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NATURALEZA. La Llanura de DANAKIL


El azufre y las algas convierten las fuentes termales en lagunas de vivos colores en la llanura de Danakil. El agua es el resultado de la condensación de los gases calientes que ascienden de las cámaras magmáticas. Tras evaporarse, las sales y los minerales forman una colorida costra. El desierto de Danakil, situado dentro de la depresión de Afar, en Etiopía, es uno de los puntos más calientes del planeta con temperaturas diurnas que superan los 40 grados centígrados. Pero esto no es todo.


La zona, situada a unos 60 metros por debajo del nivel del mar, está salpicada de un paisaje casi inverosímil: la región del volcán Dallol posee numerosos manantiales ardientes de colores en una gama inimaginable, que va de los anaranjados, al verde, blanco o amarillo, a causa del azufre y otros minerales.

Las increíbles formaciones de sulfuro, sal y azufre que brotan de las entrañas de la tierra , generan un panorama que podríamos imaginar con más facilidad en otro planeta. Pequeñas pilas de agua verde, hornitos que brotan de la tierra, y una atmósfera que recrea una versión africana del infierno. El desierto de Danakil está situado al norte de la región oriental de Etiopía y al sur de Eritrea. Es de hecho una de las regiones más inhóspitas del planeta: una gigantesca llanura salpicada de mares de sal y algunos volcanes activos. Las altas temperaturas combinadas con el escaso régimen de lluvias generan una superficie capaz de competir con los desiertos más extremos. Algunos puntos de la árida región pueden situarse hasta 150 metros por debajo del nivel del mar.


Volcán Dallol en Etiopía
Llegar al desierto de Danakil no es tarea fácil. Partiendo desde el norte de Etiopía, hay que atravesar zonas deshabitadas, ríos secos, paisajes montañosos y escasa vegetación. Pero además, la región es sumamente peligrosa por la presencia de grupos armados separatistas, por lo que las excursiones, se realizan custodiados por guías armados. Adentrarse en la depresión del desierto de Danakil, implica acceder a una zona no exenta de riesgos de todo tipo.


La depresión, está habitada desde siempre por la etnia Afar, cuya principal actividad es la minería de sal. De hecho, las gigantescas caravanas de sal que cada día cruzan el desierto, son un espectáculo en si mismo.


En verde la depresión de Danakil poblada por la etnia Afar


No son pocos los que se atreven a adentrarse en una región capaz de sorprendernos con paisajes que quedarán grabados en nuestra retina. Las amenazas que asolan la región no son sólo humanas: la depresión, algún día lejano podría quedar sumergida por las aguas del vecino Mar Rojo, sobre todo si consideramos que existen más de 30 volcanes activos , y es una de las áreas tectónicas más activas de la Tierra.


La depresión del Danakil podría figurar entre una de las siete maravillas del mundo, esta espectacular y atípica franja de tierra, situada en el Cuerno de África.

Catalogada como una de las zonas más inhóspitas del planeta, con temperaturas diurnas que superan ampliamente los 40 grados centígrados, está ubicada en el noreste de Etiopía, entre el Mar Rojo y el Nilo Azul, aunque su extensión se adentra en Etiopía, desdibujando la frontera con la enemiga declarada de Addis Abeba.



Para llegar allí desde las montañas del Tigray, en el norte de Etiopía, hay que pasar por cuencas de ríos secos y una zona montañosa poco habitada, que por momentos recuerda al Gran Cañón del Colorado. En otros, remite a un paisaje extraterrestre, con montañas negras de formación volcánica y una escasa vegetación, que se reduce a algunas hierbas que, vistas a lo lejos, pareciera que siguen el curso de un río inexistente.

Ese cambiante paisaje desemboca en una extensa planicie, sin límites en el horizonte, que arranca con la blancura deslumbrante del salar. La impresión hace enarcar las cejas y el calor hace más lentos los movimientos. Si sopla, el viento es una lengua de fuego. De repente se comprende la pausada cadencia con la que se mueven decenas de camellos que marchan en fila india.


El único indicio visible de vida en kilómetros y kilómetros a la redonda son estos animales que portan en sus gibas bloques de sal a la caída del sol.

La extracción de esta preciada y sabrosa sal apenas se ha alterado desde tiempos inmemoriales, y ver a los hombres junto a sus camellos es como dar un enorme salto en el tiempo. Los instrumentos son tan rudimentarios como lo pueden ser un bastón y un machete. De ellos se sirven para cortar los bloques que al atardecer colocarán en los camellos para que antes de que se ponga el sol se vuelva a emprender el camino de regreso a un lugar donde una simple sombra es un artículo de lujo.


La forma de vida allí permanece inmutable desde hace siglos: un pellejo de cabra para portar agua y unos dátiles siguen siendo el alimento básico de los trabajadores del salar.


Caravana de camellos transportando bloques de sal del desierto de Danakil. El pueblo  Afar practica la extracción de sal y se lleva la sal para venderla en la ciudad más cercana, que es un viaje de dos días. La sal es transportada por camellos, que se cargan con hasta treinta bloques de sal que pesan cada uno cuatro kilogramos. Los comerciantes viajan a la ciudad más cercana con guardias como protección contra los ladrones.

La Depresión Dallol ( Danakil)
Dallol es la extensión más septentrional del [Gran] Valle del Rift. Está ba jo el nivel del mar y actúa como una caldera, atrapando todo el calor. Dallol es un campo de cráteres freáticos en la inhóspita llanura salina al noreste de la región de la sierra de Erta Ale, en una de las zonas más desoladas (y calurosas) de la depresión de Danakil.

Los cráteres de Dallol son los conductos de magma subaéreos más bajos del mundo. El cráter más reciente de estos, Dallol, se formó durante una erupción en 1926. En la zona de Dallol se pueden encontrar coloridos manantiales de azufre caliente así como los abundantes depósitos fumarólicos.


El Erta Ale es un volcán que se asienta en el desierto de Danakil. Erta Ale, en Etiopía, también conocida como la "montaña humeante" y la "puerta del infierno". La región se caracteriza por un intenso movimiento geológico y, en el futuro, puede conducir a la separación del continente africano.

Se trata de un desierto con zonas por debajo de los 116 metros (328 pies) bajo el nivel del mar. Este hecho lo hace especial en cuanto a que es uno de los lugares más bajos de la tierra no cubiertos por agua. Se pueden ver campos sulfúricos amarillos entre salinas blancas resplandecientes. Hay además varios volcanes activos.

El volcán activo Monte Erta Ale, (en cuyo cráter yace el único volcán terrestre ba jo el nivel del mar y el único lago de lava permanente del mundo), tiene paisajes de colores vividos, depósitos minerales increíbles, lagos sulfúricos, manantiales de azufre burbujeante, así como otras curiosidades fascinantes dignas de ver.


A pesar de las duras condiciones,  la Depresión Dallol es un lugar extraordinario para visitar, con unos paisajes espléndidos y una experiencia fantástica para el viajero aventurero.


Fuente: NASA (27 Junio, 2014)
Adquirida el 27 de junio de 2014, la imagen Landsat 8 de arriba muestra algunas de las características diversas y convincentes de la depresión de Danakil. El principal de ellos es Gada Ale, el volcán más al norte en el rango volcánico de Erta Ale. Gada Ale es un estratovolcán de 287 metros construido a base de lava y ceniza, y tiene un lago de cráter lleno de lodo hirviente y gases sulfurosos. La lava de basalto del volcán colorea el terreno circundante con un tono oscuro, y los flujos más jóvenes son los colores más oscuros de la imagen satelital.

Justo al suroeste de Gada Ale, una cúpula de sal de 2 kilómetros de ancho ha empujado los antiguos flujos de lava hasta alturas de 100 metros. Al norte de Gada Ale, un lago salado (lago Karum) se encuentra a 116 metros por debajo del nivel del mar. Hacia el sur se encuentra el volcán Catherine, un escudo circular de 120 metros rodeado por un anillo de toba (una amalgama de ceniza volcánica). Con lados suavemente inclinados de lava basáltica, el volcán ha sido datado en menos de un millón de años. En el centro de ese anillo de toba hay un lago pequeño y salado alimentado por aguas termales.


Los primeros estudios modernos de la depresión de Danakil no se produjeron hasta el invierno de 1967–68, cuando tuvo lugar una expedición franco-italiana. En ese momento, los desarrollos en la teoría de la tectónica de placas hicieron de la región un punto de acceso para la investigación. Los procesos tectónicos visibles en la Depresión de Danakil son como "el desarrollo del protoatlántico mediante la ruptura de Pangea", escribió el científico Enrico Bonatti en un artículo publicado en 1971 en Science. Interpretaciones en conflicto de la geología de la región y las controversias sobre las implicaciones tectónicas fueron pateadas en la literatura científica durante años. Estas rarezas de otro mundo son manifestaciones de un proceso tectónico llamado rifting continental. En otras palabras, la Tierra se está separando de las "costuras" aquí, en el llamado "cuerno de África".

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