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COVID-19. Qué les espera a pacientes de COVID-19 que salen del hospital

Los sobrevivientes de COVID-19 que pasaron tiempo en un respirador pueden estar en riesgo de discapacidad y enfermedad a largo plazo. FOTO: FARHAD BABAEI / MAGNUS NUEVO / SIPA / NEWSCOM

Entre los hospitalizados con COVID-19 severo, estos son los afortunados: personas que se recuperan, salen de ventiladores mecánicos que los han mantenido respirando y salen del hospital. A medida que más y más de estos pacientes regresan a casa, los médicos están dirigiendo su atención a los posibles efectos persistentes tanto del virus como de los tratamientos de emergencia que permiten a las personas sobrevivir.


"El problema con el que todos nos enfrentaremos en los próximos meses es cómo vamos a ayudar a estas personas a recuperarse", afirma Lauren Ferrante, médico pulmonar y de cuidados intensivos en la Facultad de Medicina de Yale.

COVID-19 daña no solo los pulmones, sino también los riñones, los vasos sanguíneos, el corazón, el cerebro y otros órganos. Los médicos aún no saben qué discapacidades duraderas causará el virus, pero las pistas provienen de estudios de neumonía grave, una infección que inflama los alvéolos de los pulmones, como lo hace COVID-19. Dichas infecciones pueden progresar hasta convertirse en un síndrome de dificultad respiratoria aguda (SDRA), en el que esos sacos se llenan de líquido. La mayoría de los pacientes eventualmente recuperan su función pulmonar, pero el SDRA a veces provoca cicatrices que pueden causar problemas respiratorios a largo plazo.

Después de cualquier caso grave de neumonía, una combinación de enfermedades crónicas subyacentes y una inflamación prolongada parece aumentar el riesgo de otras enfermedades, como ataque cardíaco, accidente cerebrovascular y enfermedad renal, dice Sachin Yende, epidemióloga y médico de cuidados intensivos de la Universidad de Pittsburgh. COVID-19 podría provocar "un gran aumento en este tipo de eventos", dice.


Los pacientes que pasan tiempo en una unidad de cuidados intensivos (UCI), independientemente de la enfermedad que los puso allí, también son propensos a un conjunto de problemas de salud física, cognitiva y mental después de irse. 

El coronavirus podría poner a los sobrevivientes de la UCI en un riesgo particular de algunos de estos problemas, en parte porque su lesión pulmonar severa lleva a muchos pacientes a pasar períodos prolongados en un ventilador bajo sedación profunda, dice Dale Needham, médico de cuidados críticos de la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins. 

Esos pocos pacientes que sobreviven largos períodos de ventilación son propensos a la atrofia muscular y la debilidad. Mantener a un paciente en estado crítico en movimiento, ayudándole a levantar los brazos y las piernas, y eventualmente sentarse, pararse y caminar, puede reducir esa debilidad y sacarlo del respirador más rápido. Pero en algunos hospitales, la escasez de equipos de protección ha impedido realizar estas funciones.

Otro riesgo es el delirio, un estado de pensamiento confuso que puede conducir a deficiencias cognitivas a largo plazo, como déficits de memoria. "Lo que estamos encontrando en COVID es que hay importantes síntomas de delirio", dice E. Wesley Ely, neumólogo y médico de cuidados intensivos en la Universidad de Vanderbilt. Una de las causas es el virus en sí, que puede infectar el cerebro. Pero los sedantes recetados para suprimir la tos violenta y ayudar a los pacientes a tolerar la incomodidad de un tubo de respiración también pueden aumentar el riesgo de delirio. Y a medida que los hospitales se quedan cortos con los sedantes más utilizados, recurren a otros medicamentos que pueden causar "delirio intenso y prolongado".

La amenaza de infección también ha limitado las interacciones de cabecera que pueden calmar a los pacientes y reducir la necesidad de medicamentos inductores del delirio. “Si pudieras diseñar un sistema que sea malo para la forma en que cuidas a los adultos mayores ... a la familia no se le permitiría visitar, y [los trabajadores de la salud] entrarían con máscaras faciales y todos vestidos, por lo que son completamente atemorizantes ", dice Sharon Inouye, geriatra del sistema de salud Hebrew Senior Life de la Escuela de Medicina de Harvard.

Algunos médicos de cuidados intensivos comienzan a cuestionar las recomendaciones para el uso del respirador en el curso temprano de la enfermedad. "Si ponemos a más personas en ventiladores de los que quizás necesitemos, eso ciertamente afectará la salud de la población después de la recuperación", afirma C. Terri Hough, médico de cuidados intensivos pulmonares en la Universidad de Washington, Seattle.

A medida que algunos hospitales superan el aumento inicial en los casos, los investigadores también están tratando de mirar hacia el futuro. En EE.UU. ya se está probando un programa de rehabilitación basado en tabletas para personas que tienen un deterioro cognitivo después de ser hospitalizados por una enfermedad crítica. Están probando un enfoque de atención para pacientes con neumonía y sepsis alta que incluye monitoreo y tratamiento remotos y visitas a domicilio para evitar el reingreso al hospital.

Fuente:
Kelly Servick et al.  Survivors' burden. Science 24 Apr 2020: Vol. 368, Issue 6489, pp. 359 DOI: 10.1126/science.368.6489.359


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