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CIENCIA: Cómo se forma un huracán


Si pudieras caer en un ciclón tropical, se vería algo así. Las pequeñas flechas rojas muestran un aire cálido y húmedo que se eleva desde la superficie del océano y forma nubes en bandas alrededor del ojo. Las flechas azules muestran cómo el aire fresco y seco en altura (a mayor presión) se hunde en el ojo y entre las bandas de nubes. Las flechas rojas grandes muestran la rotación de las bandas de nubes crecientes en desarrollo vertical.


Los huracanes son las tormentas más violentas en la Tierra. Las personas llaman a estas tormentas con otros nombres, como tifones o ciclones, según el lugar donde se produzcan. El término científico para todas estas tormentas es ciclón tropical. Solo los ciclones tropicales que se forman sobre el Océano Atlántico o el Océano Pacífico oriental se llaman "huracanes". Con independencia de cómo se les llame, todos los ciclones tropicales se forman de la misma manera.

Los ciclones tropicales son como motores gigantes que usan el aire caliente y húmedo como combustible. Es por eso que se forman solo sobre las aguas cálidas del océano cerca del ecuador. El aire cálido y húmedo sobre el océano se eleva hacia arriba desde cerca de la superficie. Debido a que este aire se mueve hacia arriba y hacia afuera de la superficie, queda menos aire cerca de la superficie. Otra forma de decir lo mismo es que el aire caliente se eleva, creando un área de baja presión de aire por debajo.


El aire de las áreas circundantes con mayor presión de aire empuja hacia el área de baja presión. Entonces ese aire "nuevo" se vuelve cálido y húmedo y también se eleva. A medida que el aire caliente continúa subiendo, el aire circundante se arremolina para tomar su lugar. A medida que el aire caliente y húmedo se eleva y se enfría, el agua en el aire forma nubes. 

Todo el sistema de nubes y viento gira y crece, alimentado por el aire caliente sobre el océano y el agua caliente que se evapora desde la superficie oceánica. Las tormentas que se forman al norte del ecuador giran en sentido contrario a las agujas del reloj. Las tormentas al sur del ecuador giran en sentido horario. Esta diferencia se debe a la rotación de la Tierra sobre su eje.


A medida que el sistema de tormentas gira más y más rápido, se forma un ojo en el centro. Es una zona tranquila y clara a vista de pájaro, con muy baja presión de aire. El aire de mayor presión fluye desde arriba  hacia el interior del ojo del huracán. Cuando los vientos en la tormenta giratoria alcanzan los 65 km/h (aprox.), la tormenta se llama "tormenta tropical". Y cuando las velocidades del viento alcanzan los 120 km/h, la tormenta es oficialmente un "ciclón tropical" o huracán.

Los ciclones tropicales usualmente se debilitan cuando llegan a la tierra, porque ya no están siendo "alimentados" por la energía de las cálidas aguas del océano. Sin embargo, a menudo se desplazan hacia el interior, arrojan muchos centímetros de lluvia y causan mucho daño por el viento antes de que desaparezcan por completo.

Huracán Fran. Imagen tomada desde el satélite GOES.


Hay dos satélites GOES que mantienen sus ojos en los huracanes desde muy por encima de la superficie de la Tierra: ¡35.000 kilómetros por encima, para ser exactos! . Estos satélites, construidos por la NASA y operados por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) de los EE.UU., y están dedicados a perseguir a las tormentas extremas.

Fuente: NASA.

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