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CIENCIA. La desconocida Falla de Cascadia

Falla de Cascadia (Fuente: XENTINELS). 
El próximo megaterremoto en la zona de Cascadia puede ocurrir antes de lo imaginado. Según la Sociedad Sismológica Americana (SSA), en un nuevo esfuerzo por analizar sistemáticamente alguna evidencia geológica al respecto, indica que el tiempo transcurrido entre masivos megateremotos puede llegar a ser 200 años más corto de lo esperado.


Localización
La falla de Cascadia se localiza en el fondo del océano Pacífico, donde el lecho del mar se encuentra con la placa tectónica que alberga el continente Norteamericano. Tiene una longitud de 1126,54 kilómetros que se extiende desde la isla de Vancouver hasta el cabo Mendocino en California. Esta falla se denomina de subducción ya que la placa de Juan de Fuca se hunde debajo de la placa Norteamericana formando la zona de subducción de Cascadia.

Proceso de subducción entre placas tectónicas

Tensión acumulada
A unos 30 kilómetros de profundidad  la subducción queda bloqueada por el rozamiento entre placas, pero el lecho marino sigue hundiéndose y acumulando lentamente una gran tensión. Cuando las fuerzas de subducción superan a las fuerzas de fricción entre las placas, se provoca un deslizamiento de unas sobre otras, provocando a lo largo de toda la falla, un terremoto. Su descomunal tamaño y sus características no dejan impasibles a los sismólogos, que aseguran, tiene la capacidad de provocar un gran desastre natural. 

Los terremotos de esta zona de subducción son los más grandes del mundo y es la única zona que puede producir seismos con magnitudes mayores de 8,5 en la escala de Richter. El terremoto más grande que se conoce en la zona continental de Estados Unidos se produjo el 26 de enero de 1700. Provocó el  hundiendo de la costa, ahogando sus bosques y desatando un tsunami enorme que arrasó todo a su paso por el Pacífico causando daños, incluso en pueblos costeros de Japón. Su velocidad era tal que la mitad oriental de la ola tardó aproximadamente quince minutos en llegar a la costa norteamericana y la otra mitad tardó diez horas en cruzar el océano.

Tiempo estimado de ocurrencia en años (Recurrence) de terremotos en la zona de Cascadia (Affected area) según la magnitud (Max. Size) esperada. Lugares donde se han registrado seísmos en el pasado (1700, 1872, 1949, 1965 y 2001)

Megaterremoto
Los expertos creen que la falla de Cascadia tiene la capacidad de producir un Terremoto de Magnitud 9 en la escala de Richter pudiendo durar de 3 a 5 minutos, cuando lo normal son de 15 a 30 segundos. Según la Agencia Federal para la Gestión de Emergencias (FEMA, por sus siglas en ingles) esta impresionante demostración de fuerza de la Madre Naturaleza podría matar a 11.000 personas y herir a mas de 26.000. 

Las evidencias geológicas indican que la zona lleva sufriendo sismos desde al menos 10.000 años y que los de gran magnitud se generan en intervalos de 400 a 600 años. La zona de Cascadia se asocia a  la erupción de volcanes como el Monte Lassen en California en 1916 y en el Monte St. Helens en Washington en 1980 y con fuertes sacudidas por desplazamiento de tierras.

El Pacífico Noroeste es el hogar de la megafalla de Cascadia que se extiende 600 millas desde el norte de California hasta la isla de Vancouver en Canadá, y que abarca varias áreas metropolitanas importantes como Seattle y Portland, Oregón.

El próximo terremoto no se puede predecir con exactitud ya que los estudios muestran que los intervalos de tiempo son muy variables, pero según cálculos de probabilidad de que el próximo acontecimiento suceda en los próximos 50 años y que se produzca con una magnitud de 9 en la escala de Richter es del 10 por ciento y  la probabilidad de un terremoto más pequeño de magnitud 8-8.4 es del 37 por ciento.


Las secciones norte y sur son mucho más activas sísmicamente que la sección central. Los puntos verdes y los triángulos azules muestran las ubicaciones de las estaciones de monitoreo sísmico

Medidas para cuando llegue la catástrofe inminente
A medida que los científicos tienen más claro que el evento va a suceder, se están tomando mas decisiones  para proteger la vida y la propiedad de las personas. Algunas comunidades costeras han colocado reservas de alimentos y otros suministros en terrenos elevados para casos de evacuación. Se han elaborado nuevos mapas que muestran las áreas que probablemente serán inundadas por un tsunami. Las escuelas están impartiendo procedimientos en caso de emergencia.

Se usan cientos de sensores sísmicos en todo el Pacífico Noroeste para detectar señales inofensivas y rápidas, llamadas "ondas p", que preceden a las ondas "s" que crean temblores violentos en un terremoto.

Los círculos muestran la actividad sísmica medida recientemente (2018) a lo largo de la costa noroeste del Pacífico. (Fuente: Google Earth/Pacific Northwest Seismic Network). 

Los datos de los sensores se envían a una computadora, donde se analizan las señales y se generan alertas en el software ShakeAlert que se ha distribuido a los evaluadores del sistema, los cuales darían las señales de alarma. Japón tiene una red de alerta similar, y se le atribuyó el ahorro de vidas en el desastre de 2011.

Hasta que la ciencia avance en la predicción de terremotos, solo podemos seguir esperando, tomar medidas de prevención y procedimientos en caso de emergencia para proteger a las personas.

Placas tectónicas del planeta (Fuente: ingeoexpert)



Fuentes: www.pnsn.org ; www.oregonencyclopedia.org ; https://www.newyorker.com

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