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MUNDO ANIMAL. Insectos polinizadores que no son ni abejas ni mariposas


Los polinizadores de plantas más comunes, los insectos que liberan polen de una planta a otra, son las abejas y las mariposas. La transferencia del polen al órgano femenino de la planta permite la fertilización y el crecimiento de nuevas plantas. Los polinizadores son esenciales para el crecimiento continuo de las plantas en la naturaleza. Existen otros insectos polinizadores, además de las abejas y las mariposas, que también ayudan a difundir las semillas de las plantas y permiten su crecimiento.


Pixabay / Pexels

1. Avispas
Algunas avispas visitan las flores. Como grupo de insectos, en general, se cree que son polinizadores menos eficientes que sus primos las abejas. Las avispas carecen del vello corporal que tienen las abejas para transportar el polen y, por lo tanto, no están tan bien equipadas para transportar el polen de flor en flor. Sin embargo, hay algunas especies de avispas que hacen el trabajo.

- Hay un grupo de polinización muy trabajador entre las avispas, la subfamilia Masarinae (también llamada avispas de polen), que se sabe que alimentan néctar y polen a sus crías.
- Dos especies de avispas, las avispas comunes (V. vulgaris) y las avispas europeas (V. germanica), brindan servicios de polinización a una orquídea llamada helleborine de hoja ancha, también conocida como Epipactis helleborine. Los investigadores descubrieron recientemente que esta  orquídea libera un cóctel químico que huele a una infestación de oruga para atraer a las avispas depredadoras a sus flores.
- Los polinizadores de avispas más notables son las avispas de higo, que polinizan las pequeñas flores dentro del fruto de higo en desarrollo. Sin avispas de higo, habría una probabilidad muy baja de higos en la naturaleza.


Región del Sudoeste del Pacífico USFWS de Sacramento, EE. UU. / Wikimedia Commons / CC BY 2.0

2. Hormigas
La polinización por  hormigas  es relativamente rara, pero ocurre. La mayoría de los insectos polinizadores pueden volar, lo que les permite distribuir granos de polen en un área más amplia, y así promover la diversidad genética entre las plantas que visitan. Como las hormigas caminan de flor en flor, cualquier intercambio de polen realizado por las hormigas se limitará a una pequeña población de plantas. 

Se ha observado que las hormigas obreras de Formica argentea transportan granos de polen entre las flores de la enmarañada, también conocida como Polygonum cascadense. Otras especies de hormigas fórmicas distribuyen el polen entre las flores del elfo orpino, una hierba compacta que crece en afloramientos de granito. En Australia, las hormigas polinizan varias orquídeas y lirios de manera efectiva.

En general, como familia de insectos, las hormigas pueden no ser los mejores polinizadores. Las hormigas producen un antibiótico llamado mirmicacina, que se cree que reduce la viabilidad de los granos de polen que transportan. 


Radu Privantu / Flickr / CC BY 2.0

3. Moscas
Muchas moscas prefieren alimentarse de flores y, al hacerlo, proporcionan servicios esenciales de polinización a las plantas que visitan. Casi la mitad de las 150 familias de moscas visitan flores. Las moscas son polinizadores particularmente importantes y eficientes en entornos donde las abejas son menos activas, como en los hábitats alpinos o árticos.

Entre las moscas polinizadoras, las moscas voladoras de la familia Syrphidae son los campeones reinantes. Las aproximadamente 6.000 especies conocidas en todo el mundo también se llaman moscas de las flores, por su asociación con las flores, y muchas son imitadores de abejas o avispas. Algunas moscas voladoras tienen una parte bucal modificada, también llamada trompa, hecha para extraer néctar de flores largas y estrechas. Y como una ventaja adicional, alrededor del 40 por ciento de las moscas flotantes tienen larvas que se aprovechan de otros insectos, lo que proporciona servicios de control de plagas a la planta que se poliniza. Las moscas voladoras son los caballos de batalla del huerto. Polinizan una variedad de cultivos de frutas, como manzanas, peras, cerezas, ciruelas, albaricoques, duraznos, fresas, frambuesas y moras.

Las moscas voladoras no son las únicas moscas polinizadoras que existen. Otras moscas portadoras de polen incluyen algunas moscas de carroña y estiércol, moscas taquínidas, moscas de abejas, moscas de cabeza pequeña, moscas de marzo y moscas sopladas.


Katja Schulz / Flickr / CC BY 2.0

4. Mosquitos
Los mosquitos, específicamente los mosquitos de las familias Ceratopogonidae y Cecidomyiidae, son los únicos polinizadores conocidos de las diminutas flores blancas del árbol de cacao, lo que permite que el árbol produzca fruta. No más grandes que el tamaño de las cabezas de alfiler, los mosquitos parecen ser las únicas criaturas que pueden abrirse paso en las intrincadas flores para polinizar. Son más activos en sus tareas de polinización al anochecer y al amanecer.


Los mosquitos  son más conocidos por alimentarse de sangre, pero esos son solo los mosquitos hembras. La succión de sangre solo ocurre cuando el mosquito hembra tiene huevos para poner.

La comida favorita de un mosquito es el néctar. Los machos beben néctar de flores azucarado para energizarse para sus vuelos de enjambre cuando se preparan para buscar parejas. Las hembras también beben néctar antes del apareamiento. Cada vez que un insecto bebe néctar, hay muchas posibilidades de que recolecte y transfiera un poco de polen. Se sabe que los mosquitos polinizan ciertas orquídeas. Los científicos sospechan que también polinizan otras plantas.


Dwight Sipler / Flickr / CC BY 2.0

5. Polillas
Las mariposas pueden tener la mayor parte del crédito como grandes polinizadores, pero las polillas también hacen su parte de transportar el polen entre las flores. La mayoría de las polillas son nocturnas. Estos polinizadores voladores nocturnos tienden a visitar flores blancas y fragantes, como el jazmín. Las polillas Hawk y Sphinx  son quizás los polinizadores de polillas más visibles. Muchos jardineros están familiarizados con la vista de una polilla de colibrí revoloteando de flor en flor. Otros polinizadores de polillas incluyen las polillas de mochuelo, las polillas debajo de las alas y las polillas geométricas.

El naturalista y biólogo Charles Darwin planteó la hipótesis de que una orquídea cometa, también conocida como Angraecum sesquipedale, tiene un nectario excepcionalmente largo (la parte de la flor que secreta el néctar) y requeriría la ayuda de una polilla con una trompa igualmente larga. Darwin se burló de su hipótesis, pero demostró ser correcta cuando se descubrió una polilla halcón ( Xanthopan morganii ) usando su probóscide de un pie de largo para sorber el néctar de la planta.

Quizás el ejemplo más conocido de una planta polinizada por la polilla es la planta de yuca, que requiere la ayuda de las polillas de la yuca para polinizar sus flores. La hembra de la polilla de la yuca deposita sus huevos dentro de las cámaras de la flor. Luego, recoge el polen de la cámara de polen de la planta, lo forma en una bola y lo pone en la cámara de estigma de la flor, polinizando así la planta. La flor polinizada ahora puede producir semillas, que a veces es cuando las larvas de la polilla de la yuca eclosionan y necesitan alimentarse de ellas.


Scott Bauer, USDA ARS / Wikimedia Commons / Dominio público

6. Escarabajos
Los escarabajos se encontraban entre los primeros polinizadores prehistóricos. Comenzaron a visitar plantas con flores hace unos 150 millones de años, unos 50 millones de años antes que las abejas. Los escarabajos continúan polinizando las flores hoy. La evidencia fósil sugiere que los escarabajos primero polinizaron flores antiguas, cícadas. Los escarabajos modernos parecen preferir polinizar a los descendientes cercanos de esas flores antiguas, principalmente magnolias y nenúfares. El término científico para la polinización por escarabajo se conoce como cantharophily.


Aunque no hay muchas plantas polinizadas por escarabajos, las flores que dependen de ellas a menudo son fragantes. Emiten esencias picantes, fermentadas o esencias en descomposición que atraen a los escarabajos. 

La mayoría de los escarabajos que visitan las flores no beben néctar. Los escarabajos a menudo mastican y consumen partes de la planta que polinizan y dejan sus excrementos. Por esta razón, los escarabajos se conocen como polinizadores de suciedad y tierra. Los escarabajos que se cree que brindan servicios de polinización incluyen miembros de muchas familias: escarabajos soldados, escarabajos joya, escarabajos ampollas, escarabajos de cuernos largos, escarabajos a cuadros, escarabajos de flores caídas, escarabajos de flores de alas suaves, escarabajos de la falsa ampolla. y escarabajos erizos.

Fuentes:
- Yong, Ed. "La orquídea atrae a las avispas polinizadoras con la promesa de carne fresca". Discover Magazine, mayo 2008. 
- https://es.wikipedia.org/wiki/Polinizador
- https://www.nationalgeographic.com.es/naturaleza/grandes-reportajes/animales-polinizadores_4423
- http://sea-entomologia.org/PDF/BOLETIN_20/B20-005-071.pdf


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