangaroo Facts!” National Geographic Kids, 23 Feb. 2017, www.natgeokids.com/uk/discover/animals/general-animals/kangaroo-facts/.
- “Kangaroo Mob.” PBS, Public Broadcasting Service, 21 Oct. 2014, www.pbs.org/wnet/nature/kangaroo-mob-kangaroo-fact-sheet/7444/.
- “Kangaroo Reproduction.” Kangaroo Facts and Information, www.kangarooworlds.com/kangaroo-reproduction/. 

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