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CIENCIA. La Expansión de los Trópicos: consecuencias climatológicas


Los científicos llevan observando desde hace una década que los trópicos de la Tierra se están “ensanchando” al tiempo que se producen complejos cambios en el clima y en los patrones meteorológicos. Pero en los últimos años, en ensanchamiento observado excede el pronosticado por los modelos, sugiriendo que otros factores intervienen en este proceso.


Las simulaciones mediante modelos, sobre la respuesta de la Tierra al calentamiento global en curso, predicen que el hemisferio norte se calentará aproximadamente el doble de rápido que el hemisferio sur. En tal caso, el ecuador térmico experimentará un desplazamiento hacia el norte. Por analogía con un cambio que ocurrió hace unos 14.500 años, esto fortalecerá las lluvias monzónicas en China, aumentará la descarga del Nilo, hará más áridas las tierras secas en el cinturón de latitudes 35º a 45º N y desplazará la Amazonia hacia el norte. La evidencia en apoyo de esta predicción proviene del pequeño cambio hacia el sur del ecuador térmico que acompañó la transición de la Edad Media de Hielo a la Calidez Medieval. El calentamiento de la Tierra por el CO2 generado por el hombre producirá grandes cambios en la disponibilidad de agua en las tierras secas de la Tierra. (Wallace S. Broecker. El impacto del calentamiento global en la distribución de las precipitaciones: una perspectiva histórica. Columbia University, Nueva York, EE. UU.)


Las células de Hadley describen cómo se mueve el aire a través de los trópicos a ambos lados del ecuador. Son dos de las seis principales células de circulación atmosférica en la Tierra (Fuente: NASA).
EL CAMBIO CLIMÁTICO continuará expandiendo los trópicos durante las próximas décadas, aunque lo puede hacer a distintas velocidades o incluso contraerse temporalmente. Esta es la conclusión de los climatólogos quienes además apuntan que los pronósticos de los modelos se ajustan bien a los datos observados.


Los científicos concluyen que los trópicos se han estado expandiendo a un ritmo de unos 0,2º en latitud, equivalente a unas 17 millas, por década tanto en hemisferio Norte como en el Sur. El ritmo varía de un año a otro y de una ubicación a otra.

El ensanchamiento de los trópicos es importante porque puede llevar asociado severos cambios en el clima terrestre. Las zonas cálidas, secas y desérticas se localizan en bandas a lo largo de los bordes tropicales. El ensanchamiento de los trópicos desplazaría estas zonas secas más hacia el norte, en el caso del hemisferio Norte. En el mar, las fronteras tropicales son zonas de elevada salinidad y reducida productividad marina, por lo que las actividades pesqueras se verían más mermadas.


“Cerca de la mitad de la población mundial vive dentro o próxima a las bandas tropicales. Los cambios climáticos en las zonas subtropicales afectarían a billones de personas.

Los científicos centran en cinco los principales factores que influyen en el ensanchamiento de los trópicos, a saber:

1. Aumento de emisiones de gases de efecto invernadero que llevan a un mayor calentamiento global.
2. Reducción de la capa de ozono en la estratosfera sobre el Polo Sur, que desplaza las fronteras tropicales en el hemisferio Sur.
3. Aerosoles procedentes de erupciones volcánicas
4. Contaminación, incluidos el hollín y el ozono en la troposfera
5. Variaciones naturales producidas por cambios en la temperatura del mar en el Pacífico, asociadas a los fenómenos de El Niño y La Niña.


Estos cinco factores incluyen procesos naturales y otros inducidos por la acción humana. De ahí la complejidad para “separar” la influencia de cada uno de ellos ya que actúan de forma sinérgica. Sin embargo, si las emisiones de gases de efecto invernadero y la contaminación ambiental siguen aumentado, serán más evidentes las consecuencias debidas a la acción humana dentro de esta compleja ecuación climática.


Tendencias en el pronóstico de temperatura y precipitación a largo plazo (J. Scheff, 2018)
ESPAÑA es una de las pocas regiones en las que aumentaría la sequía durante todo el año. Algunas latitudes medias adquirirían clima subtropical, como la cuenca mediterránea.  La circulación atmosférica se mueve hacia los polos, es un hecho constatado. Los trópicos abarcan cada vez un mayor área del planeta, y esto influye en la distribución de las precipitaciones. Con esto, el Mediterráneo saldría muy mal parado ya que la sequía iría a más.

¿Qué zona abarcan los trópicos?
Se considera que es la región comprendida entre el Trópico de Cáncer y el de Capricornio, a unos 23º de latitud, norte y sur, respectivamente, siendo en estos dos donde los rayos de sol inciden perpendicularmente en los solsticios de verano o invierno. La atmósfera tiene células de circulación meridionales que marcan dónde se forman borrascas y anticiclones.

Las células de Hadley van desde el ecuador hasta latitud 30º, aproximadamente, en ambos hemisferios.  Justo en estas zonas, llamadas subtropicales, el aire subduce, baja hacia la superficie y se dan los anticiclones que proporcionan tiempo seco. Hace ya una década, los científicos se percataron de que la circulación general de la atmósfera parecía estar moviéndose hacia los polos. Los modelos de cambio climático proyectan que esto continuará debido al calentamiento global.

La expansión de las células de Hadley influye en la distribución de las precipitaciones. En muchas zonas la tendencia sería positiva, pero otras áreas se esperaría mayor sequía, como justamente en el caso de España y otros puntos del área mediterránea, coincidiendo con una expansión subtropical.

Fuentes:
- Nick A. Davis1, Sean M. Davis1, Darryn W. Waugh2. New insights into tropical belt metrics, 2018. University of Colorado Cooperative Institute for Research in Environmental Sciences (CIRES)/NOAA Earth System Research Laboratory.Johns Hopkins University
- Paul W. Staten, Jian Lu, Kevin M. Grise, Sean M. Davis, Thomas Birner. Re-examining tropical expansion. Nature Climate Change, 2018; 8 (9): 768 DOI: 10.1038/s41558-018-0246-2
- R. Alfaro-Sánchez, H. Nguyen, S. Klesse, A. Hudson, S. Belmecheri, N. Köse, H. F. Diaz, R. K. Monson, R. Villalba, V. Trouet. Climatic and volcanic forcing of tropical belt northern boundary over the past 800 years. Nature Geoscience, 2018; DOI: 10.1038/s41561-018-0242-1
- University of Arizona. "Tracking the movement of the tropics 800 years into the past." ScienceDaily. ScienceDaily, 15 October 2018. <www.sciencedaily.com/releases/2018/10/181015113549.htm>
- Jacob Scheff. Poleward expansion only dries subtropical land

in certain, specific regions and seasons. University of North Carolina, Charlotte, 2018.

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