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MEDIO AMBIENTE. Esquilmando la arena del planeta


Hasta 300 camiones al día se llenan de arena en una mina en el río Sone en el estado de Bihar (India). El auge de la construcción en la India está quitando grandes volúmenes de arena, un ingrediente vital en el hormigón, de sus ríos. Los ambientalistas dicen que la extracción es insostenible, dañando la hidrología local y la vida silvestre. 
La arena y la grava se extraen más rápido de lo que se pueden reemplazar. Monitorear y administrar este recurso a nivel mundial, empieza a ser otra demanda urgente ante el desmedido uso, por razones económicas, de los recursos naturales.


¿Qué tienen en común el edificio en el que vivimos, el vaso del que bebemos y el ordenador con el que trabajamos? Arena. Es un ingrediente clave de las sociedades desarrolladas y, sorprendentemente, nadie sabe cuánta arena hay o cuánta se extrae.


La rápida urbanización y el crecimiento de la población están impulsando la demanda de arena para la construcción en ciudades como Karachi en Pakistán. Fuente: Asim Hafeez/Bloomberg/Getty

La arena y la grava constituyen el grupo de materiales más extraído, superando incluso a los combustibles fósiles. La urbanización y el crecimiento de la población mundial están alimentando una explosión en la demanda, especialmente en China, India y África. Aproximadamente, entre 32 mil millones y 50 mil millones de toneladas se utilizan a nivel mundial cada año, principalmente para la fabricación de hormigón, vidrio y productos electrónicos. Estas cifras exceden el ritmo de renovación natural, de modo que a mediados del siglo XXI, la demanda podría superar ampliamente la oferta. La falta de conocimiento y supervisión está permitiendo una explotación insostenible.


“La arena se está convirtiendo en un bien escaso porque se está usando cada vez más en materiales de construcción y exportaciones”.

Nuestra civilización moderna está construida sobre arena: hormigón, caminos pavimentados, cerámica, metalurgia, fracking de petróleo, incluso el vidrio de los teléfonos inteligentes, todos requieren la humilde sustancia. La arena de río es mejor: los granos de arena del desierto a menudo son demasiado redondeados para servir como agentes aglutinantes industriales, y la arena marina es corrosiva. Sin embargo, un estudio de las Naciones Unidas calcula que el consumo total de arena de la humanidad, más de 40 mil millones de toneladas al año, es ahora el doble de la cantidad de sedimentos que se reponen naturalmente en la Tierra por la suma de los ríos del mundo.


Los mineros de arena sacan su preciada mercancía del río Ganges en Uttar Pradesh (India). La minería manual está permitida por las autoridades: las minas ilícitas suelen utilizar maquinaria pesada. (Fuente: PAUL SALOPEK)


En la laguna Lagos, en Nigeria, los trabajadores cavan y extraen a mano arena del fondo. Fuente: Robin Hammond/Panos

La mayor parte de la arena angular adecuada para la industria proviene de ríos (menos del 1% de la tierra del mundo). Esta extracción de arena y grava tiene un impacto de gran alcance en la ecología, la infraestructura y los medios de vida de los más de 3 mil millones de personas que viven junto a los ríos. Por ejemplo, la extracción de arena en el río Pearl (Zhujiang) en China ha reducido las capas freáticas, ha dificultado la extracción de agua potable y ha acelerado la erosión del lecho del río, dañando puentes y terraplenes.



Imágenes de satélite del río Umngi en el norte de Bangladesh revelan un impacto dramático en la extracción de arena
La mayor parte del comercio de arena no está documentado. Por ejemplo, entre 2006 y 2016, menos del 4% de los 80 millones de toneladas de sedimento que Singapur informó haber importado de Camboya, fue confirmado como exportado por este último. La minería ilegal de arena abunda en alrededor de 70 países, y se informa que cientos de personas han muerto en “peleas” por la arena en la última década en países como India y Kenia, entre ellos ciudadanos locales, oficiales de policía y funcionarios gubernamentales.


“La subida del nivel del mar, consecuencia del cambio climático, la arena de las playas desaparecerá y esto facilitará la erosión y las inundaciones de las zonas costeras”.

Todos estos problemas han sido denunciados en informes de la organización benéfica WWF y el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (UNEP), que cuestionan la sostenibilidad de la extracción de arena. Las razones subyacentes son los muy pocos datos fiables existentes y la falta de políticas que respalden el consumo y la extracción responsables.

En tales informes se solicita al UNEP y a la Organización Mundial del Comercio (OMC) que establezcan y supervisen un programa de control global de los recursos naturales de arena. Las investigaciones muestran que resulta imprescindible establecer procesos contables para los flujos de arena y la extracción de arena de los ríos, tanto legales como ilegales. Así como, llamar la atención de los técnicos, del público y de los encargados de formular políticas sobre la magnitud del problema. 


La arena se draga del mar en la construcción del "Colombo Port City"
en Colombo, Sri Lanka. Dinuka Liyanawatte / Reuters

Las inundaciones empeoran cuando se elimina la arena de los cauces de los ríos y las costas. La devastación causada por el huracán Harvey en 2017, que incluyó más de $125 mil millones en daños por inundaciones, fue aún más destructiva debido a la extracción de arena en el río San Jacinto. A medida que esta práctica continúa, las comunidades costeras que alguna vez pudieron evitar el impacto del aumento del nivel del mar se volverán más vulnerables.


“El costo ambiental de esta industria mal monitoreada es incalculable”.

DATOS ESCASOS
Las estimaciones actuales sobre la extracción de arena a nivel mundial no son fiables y, sin duda, son demasiado bajas. La mayoría de las investigaciones sobre sedimentos fluviales se han centrado en cómo las represas bloquean los flujos, y se ha prestado poca atención académica a la extracción comercial. Por ejemplo, a principios de 2019, solo 38 de 443 artículos científicos sobre minería de la arena, identificados en una búsqueda en Internet, cuantificaron la cantidad de arena que se extraía.

Existen pocos programas de vigilancia a largo plazo de cuencas que monitoreen los sedimentos. Es técnicamente difícil cuantificar cómo se mueve o se deposita la arena a lo largo de los ríos. Además, muchos ríos grandes están en zonas remotas de difícil acceso, y los problemas de acceso a datos y transparencia sensibles a la política y la industria, obstaculizan la presentación de informes.


La extracción excesiva de arena para satisfacer las demandas de la industria de la construcción está teniendo una variedad de impactos ambientales y humanos, particularmente en países asiáticos como China, India y Vietnam (Getty)

Muchas grandes cuencas fluviales también abarcan varios países, lo que dificulta la presentación de informes y la aplicación de las reglamentaciones y las leyes internacionales. Por ejemplo, el río Mekong fluye a través de China, Myanmar, Laos, Tailandia, Camboya y Vietnam.


“Gobiernos y agencias deberían establecer regulaciones globales para que usemos la arena que la Tierra pueda producir de forma natural”.


En muchos países, la extracción de arena no está regulada y podría involucrar a las "mafias de arena" locales. Los métodos de extracción van desde dragado con barcos y bombeo por succión, hasta la excavación con palas y manos desnudas, tanto de día como de noche. En el mundo en desarrollo, donde hay mayor demanda, es, principalmente, un tipo de industria pequeña e informal, difícil de monitorear y controlar. La fuente de arena dragada de los ríos es difícil de precisar, en comparación con la del material extraído de lechos de ríos poco profundos y canteras de llanuras aluviales.

Las bases de datos internacionales de comercio de arena son demasiado rudimentarias para rastrear la sostenibilidad. La base de datos global “Comtrade” de la ONU, por ejemplo, recopila los valores de exportación e importación de arena y grava en una o dos categorías, en función de la calidad y composición del material. No distingue entre arena extraída de ríos y deltas que se reponen de forma natural (fuentes activas) y la arena extraída de fuentes pasivas que no se reponen, como los depósitos geológicos.


“Regular los usos y la explotación de arena conduciría a una mayor estabilidad económica y medioambiental”.

La extracción de arena y grava de fuentes activas puede causar un gran daño ambiental, social y económico, mientras que la extracción de fuentes pasivas tiene menos impactos ambientales. Por ejemplo, en el delta del Mekong, el gobierno vietnamita estima que casi 500.000 personas necesitarán ser desplazadas de las orillas ya que se están derrumbando como resultado de la extracción de arena. En el río Ganges, en el norte de la India, las riberas erosionadas han destruido los hábitats de anidación y reproducción de los cocodrilos gaviales (Gavialis gangeticus) que se alimentan de peces, una especie en peligro crítico con solo unos 200 adultos en el norte de la India y Nepal.


“Crear alternativas al hormigón ayudará a hacer frente a la escasez de arena al tiempo que se reducen las emisiones en la producción de hormigones cifradas en un 5% de las emisiones globales de CO2".




BASES PARA LA SOSTENIBILIDAD
Los componentes esenciales para una extracción sostenible de arena pasarían por los siguientes puntos:

Fuente. Deben buscarse y certificarse fuentes sostenibles de arena, como la arena que gradualmente se agrega a la costa en Groenlandia por la capa de hielo en retirada. La ONU necesita desarrollar un plan, tal vez en la línea de la gestión forestal sostenible. Deben identificarse nuevas fuentes pasivas de arena que no dañen los ríos. Estas pueden incluir depósitos encerrados en sedimentos de llanuras de inundación que pueden extraerse. Así mismo, la arena atrapada detrás de las presas podría extraerse con menos impacto ecológico que la minería aguas abajo.


"La arena de los desiertos no sirve para la construcción porque es muy pequeña y redondeada. Por ello se tiende a usar la arena de los río y océanos, más grande y con aristas que facilitan la mezcla"

Substituir. Los gobiernos locales, nacionales y las autoridades de planificación deberían alentar un mayor uso de alternativas a la arena, tales como rocas trituradas, escorias y desechos industriales (incluidos cobre, cenizas volantes y arena de fundición), y plástico reciclado. Por ejemplo, las carreteras, los aparcamientos y las entradas de vehículos hechas de residuos plásticos incrustados en el asfalto pueden disminuir la demanda de betún y agregados.

Reutilizar. Los materiales a base de arena deben reutilizarse cuando sea posible. Por ejemplo, los desechos de demolición y el hormigón pueden triturarse y mezclarse con cemento. Los escombros se pueden usar como un agregado base para construir cimientos y carreteras, para rellenar agujeros y como grava para pasillos, jardines, barreras acústicas y terraplenes. Se necesitará legislación y controles sobre la disposición de hormigón, así como de incentivos financieros para reutilizar el hormigón usado.

Reducir. Disminuir la cantidad de hormigón requerida en estructuras de nueva construcción también reduciría la demanda de arena. Esto podría lograrse mediante el uso de materiales más eficientes (como bloques de hormigón y paneles de construcción impresos con núcleos huecos). Se necesitarán estándares de la industria para las cualidades de los materiales y deberán estar respaldados por regulaciones para hacer cumplir el uso.

Gobernar. Se debe forjar un marco internacional o multilateral para regular y controlar la extracción de arena entre las partes interesadas locales, las organizaciones no gubernamentales, la industria, las fuerzas del orden y los gobiernos. El UNEP y la OMC deberían establecer directrices mundiales de buenas prácticas para la extracción de arena como primer paso. Deben identificar dónde es y dónde no es sostenible la extracción.

Educar. Los gobiernos, los científicos y la industria deben difundir información sobre los problemas de la extracción de arena, incluidos los relacionados con la equidad social, la inclusión y el género. Dicha información debe abarcar todos los sectores, desde las escuelas hasta el asesoramiento sobre políticas y cobertura por los medios, y deberá ejecutarse junto con las soluciones a los problemas.

Vigilar. Es imprescindible un programa global para recopilar y compartir datos al objeto de cuantificar la ubicación y el alcance de la extracción de sedimentos, así como las variaciones naturales en el flujo de arena en los ríos del mundo. Las tecnologías de teledetección pueden ser una solución para tal vigilancia. Por ejemplo, los datos satelitales del Experimento de recuperación por gravedad y clima (GRACE) pueden revelar las tasas de descarga de sedimentos en las salidas de los ríos y el material exportado al océano.


Las dunas de arena blanca se ven en el parque White Sands National Monument, conocido por sus raras dunas de arena blanca hechas de minerales de yeso, cerca de Alamogordo, Nuevo México, 27 de septiembre de 2017. Darren Ornitz / Reuters

La misión de topografía de agua superficial y oceánica de la NASA, que se lanzará en 2021, ofrecerá una cobertura sin precedentes de descarga de agua en grandes ríos de más de 100 metros de ancho. Los satélites pequeños, como CubeSats y SmallSats, también pueden proporcionar imágenes de alta resolución de forma repetida y económica para monitorear la minería. Como ejemplo, el proyecto de observación de Materias primas y Copérnico de la Unión Europea (RawMatCop; go.nature.com/2n2fgvr) utiliza imágenes espaciales para ayudar a administrar los recursos naturales.

Se necesitarán herramientas para confirmar cualquier hallazgo sobre  el terreno, incluidas estaciones de medición, tecnologías acústicas para determinar la morfología del lecho de los ríos y los flujos de sedimentos, y un lidar aéreo (una técnica que involucra pulsos láser). Muchos barcos ahora llevan habitualmente sondas o ecosondas, que ofrecen un vasto recurso sin explotar de datos topográficos sobre los ríos y estuarios del mundo. También será necesario desarrollar mejores modelos numéricos para predecir y evaluar los cambios en los flujos de sedimentos.

Los informes del UNEP y WWF son bases importantes relativas a los problemas derivados de la demanda de global de arena. Ahora deben ser seguidos con acciones y regulación concretas si no queremos ver destruido otro recurso natural.


Fuentes:
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