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MUNDO ANIMAL. Cosas que no sabías de los Pulpos


Los pulpos son una familia de cefalópodos (un subgrupo de invertebrados marinos), conocidos por su inteligencia, su extraña capacidad para mezclarse con su entorno, su estilo único de locomoción y su capacidad para liberar tinta. Son algunas de las criaturas más fascinantes del mundo.


El pulpo es el invertebrado más inteligente. Se sabe que juegan con juguetes, interactúan con un entrenador, abren frascos, usan herramientas y resuelven rompecabezas. En cautiverio, pueden distinguir y reconocer a sus diferentes guardianes.

El pulpo exhibe simetría bilateral y tiene una cabeza bulbosa, ocho brazos cubiertos de lechón y un manto. Su pico y rádula se encuentran en el centro del manto. El pulpo es generalmente de color marrón rojizo, pero las células pigmentarias especiales en su piel cambian de textura y color para camuflar al animal contra las rocas, las plantas y el coral. El pulpo tiene sangre azul rica en cobre que lo ayuda a obtener oxígeno en agua fría.




Aunque no está en peligro de extinción, es probable que la especie esté amenazada por la contaminación y el cambio climático. Por lo general, el pulpo huye del agua tibia y zonas muertas a favor de aguas más frías y oxigenadas, pero algunas poblaciones pueden quedar atrapadas entre zonas de bajo oxígeno. No obstante, las especies pueden adaptarse para vivir en aguas profundas, por lo que es posible que los pulpos encuentren allí un nuevo hábitat.


El pulpo gigante del Pacífico es un maestro del disfraz. En esta imagen, apenas se le distingue contra el coral. Andrey Nekrasov / Getty Images
1. Los pulpos tienen tres corazones
Todos los animales vertebrados tienen un corazón, pero el pulpo está equipado con tres: uno que bombea sangre a través del cuerpo del cefalópodo (incluidos los brazos), y dos que bombean sangre a través de las branquias, los órganos que permiten al pulpo respirar bajo el agua recogiendo oxígeno. Y también hay otra diferencia clave: el componente principal de la sangre del pulpo es la hemocianina, que incorpora átomos de cobre, en lugar de hemoglobina, que incorpora átomos de hierro. Esta es la razón por la cual la sangre del pulpo es azul en vez de roja.



2. Técnicamente, los pulpos tienen brazos, no tentáculos
Los nombres pueden parecer intercambiables a los no expertos, pero en lo que respecta a los cefalópodos, los biólogos marinos tienen cuidado de distinguir entre "brazos" y "tentáculos". Si la estructura del invertebrado tiene ventosas en toda su longitud, se le llama un brazo; si solo tiene ventosas en el extremo de la punta, se le llama tentáculo. Según esta norma, la mayoría de los pulpos tienen ocho brazos y no tienen tentáculos, mientras que otros dos cefalópodos, sepias y calamares, tienen ocho brazos y dos tentáculos. 

Brazo de un pulpo. Wikimedia Commons.
3. El pulpo más grande es el Gigante del Pacífico
Olvida todas esas películas que has visto en las que un pulpo del tamaño de una isla, con tentáculos tan gruesos como el tronco de un oso polar, arrastra a los marineros indefensos por la borda y barre su embarcación. El pulpo identificado más grande es el pulpo gigante del Pacífico, los adultos pesan alrededor de 25 kilos o menos y tienen tentáculos de unos 4 metros de largo. 

Sin embargo, existe cierta evidencia tentadora de que los pulpos gigantes del Pacífico, más grandes de lo habitual, incluyen una muestra que puede haber pesado tanto como 250 kilos. El pulpo gigante del Pacífico vive en el océano Pacífico frente a las costas de Rusia, Japón, Corea, Columbia Británica, Alaska, Washington, Oregón y California. Prefiere el agua fría y oxigenada, ajustando su profundidad desde la superficie hasta los 2000 metros de profundidad. 

Pulpo gigante del Pacífico (Enteroctopus dofleini). Andrey Nekrasov / Getty Images
4. Los pulpos son extremadamente inteligentes
Los pulpos son los únicos animales marinos, aparte de las ballenas y pinnípedos, que por supuesto, demuestran habilidades primitivas de resolución de problemas y reconocimiento de patrones. Pero sea cual sea el tipo de inteligencia que poseen estos cefalópodos, es extremadamente diferente a la del ser humano. Dos tercios de las neuronas de un pulpo están ubicadas a lo largo de sus tentáculos, en lugar de su cerebro, y no hay evidencia convincente de que estos invertebrados sean capaces de comunicarse con otros de su clase. Sin embargo, es una razón por la que muchas películas de ciencia ficción (como "Arrival") presentan extraterrestres vagamente modelados en forma de pulpos.

(Wikimedia Commons).
5. Los pulpos emplean tres medios diferentes de propulsión
A semejanza de un automóvil deportivo submarino, el pulpo tiene tres marchas:

- Si no tiene ninguna prisa, este cefalópodo caminará perezosamente con sus brazos a lo largo del fondo del océano.

- Si le urge un poco más, nadará activamente flexionando los brazos y el cuerpo.

- Y si tiene mucha prisa (por ejemplo, porque acaba de ser descubierto por un tiburón hambriento), expulsará un chorro de agua de la cavidad de su cuerpo y se alejará lo más rápido posible, a menudo expulsando una gota de tinta desorientadora al mismo tiempo.

(Wikimedia Commons).
6. Los pulpos liberan tinta como mecanismo de autodefensa
Cuando son amenazados por los depredadores, la mayoría de los pulpos liberan una espesa nube de tinta negra, compuesta principalmente de melanina (el mismo pigmento que da a los seres humanos su color de piel y cabello). Esta nube no es simplemente una "pantalla de humo" visual que permite que el pulpo salga inadvertido; también interfiere con el olfato de los depredadores. Los tiburones, que pueden oler pequeñas gotas de sangre desde cientos de metros de distancia, son especialmente vulnerables a este tipo de ataque olfativo. 


(Wikimedia Commons).
7. Los pulpos tienen un sistema de camuflaje muy logrado
La piel del pulpo está cubierta por tres tipos de células especializadas que pueden cambiar rápidamente su color, reflectividad y opacidad, lo que permite que este invertebrado se mezcle fácilmente con su entorno. Los "cromatóforos" son responsables de los colores rojo, naranja, amarillo, marrón y negro; "leucóforos" imitan blanco; y los "iridóforos" son reflexivos y, por lo tanto, ideales para camuflarse. Gracias a este arsenal de células, algunos pulpos pueden hacerse indistinguibles de las algas marinas. 


Un pulpo camuflado. (Wikimedia Commons).
8. La vida del pulpo es corta
La mayoría de las especies tienen una expectativa de vida de menos de un año, y por una razón muy espantosa. Millones de años de evolución han programado que los pulpos machos mueran unas pocas semanas después del apareamiento, y las hembras dejan de comer mientras esperan que sus huevos eclosionen, muriéndose de hambre en el transcurso de unas pocas semanas. Incluso si esteriliza su pulpo (es posible que este procedimiento no sea ofrecido por todos los veterinarios en su área), es poco probable que supere al hamster o al jerbo promedio.

El pulpo gigante del Pacífico es la especie de pulpo con una esperanza de vida más larga ya que vive generalmente de 3 a 5 años en libertad. Durante este tiempo, lleva una existencia solitaria, criando solo una vez. Durante el apareamiento, el pulpo macho inserta un brazo especializado llamado hectocotilo en el manto de la hembra, depositando un espermatóforo. La hembra puede almacenar el espermatóforo durante varios meses antes de la fertilización. Después del apareamiento, la condición física del macho se deteriora. Deja de comer y pasa más tiempo en aguas abiertas. Por lo general, los machos mueren por ser cazados, en lugar de morir de hambre.


Distribución del pulpo gigante del Pacífico (E. dolphleini). Kat O'Brien
9. Otras formas de pluralizar la palabra “Pulpo”
Es posible que haya notado que en este artículo hemos empleado el término “pulpos” para referirnos a los “octópodos” (es decir, de ocho brazos). Lo hemos hecho porque éste último es un término poco amigable para una amplia mayoría de personas, mientras que “pulpos” es de uso más común, a pesar de que se trata de un mal uso de la estructura de la palabra griega plural clásica ("pulpo" se usa en griego para definir "ocho patas") y está prohibido por los gramáticos estrictos. El uso del término "octopodos", que se utiliza menos, también se emplea para designar al orden mayor de cefalópodos a los que pertenecen estas criaturas. 


(Wikimedia Commons).


Fuentes: 
- ROGER HANLON, MARINE BIOLOGICAL LABORATORY; GUY LEVY AND BENNY HOCHNER,
HEBREW UNIVERSITY OF JERUSALEM; CLIF RAGSDALE, UNIVERSITY OF CHICAGO.
- Cosgrove, James (2009). Super Suckers, The Giant Pacific octopus. BC: Harbour Publishing. ISBN 978-1-55017-466-3.
- Mather, J.A.; Kuba, M.J. (2013). "The cephalopod specialties: complex nervous system, learning and cognition". Canadian Journal of Zoology. 

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