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MUNDO ANIMAL. El fascinante mundo de las Hormigas


En muchos sentidos, las hormigas pueden burlar, sobrevivir y superar en número a los humanos. Sus sociedades complejas y cooperativas les permiten sobrevivir y prosperar en condiciones que desafiarían a cualquier individuo. En este artículo mostramos datos fascinantes de unas criaturas sorprendentes.


1 Las hormigas tienen fuerza sobrehumana. 
Las hormigas pueden transportar objetos 50 veces su propio peso corporal en sus mandíbulas. En relación con su tamaño, sus músculos son más gruesos que los de los animales más grandes, incluso los humanos. Esta relación les permite producir más fuerza y ​​transportar objetos más grandes. Si nuestros músculos fueran de unas proporciones semejantes a los de las hormigas, podríamos levantar un coche sobre nuestra cabeza.


Las hormigas pueden combinar diferentes feromonas para aumentar la especificidad de sus mensajes químicos. (Foto: Shutterstock)

2 Las hormigas soldado usan sus cabezas para tapar agujeros. 
En ciertas especies de hormigas, las hormigas soldado tienen cabezas modificadas, conformadas para que coincidan con la entrada del nido. Bloquean el acceso al nido sentándose justo dentro de la entrada, con sus cabezas funcionando como el corcho de una botella para mantener a raya a los intrusos. Cuando una hormiga obrera regresa al nido, toca la cabeza de la hormiga soldado para que el guardia sepa que pertenece a la colonia. Como las hormigas viven bajo tierra, las inundaciones son un escenario fatal. Pero en lugar de dispersarse en pánico, manejan las inundaciones convirtiendo a toda la colonia en una “balsa viviente”.


La comunicación a través de las antenas es bien conocida, pero todavía tenemos mucho que aprender al respecto. En marzo de 2016, por ejemplo, los investigadores de la Universidad de Melbourne descubrieron que las hormigas no solo reciben información a través de sus antenas, sino que también pueden usarlas para enviar señales salientes. Esta es la primera evidencia de antenas que funcionan como dispositivos de comunicación bidireccionales, en lugar de solo como receptores

3 Las hormigas pueden formar una relación simbiótica con las plantas
Las plantas que alojan las hormigas, o mirmecófitas, son plantas que tienen huecos naturales en los que las hormigas pueden refugiarse o alimentarse. Estas cavidades pueden ser espinas huecas, tallos o incluso peciolos de las hojas. Las hormigas viven en los huecos, alimentándose de secreciones azucaradas de plantas o de excreciones de insectos chupadores de savia. ¿Cómo se benefician tales plantas para proporcionar alojamientos tan apropiados? Las hormigas defienden la planta huésped de los mamíferos e insectos herbívoros e incluso pueden eliminar otras plantas parásitas que intentan crecer en ella.


Las hormigas tejedoras no solo pueden proteger los cultivos arbóreos de las plagas, sino que también pueden beneficiar la calidad del producto. Ciertos tipos de hormigas pueden controlar las plagas agrícolas de manera tan eficiente como los pesticidas sintéticos, con la ventaja de ser más rentables y generalmente más seguros. (Foto: Rushen / Flickr)

4 La biomasa total de hormigas = la biomasa de las personas. 
¿Cómo puede ser esto? Después de todo, las hormigas son muy pequeñas y los humanos somos mucho más grandes. Dicho esto, los científicos estiman que hay al menos 1,5 millones de hormigas en el planeta por cada ser humano. Se sabe que existen más de 12.000 especies de hormigas en todos los continentes, excepto en la Antártida. La mayoría vive en regiones tropicales. Un solo acre (0,4Ha) de la selva amazónica puede albergar 3.5 millones de hormigas.

5 Las hormigas a veces crían insectos de otras especies. 
Las hormigas harán casi cualquier cosa para obtener las secreciones azucaradas de los insectos chupadores de savia, como los pulgones o los chicharrones. Para mantener el suministro de mielato, algunas hormigas crían pulgones y transportan los parásitos de cuerpo blando de planta en planta. Los saltamontes a veces aprovechan esta tendencia nutritiva de las hormigas y dejan que sus crías sean criadas por las hormigas. Esto permite a los saltamontes dedicarse a atender a otras crías.


"Los jardines de hongos de las hormigas cortadoras de hojas pueden infestarse con parásitos que se alimentan del cultivo.

6 Las hormigas vivieron junto a los dinosaurios. 
Las hormigas evolucionaron hace unos 130 millones de años durante el período Cretácico temprano. La mayor parte de la evidencia fósil de insectos se encuentra en trozos de ámbar antiguo o resina vegetal fosilizada. El fósil de hormiga más antiguo conocido, una especie de hormiga primitiva y ahora extinta llamada Sphercomyrma freyi, fue encontrada en Cliffwood Beach, Nueva Jersey. Aunque ese fósil solo data de hace 92 millones de años, otra hormiga fósil que demostró ser casi tan antigua, tiene un linaje claro con las hormigas actuales, lo que sugiere una línea evolutiva mucho más larga de lo que se suponía anteriormente.


A primera vista, un nido de hormigas cortadoras de hojas es una imagen perfecta de relaciones armoniosas. Las hormigas obreras salen a buscar material de hojas frescas que usan para cultivar un hongo (Leucoagaricus gonglyophorous). A cambio de un abono compuesto de hojas frescas, el hongo descompone el material vegetal para producir estructuras nutritivas y comestibles que las hormigas pueden digerir. Pero la realidad parece ser algo diferente. Estas hormigas están encerradas en una carrera armamentista con otro hongo parásito llamado Escovopsis, que afecta la fuente de alimento de las hormigas y parece estar usando armas químicas para modificar el comportamiento de las hormigas.

7 Algunas hormigas esclavizan a otras hormigas. 
Un buen número de especies de hormigas toman cautivos de otras especies de hormigas, obligándolos a realizar tareas domésticas para su propia colonia. Las hormigas Honeypot incluso esclavizan a las hormigas de la misma especie, llevando individuos de colonias extranjeras para que hagan su voluntad. Las reinas de Polyergus, también conocidas como hormigas amazónicas, atacan las colonias de hormigas Formica desprevenidas. La reina amazona encuentra y mata a la reina Formica, luego esclaviza a los trabajadores de esta especie Formica. Los trabajadores esclavos ayudan a la reina usurpadora a criar su propia prole. Cuando su descendencia Polyergus alcanza la edad adulta, su único propósito es atacar otras colonias de Formica y traer de vuelta sus pupas (crisálidas), asegurando un suministro constante de trabajadores esclavos.


Las hormigas pueden no tener cuerdas vocales, pero eso no significa que estén en silencio. Al igual que los grillos y los saltamontes, algunas hormigas son capaces de "estridular" o hacer ruido frotando partes del cuerpo especializadas. Las hormigas del género Myrmica, por ejemplo, tienen un pico en su abdomen que emite sonido cuando lo arrancan con una pata.

8 Las hormigas comenzaron a cultivar mucho antes que los humanos. 
Las hormigas cultivadoras de hongos comenzaron sus labores agrícolas unos 50 millones de años antes de que los humanos pensaran cosechar sus propios cultivos. La evidencia más temprana sugiere que las hormigas comenzaron a cultivar hace 70 millones de años, en el período Terciario temprano. Aún más sorprendente, estas hormigas utilizaron técnicas hortícolas sofisticadas para mejorar los rendimientos de sus cultivos, que incluyen secretar químicos con propiedades antibióticas para inhibir el crecimiento de moho e idear protocolos de fertilización con estiércol.


Las hormigas tejedoras han ayudado a los humanos durante cientos de años controlando las plagas de insectos en los cultivos. (Foto: Shutterstock)

9 Las "supercolonias" de hormigas pueden extenderse miles de kilómetros. 
Las hormigas argentinas, nativas de América del Sur, ahora habitan en todos los continentes, excepto en la Antártida, debido a introducciones accidentales. Cada colonia de hormigas tiene un perfil químico distintivo que permite a los miembros del grupo reconocerse entre sí y alertar a la colonia de la presencia de extraños. Los científicos han descubierto que las “supercolonias” masivas en Europa, América del Norte y Japón comparten el mismo perfil químico, lo que significa que son, en esencia, una supercolonia mundial de hormigas.


10 Las hormigas exploradoras marcan los senderos con olor para guiar a otros a transportar la comida. Al seguir los rastros de feromonas colocados por las hormigas exploradoras de su colonia, las hormigas recolectoras pueden recolectar y almacenar alimentos de manera eficiente. Una hormiga exploradora primero abandona el nido en busca de alimento, vagabundeando al azar hasta que descubre algo comestible. Luego consume parte de la comida y regresa al nido en línea directa. Parece que las hormigas exploradoras pueden observar y recordar señales visuales que les permiten navegar rápidamente de regreso al nido. A lo largo de la ruta de regreso, las hormigas exploradoras dejan un rastro de feromonas, que son esencias especiales que secretan y guían a sus compañeros de nido hacia la comida. Las hormigas recolectoras luego siguen el camino designado por la hormiga exploradora, y cada una agrega más aroma al sendero para reforzarlo para los demás. Las hormigas obreras continúan caminando de un lado a otro por el sendero marcado hasta que se agota la fuente de alimento.

En 2019, un grupo de científicos del Museum and Institute of Zoology and the Polish Academy of Sciences en Polonia, descubrieron cientos de miles de hormigas de la madera obreras (Formica polyctena) en el interior de un búnker nuclear, y que optaron por el canivalismo para sobrevivir antes de ser liberadas. Los insectos habían caído repetidamente en el búnker a través de un tubo de ventilación cerca de su nido en la parte superior del búnker. Leer más.

Fuentes: 
- Leafcutter ants have evolved defences to fight parasitic fungus, study shows. https://www.independent.co.uk/news/science/leafcutter-ants-fight-fungus-escovopsis-science-environment-pesticides-insects-a8394646.html
- Fascinating facts about ants. https://www.thoughtco.com
- 13 amazing antics of ants. https://www.mnn.com/earth-matters/animals/blogs/amazing-antics-ants
Ants trapped for years in an old bunker; survival by cannibalism and eventual escape. https://jhr.pensoft.net/article/38972/

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