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TECNOLOGÍA: La controvertida Presa china de las Tres Gargantas

La presa china de las Tres Gargantas es uno de los proyectos más ambiciosos y controvertidos en nuestro planetaVista panorámica de la Presa de las Tres Gargantas (China.org.cn). 
Las presas pueden ser impresionantes obras de ingeniería hechas por el hombre, que sirven no sólo para el almacenamiento de agua para el consumo humano sino también para usos agrícolas y de producción de electricidad. No obstante, las grandes presas son objeto de notables e importantes controversias nacionales, regionales o internacionales. Y, ninguna presa ha ganado tanta notoriedad como la Presa de las Tres Gargantas; una presa cuyo tamaño es tan grande que en realidad ha llegado a ralentizar la velocidad de rotación de la tierra. ¿Un eficiente monumento hecho por el hombre a la innovación, o una monstruosidad destructiva? 


Su tamaño es descomunal
Aunque algunos afirman que la Presa de las Tres Gargantas se puede ver desde el espacio, esto no es cierto. Sin embargo, la presa es enorme. Los ingenieros necesitaron 510.000 toneladas de acero para construirla. Está hecha con 16 millones de metros cúbicos de hormigón. Tiene 2,25 km de largo y la cima de la presa está a 185 m sobre el nivel del mar. Para poner eso en perspectiva, con los mismos recursos podrías construir sesenta Torres Eiffel diferentes. Sus 34 generadores, cada uno con un peso de 6.000 toneladas, producen una capacidad de energía total de 22,5 GW, que es suficiente energía eléctrica para 60 millones de chinos.

Principales Objetivos
Aunque la presa de las Tres Gargantas tiende a atraer más atención negativa, ha habido algunos beneficios positivos notables al usarla. La presa fue diseñada para cumplir tres propósitos principales: control de inundaciones, producción de energía hidroeléctrica y mejoras en la navegación, que algunos creen, también es una gran ventaja de tener la presa.


Suministro de Energía
Para generar gran cantidad de energía, el proyecto hidroeléctrico necesita una infraestructura tremenda. La presa de las Tres Gargantas proporciona energía a millones de personas a partir de 34 generadores de gran potencia. En resumen, esto sería equivalente a una central eléctrica que quema 25 millones de toneladas de petróleo crudo o 50 millones de toneladas de carbón. Pensemos que, por ejemplo, una central nuclear tiene, de media, una potencia de 1-2 GW, y la presa de las Tres Gargantas supera los 20 GW. España, Francia o Alemania podrían ser abastecidas con una presa de igual tamaño y potencia instalada.

Un proyecto de varias décadas
A lo largo de los años, la idea de construir una presa en China lo suficientemente grande como para mantener a raya el río Yangtze parecía inviable para todos los que intentaron emprender la tarea. Después de que Sun Yat-Sen propuso su creación en 1919, la Presa de las Tres Gargantas no se discutió hasta 1944 -1946.

La República de China firmó un contrato con los Estados Unidos en 1946 para diseñar la Presa. Sin embargo, este proyecto se abandonó rápidamente debido a la guerra civil china que siguió a la Segunda Guerra Mundial. Hubo múltiples intentos de construirla en la década de 1950 y en la década de 1970, sin embargo, la agitación social siempre obligó a posponer el proyecto. El primer día de construcción en la presa de las Tres Gargantas no comenzó oficialmente hasta el 14 de diciembre de 1994 esperando entrar en funcionamiento en 2009, aunque con constantes ajustes sobre el proyecto original.

putneymark/Flickr

Retrasos desde el principio
Desde que se anunció la presa de las Tres Gargantas en 1994, el proyecto se retorció en controversia y demoras. El proyecto fue originalmente programado para finalizar en 2008, pero los costos crecientes, la preocupación ambiental, la corrupción política china y los problemas de reasentamiento hicieron que el progreso del proyecto fuera más lento. Se terminó el 30 de octubre de 2010. Entre 1,2 y 2 millones de personas fueron realojadas, principalmente en nuevos barrios construidos en la ciudad de Chongqing.

Contaminación de las aguas
Una de las mayores controversias en torno a la presa de las Tres Gargantas es la cantidad de daño que la presa hace al medio ambiente. Según las estimaciones, el 70% del agua dulce de China está contaminada y la represa podría empeorar las cosas. La presa se asienta sobre las antiguas instalaciones de residuos y de explotación minera. Sin mencionar, un millón de metros cúbicos de aguas residuales sin tratar se depositan en el río Yangtse cada año.

Fuente: Le Grand Portage/Wikimedia Commons

Control de inundaciones
Las inundaciones estacionales del río Yangtze han sido una causa importante de preocupación para las personas afectadas por este desastre natural durante innumerables años. El río Yangtze es el tercer río más largo del mundo y serpentea 6.357 km a través de Asia. El proyecto de las Tres Gargantas ayuda a mantener el río a raya durante la temporada de inundaciones, protegiendo a millones de hogares y vidas río abajo, así como a importantes ciudades que se encuentran adyacentes al Yangtze, como Wuhan, Nanjing y Shanghai. El embalse que ha sido creado por la presa mide más de 1.000 kilómetros cuadrados de superficie.

Producción de electricidad
La presa de las Tres Gargantas genera 11 veces más energía que la también enorme Presa Hoover , en Estados Unicos de América, ya que la central eléctrica tiene una potencia instalada de 22.500 MW. La cantidad de energía que se genera es tan enorme que se dice que la presa de las Tres Gargantas es esencial para la nación China.

Es la segunda mayor del mundo en producción de energía, con una producción de 98,8 millones de MWh en 2014, ya que en esto es superada por la Represa de Itaipú sobre el río Paraná, cuya producción en el 2016 fue de 103,1 millones de MWh. El nombre de las Tres Gargantas que conforman la presa son: Xiling, Wuxia y Qutang.

Fuente: Michael Gwyther-Jones/Flickr

Impacto ambiental negativo
La región que rodea la presa de las Tres Gargantas es el hogar de 6.400 especies de plantas, 3.400 especies de insectos, 300 especies de peces y más de 500 especies de vertebrados terrestres. La represa no solo ha afectado a estas especies, sino también al medio ambiente en el que viven.

La erosión del embalse ha provocado deslizamientos del terreno e incluso ha amenazado a una de las pesquerías más grandes del mundo en el Mar de China Oriental. La presa es tan grande que ha creado un microclima que ha amenaza el ecosistema de la región.

La acumulación de presión sobre el terreno donde se encuentra el embalse de la represa ha provocado muchos deslizamientos de tierra, uno de los cuales provocó que otra represa hidroeléctrica en el área se derrumbara. Además, el embalse se encuentra sobre dos líneas de falla diferentes y se le ha atribuido el aumento de la actividad sísmica. El cambio en los niveles de agua embalsada genera tensiones sobre las fallas.

Además, los sedimentos, que contienen los nutrientes necesarios para la vida, se acumulan detrás de la presa y no se envían río abajo para nutrir los cultivos y la vida silvestre. Los ingenieros de la represa han ideado una forma para que parte de los sedimentos puedan pasar a través de la represa, pero se estima que el 30-60% de ella aún permanece atrapada. Esto está causando todo tipo de problemas en el ecosistema.

Fuente: International Rivers

Los costes de las Tres Gargantas
La presa de las Tres Gargantas no es nada barata. Las estimaciones del costo total de la represa han oscilado entre $ 25 mil millones y se han elevado hasta $ 37 mil millones según algunas cifras. El proyecto incluso fue rechazado por el parlamento chino debido a este elevado coste, así como por las 153 ciudades y los 1.600 asentamientos (lugares históricos) que se perdieron cuando se construyó la gran presa.

Redujo la rotación de la Tierra
El secreto detrás de este fenómeno es la inercia. Si aún no se ha establecido, la presa de las Tres Gargantas almacena tanta agua que cuando la presa está en su máximo nivel, el embalse almacena cerca de 42 mil millones de toneladas de agua. Un cambio en la masa de ese tamaño afecta a la rotación terrestre, aumentando la duración de un día en 0.06 microsegundos.


Quizás el riesgo más devastador reside en la posibilidad de que la represa falle en algún momento debido a la actividad sísmica o algún otro debilitamiento en el muro de la presa. Tal inundación estaría a una escala que nunca habría sido registrada.


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