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SALUD. Los "asintomáticos" pueden transmitir el COVID-19 sin saberlo

Los residentes con máscaras faciales esperan afuera de una tienda en Codogno, al sureste de Milán, Italia, el 11 de marzo de 2020, justo un día después de que Italia impusiera restricciones nacionales sin precedentes a sus 60 millones de residentes para ayudar a frenar la propagación de COVID-19. (Imagen: © MIGUEL MEDINA / AFP a través de Getty Images)

Es posible que una parte importante de los pacientes con COVID-19 nunca muestre síntomas de coronavirus, un factor clave que ayuda a la propagación del virus. Hasta un 25% de las personas infectadas con el nuevo coronavirus pueden permanecer asintomáticas. Eso es importante, porque son individuos que pueden no tener ningún síntoma y sin embargo puedan contribuir a la transmisión.


Además, incluso si las personas se enferman, pueden eliminar el virus hasta 48 horas antes de que muestren síntomas. Esto ayuda a explicar qué tan rápido este virus continúa propagándose por todo el mundo, porque hay transmisores asintomáticos y hay individuos que transmiten el contagio unas 48 horas antes de que se vuelvan sintomáticos.

Estudios recientes de otros países también muestran que es probable que ocurra la transmisión asintomática de COVID-19. Por ejemplo, un estudio publicado el 1 de abril en el informe semanal Morbidity and Mortality de EE.UU., encontró que, de los más de 150 casos de COVID-19 no relacionados con viajes en Singapur, el 6.4% parecía involucrar transmisión asintomática. En otro estudio, publicado el 19 de marzo en la revista Emerging Infectious Diseases, los científicos revisaron datos sobre COVID-19 en China fuera de la provincia de Hubei, y encontraron que 12.6% de los casos parecían involucrar transmisión asintomática.

A la luz de estos datos sobre la propagación asintomática, se están revisando "agresivamente" las recomendaciones sobre el uso de máscaras faciales y si las personas deben usarlas incluso si no tienen síntomas. Actualmente, se recomienda el uso de máscaras faciales solo para proveedores de atención médica y personas enfermas con COVID-19. Aún así, existe la preocupación de que tal recomendación podría reducir el suministro de máscaras faciales para los trabajadores de la salud que los necesitan desesperadamente. 

Lo que ha inhibido un poco [...] es asegurarse de no quitar el suministro de máscaras a los trabajadores de la salud que los necesitan. Pero cuando nos encontremos en una situación en la que tengamos suficientes máscaras, habrá que considerar seriamente ampliar esta recomendación de usar máscaras por parte de toda la población. 

Las máscaras podrían reducir la propagación del virus COVID-19
Las mascarillas quirúrgicas bloquean efectivamente la propagación de los coronavirus estacionales en las gotas respiratorias, lo que sugiere que las máscaras podrían prevenir la transmisión del SARS-CoV-2 (COVID-19). Los coronavirus estacionales son una de las causas del resfriado común. Benjamin Cowling, de la Universidad de Hong Kong, y sus colegas tuvieron voluntarios enfermos infectados con coronavirus estacionales que se sentaron en una cabina cerrada y colocaron sus caras en un dispositivo de muestreo, llamado Gesundheit-II, que captura partículas en el aire (NHL Leung et al. Nat. Med . https://doi.org/10.1038/s41591-020-0843-2 ; 2020).

Los científicos detectaron el ARN del coronavirus tanto en gotas gruesas como en gotas de "aerosol" más finas emitidas por voluntarios que no llevaban máscaras. La máscara redujo la detección de ARN viral en ambos tipos de gotitas. Los estornudos y la tos transportan partículas más grandes, mientras que el aliento exhalado puede esparcir gotas de aerosol, que tienen un diámetro de cinco micrómetros o menos. Los autores dicen que las máscaras quirúrgicas reducen la transmisión no solo de coronavirus estacionales, sino también de influenza (gripe).

Fuentes:
- Wycliffe E. Wei, et al. Presymptomatic Transmission of SARS-CoV-2 — Singapore,  Release / April 1, 2020 / 69. Morbidity and Mortality Weekly Report (MMWR). Centers for Disease Control and Prevention. https://www.cdc.gov/mmwr/volumes/69/wr/mm6914e1.htm?s_cid=mm6914e1_w
- Zhanwei Du, et al. Serial Interval of COVID-19 among Publicly Reported Confirmed Cases. https://wwwnc.cdc.gov/eid/article/26/6/20-0357_article
- New coronavirus can spread before symptoms start, German case suggests. https://www.livescience.com/coronavirus-spread-before-symptoms.html

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