Subscribe Us

Las emisiones humanas de CO2, sin control

Vista de la fina capa de nuestra atmósfera desde el espacio. Fuente: Reid Wiseman NASA
Una visión la huella de dióxido de carbono que deja la actividad humana

Una pregunta importante en astrobiología es cómo mediremos e interpretaremos la composición atmosférica de cualquier mundo análogo a la Tierra que encontremos entre los exoplanetas. El oxígeno, por ejemplo, puede ser producido por la vida, pero también puede ser producido por la química atmosférica no biológica. El dióxido de carbono es otro compuesto complejo. Un planeta puede llenar su atmósfera con CO2 de volcanes, por ejemplo. También puede mostrar una fuerte variación estacional en este gas. Tanto la Tierra como Marte hacen esto, pero por razones muy diferentes. En la Tierra, es la biosfera la que impulsa una oscilación anual en la concentración de CO2. En Marte, el deshielo y la congelación de CO2 en las regiones polares hacen que su densidad atmosférica varíe a lo largo del año.


Pero la Tierra también ha estado aumentando su concentración de gases de efecto invernadero de forma bastante constante en los últimos doscientos años. Esto es casi completamente atribuible a la quema de combustibles fósiles (podemos decirlo debido a la mezcla isotópica de carbono en esos combustibles).

Todos hemos leído los informes o visto la discusión en los medios. Excepto que puede ser un poco difícil captar la magnitud de lo que nuestra especie ha logrado. Las advertencias duras de que hemos superado las 400 partes por millón de CO2 atmosférico (un nivel visto por última vez hace decenas de millones de años) pueden sonar bastante malas, pero se necesita un poco de imaginación intelectual para captar realmente lo que está sucediendo.

Los datos actuales (de las mediciones directas de la atmósfera a los registros históricos de la industria) nos dicen que entre 1751 y 1987 los combustibles fósiles arrojaron alrededor de 737 mil millones de toneladas de CO2 a la atmósfera. Entre 1987 y 2014 fue aproximadamente la misma masa: 743 mil millones de toneladas. Así, pues, el total de CO2 producido por humanos industrializados en los últimos 263 años ha sido de  1,480 billones de toneladas.

Ahora, relacionemos eso con algo un poco más fácil de visualizar. Un incendio forestal de coníferas puede liberar aproximadamente 12,5 toneladas de carbono por hectárea. Alrededor del 80% de ese carbono se libera como CO2. En otras palabras, liberar una masa de CO2 equivalente en los últimos 263 años de actividad humana requeriría alrededor de 4 billones de hectáreas de bosque quemados cada año durante ese tiempo. Eso equivale a unos 6 millones de kilómetros cuadrados de bosque en llamas cada año durante más de dos siglos. Es decir, un parche cuadrado de 2.450 por 2.450 kilómetros, o aproximadamente 1.500 por 1.500 millas. Esto es lo que se vería: 

Superficie equivalente de bosque en llamas para producir anualmente un promedio de producción humana de dióxido de carbono. Fuente: C. Scharf
Pero, claro, se trata de un valor promedio, distribuido en 263 años. Las estimaciones de la producción actual de CO2 llegan a 40 mil millones de toneladas por año. Eso equivaldría a algo así como 25 mil millones de hectáreas de bosque ardiendo cada año, que es de aproximadamente 42 millones de kilómetros cuadrados. El continente entero de África es de apenas 30 millones de kilómetros cuadrados. Así que añadimos otro tercio en llamas cada año y tendríamos:

Fuente: C. Scharf
Ahora bien. Si esto realmente sucediera, si un área de bosque continental un 30% el tamaño de África se quemara cada año, podríamos estar un poco preocupados. Sí, un incendio furioso de 42 millones de kilómetros cuadrados tiene algunos riesgos adicionales e inmediatos más allá de lo que sale del escape de un automóvil o de una planta de energía. Y sí, la masa total de CO2 emitido no refleja la cantidad total de CO2 absorbido en un año o el aumento neto. Pero, ¿no estaríamos todos un poco preocupados por su impacto en el ecosistema local y en el sistema global?

También, por un momento, hagamos otro experimento mental. Eres un astrobiólogo en ciernes de larga vida en el planeta Proxima Centauri b. Usted acaba de pasar varios cientos de años utilizando el telescopio espacial más grande del mundo para tomar un espectro de la luz de un planeta intrigante a unos 4 años luz de distancia. Algún proceso desconocido en este planeta parece estar añadiendo persistentemente dióxido de carbono a su atmósfera. Las estaciones van y vienen, pero la composición del planeta está cambiando durante tu vida. ¿Tu conclusión? Si hay vida en ese mundo, algo potencialmente catastrófico le está sucediendo.

Esto no quiere decir que debamos dejar que se quemen los bosques. Al contrario. Pero sí conviene poner en contexto el impacto de un incendio forestal en materia de CO2 liberado a la atmósfera frente al liberado por la actividad humana. Nos impactan y preocupan los incendios forestales porque su imagen destructiva "cala" en nuestros cerebros. Pero no lo hace el uso que hacemos de los combustibles fósiles porque no imaginamos su impacto sobre la supervivencia de la vida en nuestro planeta.

Además, ahora que hemos demonizado al diésel como combustible fósil, deberíamos reflexionar si el cambio a un modelo de combustible fósil, como es la gasolina, emisor neto de CO2, es la mejor alternativa para combatir los efectos del cambio climático. O dicho de otra manera, ¿qué necesitamos los humanos para preocuparnos realmente sobre las consecuencias derivadas de nuestras emisiones industriales y domésticas de CO2 a la atmósfera?


Fuente: Dr. Caleb A. Scharf, Director de Astrobiología en la Universidad de Columbia (EE.UU.)

Publicar un comentario

0 Comentarios