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MUNDO ANIMAL: La hormiga bala

Hormiga bala o hormiga Conga (Paraponera clavata). El insecto con la picadura más dolorosa del mundo. Getty Images
La hormiga de bala ( Paraponera clavata ) es una hormiga del bosque lluvioso tropical llamada así por su poderosa y dolorosa picadura, que se dice que es comparable a recibir un disparo con una bala. La hormiga de bala tiene muchos nombres comunes, sin embargo. En Venezuela, se llama la "hormiga de 24 horas" porque el dolor de una picadura puede durar un día completo. En Brasil, la hormiga se llama formigão-preto o "gran hormiga negra". Los nombres de los nativos americanos para la hormiga se traducen como "el que hiere profundamente". Por cualquier nombre, esta hormiga es temida y respetada por su aguijón.


Aspecto y Hábitat
Las hormigas obreras varían de 18 a 30 mm (0.7 a 1.2 in) de longitud. Son hormigas negras rojizas con mandíbulas grandes (pinzas) y un aguijón visible. La reina hormiga es un poco más grande que los trabajadores.

Las hormigas bala viven en la selva tropical de América Central y del Sur, en Honduras, Nicaragua, Costa Rica, Venezuela, Colombia, Ecuador, Perú, Bolivia y Brasil. Las hormigas construyen sus colonias en la base de los árboles para que puedan forrajear en el dosel. Cada colonia contiene varios cientos de hormigas.

Depredadores, presas y parásitos
Las hormigas bala comen néctar y pequeños artrópodos. Un tipo de presa, la mariposa glasswing (Greta oto) ha evolucionado para producir larvas que tienen un sabor desagradable para las hormigas bala.

La mosca phorid (Apocephalus paraponerae) es un parásito de trabajadores de hormigas bala heridos. Los trabajadores lesionados son comunes porque las colonias de hormigas bala pelean entre sí. El olor de la hormiga herida atrae a la mosca, que se alimenta de la hormiga y pone huevos en su herida. Una sola hormiga herida puede albergar hasta 20 larvas de mosca. Las hormigas bala son atacadas por otros insectívoros y también entre sí.

Las larvas de la mariposa de alas de cristal saben mal a las hormigas bala. Helaine Weide / Getty Images

La picadura de insecto más dolorosa
Aunque no agresivo, las hormigas bala picarán cuando se las provoque. Cuando una hormiga pica, libera sustancias químicas que le indican a otras hormigas cercanas que pican repetidamente. La hormiga de bala tiene la picadura más dolorosa de cualquier insecto, según el Índice de dolor de Schmidt. El dolor se describe como ceguera, dolor eléctrico, comparable a recibir un disparo con una pistola.

Otros dos insectos, la avispa halcón tarántula y la avispa guerrera, tienen picaduras similares a la de la hormiga bala. Sin embargo, el dolor de la picadura de halcón tarántula dura menos de 5 minutos, y el de la avispa guerrera se extiende a dos horas. Las picaduras de bala, por otro lado, producen ondas de agonía que duran de 12 a 24 horas.
Se supone que el carbón minimiza el escozor
La toxina primaria en el veneno de hormiga bala es poneratoxina. La poneratoxina es un pequeño péptido neurotóxico que inactiva los canales de iones de sodio dependientes de voltaje en el músculo esquelético para bloquear la transmisión de sinapsis en el sistema nervioso central. Además del dolor insoportable, el veneno produce parálisis temporal y temblores incontrolables. Otros síntomas incluyen náuseas, vómitos, fiebre y arritmia cardíaca. Las reacciones alérgicas al veneno son raras. Si bien el veneno no es letal para los humanos , paraliza o mata a otros insectos. La poneratoxina es un buen candidato para su uso como bioinsecticida.

El pueblo de Sateré-Mawé de Brasil usa picaduras de hormigas como parte de un rito tradicional de paso. Para completar el rito de iniciación, los niños primero reúnen a las hormigas. Las hormigas se sedan por inmersión en una preparación de hierbas y se colocan en guantes tejidos de hojas con todos sus aguijones mirando hacia adentro. El niño debe usar el guante un total de 20 veces antes de que se lo considere un guerrero.




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