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MUNDO ANIMAL: Buitres, no sólo carroñeros


Los únicos vertebrados terrestres que pueden prosperar únicamente alimentándose de animales muertos, los buitres son cruciales para el equilibrio del ecosistema. Debido a que pueden devorar rápidamente grandes cantidades de carne y sus ácidos estomacales neutralizan los patógenos, los buitres pueden ayudar a limitar la propagación de bacterias y enfermedades como el ántrax y la rabia. Pero sus números han estado cayendo en picado en todo el mundo, con varias poblaciones en riesgo de colapso. El diseño de los buitres les permite sobrevivir con las reservas corporales mientras salen en busca de carroña. Las adaptaciones anatómicas les ayudan a gastar la menor energía posible cuando se elevan en corrientes térmicas sobre distancias de hasta 300.000 kilómetros cuadrados en busca de alimento.


Ojos

En comparación con las aves rapaces que cazan, los buitres tienen una visión menos potente, pero aún sobresalen al detectar cadáveres y otros carroñeros convergentes.
Estómago

Los ácidos estomacales altamente corrosivos, y que destruyen las bacterias, le dan a los buitres una alta tolerancia a las toxinas de la carne en descomposición.
Cabeza calva

La calvicie en muchas especies de buitres está relacionada con la termorregulación y la higiene. Las plumas de la cabeza atraparían sangre y vísceras.
Buche

Algunos buitres pueden almacenar hasta un 20 por ciento de su peso corporal en carne consumida en esta sección ampliada del esófago.

El espacio entre las plumas primarias reduce la resistencia aerodinámica y reduce la velocidad de estancamiento al tiempo que mantiene la elevación.


Las alas anchas y las plumas primarias largas, en comparación con otras aves que planean, permiten un uso eficiente de la energía incluso en las corrientes de aire más débiles. 
El pico en forma de garfio permite rasgar la carne. Sin embargo, solo los buitres más grandes pueden abrir rasgando un cadáver, lo que facilita que buitres más pequeños accedan a las entrañas.
Fosas nasales. El buitre turco y las especies de cabeza amarilla tienen un agudo sentido del olfato, único entre las aves, con fosas nasales no divididas por un tabique.
Lengua. Los buitres tienen adaptaciones como surcos profundos y púas orientadas hacia atrás para tragar rápidamente porciones pesadas de carroña.
Patas. Los buitres pasan más tiempo en el suelo que otras aves rapaces, y han desarrollado pies más planos y garras más cortas y menos curvadas.
ZONAS EN DECLIVE
Existen 23 especies de buitres divididas en dos familias por hemisferio, Viejo Mundo y Nuevo Mundo, cada una enfrentadas a sus propias amenazas.


AMÉRICA - RECUPERACIÓN
Cuando el recuento de cóndores de California comenzó a principios de 1900, las filas de las aves ya habían sido diezmadas. Después de décadas de esfuerzos de conservación, los números están creciendo, pero el envenenamiento por plomo de las municiones gastadas en los cadáveres rescatados sigue siendo una amenaza.

ÁFRICA - DECLIVE
Envenenados por los pastores con el objetivo de proteger a su ganado y por los cazadores furtivos temerosos de que los buitres en círculo den su ubicación, algunos grupos se están reduciendo hasta en un 50 por ciento por década. Los curanderos tradicionales creen que los cerebros de los buitres otorgan la capacidad de ver el futuro.

INDIA - COLAPSO

Las poblaciones de la India se hundieron a mediados de los años noventa. La creencia hindú prohíbe el consumo de carne de res, por lo que las vacas que mueren son depositadas al aire libre. Los buitres murieron de insuficiencia renal después de comer vacas que habían sido tratadas con el medicamento bovino diclofenac. La droga fue prohibida en la India en 2006.



Fuentes: BirdLife International; U.S. Fish & WildLife Service; National Museums of Kenya; Peregrine Fund; Journal of the Bombay Natural History Society, 2007.

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