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ANTIGUËDAD. Auge y declive de la Civilización Olmeca


Los olmecas fueron la primera verdadera civilización mesoamericana. Había pueblos pequeños y grupos de personas en el área en la que se desarrollaron los olmecas, pero estas sociedades se denominan preolmecas. Los olmecas eran una civilización de pleno derecho porque eran más organizados y socialmente avanzados que sus antecesores.


México es quizás el más conocido, arqueológicamente hablando, como el hogar de la civilización azteca. Sin embargo, antes de la llegada de los aztecas, otra civilización sofisticada, los olmecas, gobernaron la región durante casi 1000 años. Aunque las culturas pre-olmecas ya existían en la región, a los olmecas se les ha llamado cultura madre, es decir, la "cultura madre" de América Central. En otras palabras, muchas de las características distintivas de las posteriores civilizaciones centroamericanas se pueden remontar a los olmecas. Entonces, ¿quiénes eran los olmecas y cómo era su cultura?


El centro olmeca / zapoteco, Monte Albán, cerca de la ciudad de Oaxaca, México. Fuente: BigStockPhoto
La civilización olmeca floreció aproximadamente entre el 1200 a.C. y el 400 a.C., una era comúnmente conocida como el Período Formativo de América Central. Los sitios que contienen vestigios de la civilización olmeca se encuentran principalmente en la costa sur del Golfo de México, específicamente en los estados de Veracruz y Tabasco. Aunque los olmecas tenían un sistema de escritura, en la actualidad solo hay algunas de sus inscripciones disponibles para los arqueólogos. Por otra parte, no hay suficiente escritura olmeca continua para que el arqueólogo descifre el idioma. Como resultado, mucho de lo que sabemos sobre la civilización olmeca depende de la evidencia arqueológica.


Una cara de estilo olmeca adorna el costado del Templo de la Máscara en el sitio maya de Lamanai en Belice. Fuente: BigStockPhoto
Para empezar, los olmecas dejaron gran parte de sus obras de arte. Los más famosos de estos son posiblemente los llamados "cabezas colosales". Estas representaciones de cabezas humanas están talladas en rocas de basalto, y en la actualidad, se han encontrado al menos diecisiete de tales objetos. Las cabezas colosales miden entre uno y tres metros de altura y parecen representar un sujeto común, es decir, hombres maduros con mejillas carnosas, narices planas y ojos ligeramente cruzados. Incidentalmente, tales características físicas todavía son comunes entre la gente de Veracruz y Tabasco, lo que indica que las cabezas colosales pueden ser representaciones de los propios olmecas. Dada la cantidad de recursos necesarios para producir tales objetos, se puede especular que estas cabezas representan a las elites o gobernantes olmecas, y fueron utilizadas como un símbolo de poder, tal vez como las cabezas colosales de Jayavarman VII en Angkor Thom en Camboya.

Además, los olmecas también produjeron versiones en miniatura de estas cabezas gigantes. Uno de esos objetos es una "máscara de piedra" en el Museo Británico. En contraste con las cabezas colosales, esta máscara, que está hecha de serpentina, tiene solo 13 cm de altura. Esta máscara tiene rasgos faciales similares a las cabezas colosales.


Representación artística del juego de pelota mesoamericano.
Aunque tales características se pueden ver en los descendientes de los olmecas, algunos eruditos han especulado que la máscara representaba una cara africana, china o incluso mediterránea. La máscara también tiene cuatro orificios en su parte frontal, que podría representar los cuatro puntos cardinales de la brújula. Como se creía que el gobernante olmeca era el eje más importante del centro mundial, se sugirió que la máscara representaba a un gobernante olmeca. Además, hay numerosos orificios circulares en la cara, lo que indica que los olmecas utilizaron perforaciones y tapones en la cara. Debido a la falta de esqueletos olmecas (que han sido disueltos por el suelo ácido de la selva tropical), esta máscara puede ser lo más cercano que podíamos estar de cómo se veían los olmecas.

Hacia el 400 a.C., los olmecas desaparecieron misteriosamente. Aunque solo fueron redescubiertos recientemente por los arqueólogos, es decir, después de la Segunda Guerra Mundial, no fueron de ninguna manera una civilización olvidada. Después de todo, la palabra olmeca en sí (que significa "gente de goma") se puede encontrar en el idioma azteca. Parece que el "juego de pelota mesoamericano", que fue observado por los españoles cuando se encontraron con los aztecas, fue inventado por los olmecas. Como este juego involucró el uso de una pelota de goma, esta puede ser la razón por la cual los olmecas fueron nombrados como tales por los aztecas. 


Yugito Olmeca. Aunque los arqueólogos saben que estos Yugitos estuvieron involucrados en los juegos de pelota mesoamericanos, no se sabe cómo se usaron.
Este juego de pelota y varias otras características de la civilización olmeca se pueden encontrar en civilizaciones centroamericanas posteriores. Por lo tanto, los olmecas tuvieron una considerable influencia en estas culturas posteriores. Como hoy se sabe muy poco acerca de los olmecas, se requeriría mucho más trabajo e investigación para obtener una mayor comprensión y apreciación de su importancia para el éxito de las sociedades centroamericanas.


Juego de pelota mesoamericano y equipamiento. 
Auge y declive de la Civilización Olmeca
Hay diferentes opiniones con respecto a la línea de tiempo olmeca. Algunos dicen que el comienzo fue alrededor de 1500 a.C., pero la línea más popular sitúa el comienzo de los olmecas en aproximadamente 1200 a.C. y el declive de la cultura en algún momento cerca del 400 a.C. Hay muchas teorías acerca de la caída de la civilización olmeca, como un cambio climático catastrófico, enfermedades, vulcanismo y una eventual sobrepoblación.


Cabeza de piedra colosal de los olmecas. Fuente: BigStockPhoto
Escultura olmeca de bebé gateando (1200-900 a.C.). Las Bocas, México ( Wikimedia Commons )
Cabezas de Basalto
Los artefactos más reconocibles creados por los olmecas son 17 colosales cabezas de basalto que se han descubierto en cuatro sitios diferentes. Los olmecas recolectaron basalto de rocas ubicadas en la Sierra de los Tuxtlas. Estas piedras eran muy grandes y se desconoce cómo las trasladaron a sus lugares de descanso finales. Las cabezas tenían forma de percusión, piedras de martillo y abrasivos. Las primeras investigaciones arqueológicas de los olmecas no comenzaron hasta más de 75 años después del descubrimiento inicial de una cabeza colosal. Uno de los primeros (y más famosos) investigadores que estudiaron los olmecas fue Matthew Stirling.

La cultura olmeca fue única
Los olmecas son únicos por muchas razones. Parece que la cultura olmeca se desarrolló sola. La mayoría de las culturas se desarrollan con influencias externas al participar en actividades como el comercio y la inmigración. El desarrollo independiente es raro y cuando sucede, la cultura se conoce como "prístina". Los olmecas fueron los primeros en desarrollar una arquitectura monumental y los primeros signos de urbanismo. Fueron los primeros (conocidos) en utilizar un sistema de escritura en las Américas. Otra novedad fue el uso del chocolate, que era su bebida preferida.


Sistemas de escritura y calendario Olmeca, Maya y Azteca.
El nombre olmeca significa "gente de goma". Así es como las tribus aztecas describieron a los olmecas y tiene sentido, ya que son los mejores candidatos para inventar los primeros juegos de pelota. La evidencia no se basa únicamente en la influencia olmeca en las canchas de pelota más antiguas conocidas, sino también en varias pelotas de goma descubiertas en un pantano de sacrificio llamado El Manatí. Los olmecas son la primera civilización conocida en las Américas que usaron las matemáticas y tuvieron el concepto del cero. El primer calendario en formato de cuenta larga se descubrió en la región olmeca de Tres Zapotes, en la mitad inferior de la Estela C. Los olmecas habitaban el área alrededor de la costa del Golfo de México, en los estados modernos de Tabasco y Veracruz. Se aprovecharon de la tierra fértil. Varias ciudades grandes les han sido atribuidas, destacando San Lorenzo, La Venta, Tres Zapotes, Las Limas y Laguna de los Cerros.

- San Lorenzo
La primera ciudad importante de la civilización olmeca fue San Lorenzo, con una población de al menos 15.000 habitantes. Tenía un sistema de drenaje muy elaborado que puede haber ayudado a su éxito. Los olmecas lograron esta hazaña utilizando tubos de piedra tallada con tapas. San Lorenzo tuvo gran influencia y poder político en Mesoamérica. Diez increíbles cabezas colosales fueron descubiertas allí. Las cabezas colosales representaban gobernantes o élites. Se diferencian entre sí en características faciales y tamaño. Cada uno también fue tallado cuidadosamente con un tocado distintivo. La cabeza más grande en San Lorenzo tiene 2.8 metros de alto, 2.1 metros de ancho, y pesa alrededor de 25.3 toneladas. Las cabezas colosales de San Lorenzo estaban en el centro del emplazamiento y formaban dos líneas orientadas de norte a sur.

10 cabezas colosales de San Lorenzo.
- La Venta
La venta entró en prominencia alrededor del 900 a.C. Tenía miles de habitantes y tenía unas 200 hectáreas; aunque el poder y la influencia de la ciudad se extendieron mucho más allá. Muchas personas tenían trabajos como la agricultura, la pesca y el traslado de bloques de piedra de canteras distantes. Los comerciantes también se aventuraron en los valles lejanos de México y más allá, trayendo de vuelta cacao, plumas brillantes, obsidiana y jadeíta. Otros eran miembros del sacerdocio y la élite o la clase dominante.



La Venta fue construida en la cima de una crestería a lo largo del río Palma. El compuesto real existía en la parte superior. Se encontraron cuatro cabezas colosales en La Venta y tres de las cuatro estaban orientadas en una línea de este a oeste. La ubicación de estos monumentos tanto en La Venta como en San Lorenzo es muy intrigante.


Gran Pirámide en La Venta.
La Venta tenía una Gran Pirámide, que se cree fue un importante centro ceremonial y político. Se estima que la construcción de la pirámide comenzó alrededor del 1200 a.C. Fue la estructura mesoamericana más grande de su época. Tiene 33,5 metros de altura y contiene aproximadamente 100.000 metros cúbicos de relleno de tierra. Nunca se ha excavado y las exploraciones de la zona muestran algunas anomalías interesantes. Hay otras estructuras debajo de la ciudad - ofrendas a los dioses. Estos incluyen más de 1000 toneladas de bloques de serpentina pulidos, más de 48 depósitos individuales de cerámica, espejos de hematita, celtas de jade y mosaicos complejos.


Transición de la serpiente emplumada en época Olmeca, Azteca y Maya.
- Tres Zapotes
Tres Zapotes es la tercera ciudad olmeca en importancia. En 1862, José Melgar descubrió allí la primera cabeza colosal olmeca. Esto llevó a las primeras exploraciones arqueológicas en el área cinco años después. La ciudad es única porque puede haber estado habitada durante más de 2.000 años consecutivos. También muestra influencias artísticas de otros grupos.

Tres Zapotes se hizo prominente en la época en que San Lorenzo Tenochtitlan declinó. El declive de la cultura olmeca en Tres Zapotes ocurrió durante el período Formativo Medio, alrededor del 400 a.C. Este "declive" se refiere a la gente olmeca que pierde aspectos culturales únicos. La ciudad no fue abandonada en ese momento, sino que se convirtió en una cultura mixta conocida hoy en día como la cultura epi-olmeca. Muchos creen que el arte epi-olmeca, especialmente en Tres Zapotes, era menos hábil. Se usaron menos detalles y se produjeron artículos de menor calidad.



- La Cobata
La Cobata no era una ciudad habitada, era un sitio de basalto ubicado cerca de la Sierra de los Tuxtlas. Una ofrenda de un cuchillo de obsidiana fue encontrada enterrada con la cabeza colosal encontrada allí. El cuchillo apuntaba al norte hacia la cabeza del monumento Q. La cabeza en La Cobata fue descubierta en 1970 y es la más grande encontrada hasta ahora. Es la única cabeza olmeca descubierta con los ojos cerrados.




La religión olmeca
La religión olmeca despierta el interés y debate de muchos estudiosos. Algunos consideran que la jerarquía religiosa olmeca es compleja, mientras que otros la consideran simplista en comparación con los panteones maya y azteca. Compleja porque mostró ingenio en los rituales y creencias establecidas sin una gran influencia externa, pero simplista en comparación con los panteones maya y azteca, ya que los mayas adoraban a más de 250 deidades y los aztecas tenían más de 1000 dioses.

Desafortunadamente, las identidades de los dioses olmecas se han perdido en el tiempo. Debido a que el lenguaje olmeca aún no se ha descifrado, la única forma de comprender sus creencias es mediante el estudio de las imágenes y los símbolos dejados en las tallas y otros artefactos. La información sobre a quiénes adoraron y cómo lo hicieron puede cambiar drásticamente en el futuro. Pero parece que las deidades olmecas no mostraron género, a diferencia de las culturas azteca y maya.

El chamanismo era una parte central de la religión olmeca y las imágenes de los chamanes a menudo se representan en su arte realizando acrobacias, a veces con atributos de jaguar. Parece que los olmecas admiraban a los jaguares por su fuerza, sigilo y destreza. Uno de los estados espirituales más altos que se podría alcanzar sería la habilidad de fundirse en uno con el poderoso jaguar. Los chamanes eran personas muy importantes en la religión olmeca.

Hay mucha confusión con el panteón olmeca. Es muy difícil diferenciar una deidad de otra porque sus características son muy similares y los ejemplos olmecas son muy pocos.  El panteón olmeca estaba formado por deidades del agua, la tierra, el sol y la fertilidad, antepasados del azteca Tlaloc y el maya Chac. El díos del maíz podía haber sido el antecedente de todas las deidades de maíz mesoamericanas. También existía una deidad cosmológica asociada con el sol, el cielo y la fertilidad agrícola. Un dios representaba la primavera y la renovación anual, así como la serpiente emplumada, deidad equivalente al Maya Kukulkan y el Azteca Quetzalcóatl. El panteón olmeca se enriquecía con una deidad del agua, (desde lagos hasta los océanos) y un dios jaguar, que probablemente era una deidad menor en comparación con las demás deidades.


Dios olmeca II (deidad del maíz); Dios olmeca III (dios pájaro); Dios olmeca IV (dios del agua y la lluvia).

Principales deidades olmecas
Hay mucha confusión con el panteón olmeca. Es muy difícil diferenciar una deidad de otra porque sus características son muy similares y los ejemplos olmecas son muy pocos. Es necesario realizar más investigaciones sobre las deidades individuales para clasificarlas con precisión. Se describen, a continuación, las mejor conocidas.

> El dios I del panteón olmeca era el dios de la tierra, el sol, el agua y la fertilidad. También se le conoce como Monstruo de la Tierra. A veces se representaba como un dragón con cejas llameantes y una nariz bien definida. Las conexiones de este ser sugieren que puede haber sido una deidad creadora. También puede ser el antepasado de los mayas Itazmna, Aztec Xiuhtecuhtli y el dios mesoamericano Huehueteotl.
> El dios II era el dios maíz. Generalmente se representaba con una mazorca de maíz que brotaba de una hendidura en su cabeza. A veces se mostraba al ser joven o tallado como un bebé sin dientes. Tenía ojos en forma de almendra, labios gruesos prominentes y una nariz grande y plana. Las tallas sobre las cabezas de estas estatuas eran comunes. El dios II puede haber sido el antecedente de todas las deidades de maíz mesoamericanas.
> El dios III era una deidad cosmológica que a veces se llamaba monstruo de aves y estaba asociado con el sol, el cielo y la fertilidad agrícola. Por lo general, fue retratado en forma de monstruo de aves que combinaba rasgos de reptiles y aves. A veces tenía cejas en llamas.
> El dios IV es el dios olmeca de la lluvia y fue una deidad de fertilidad agrícola. Fue representado como un jaguar. Por lo general, se mostraba con una diadema, insignias pectorales y adornos para las orejas. El dios IV tiene características que sugieren que fue el predecesor del azteca Tlaloc y el maya Chac.
> El dios V no tiene representación en el panteón olmeca, pero el dios VI representó la primavera y la renovación anual. Fue más a menudo representado como una cabeza hendida sin cuerpo con ojos en forma de almendra, uno con una raya en ella. El dios con ojos de banda se asocia con este ser. Por lo general se mostraba con una sonrisa desdentada. Las únicas representaciones conocidas de esta deidad son de perfil, generalmente talladas en recipientes de barro. En años posteriores, la adoración de esta deidad se hizo más espantosa, ya que los sacerdotes llevaban pieles humanas desolladas de víctimas sacrificiales.
> El dios VII es una serpiente emplumada. Es el más conocido del panteón olmeca y fue uno de los primeros en desarrollarse. Sus contrapartes incluyen el Maya Kukulkan y el Azteca Quetzalcóatl.
> El dios VIII era el dios olmeca de los peces, a veces llamado Monstruo Tiburón o Pez Monstruo. Este ser estaba asociado con todos los cuerpos de agua, desde lagos hasta océanos. Se retrata con ojos en forma de media luna, una nariz de estilo algo humano, una pequeña mandíbula inferior y un cuerpo de pez. En forma de pez, a veces se representaba con una cola bifurcada y una aleta dorsal.
> El dios X es el último dios conocido en el panteón olmeca. Era un tipo de jaguar con la característica popular de la cabeza hendida, una boca desdentada y ojos en forma de almendra. Un motivo definible de este dios era el símbolo de la figura ocho en sus fosas nasales. Este ser nunca se mostró con rayas o bandas y probablemente era una deidad menor en comparación con los demás en el panteón olmeca.


Fuentes:
- MacGregor, N., 2012. A History of the World in 100 Objects. London: Penguin Books. 
- Wikipedia, 2014. Olmec colossal heads.  http://en.wikipedia.org/wiki/Olmec_colossal_heads
- Wikipedia, 2015. Olmec.  http://en.wikipedia.org/wiki/Olmec
- www.aztec-history.com, 2013. The Ancient Olmec Civilization.  http://www.aztec-history.com/olmec-civilization.html
- www.crystalinks.com, 2015. Olmec Civilization.  http://www.crystalinks.com/olmec.html
- www.latinamericanstudies.org, 2015. The Olmecs.  http://www.latinamericanstudies.org/olmecs.htm
- Jj Ainsworth, 2017. What Makes the Olmec Culture So Unique and Alluring?. Ancient Origins.

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