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ENIGMAS: El sistema numérico de los Mayas

Dintel 25 de Yaxchilán. La escena representa a Lady Xoc, esposa de Escudo Jaguar. Tras su sacrificio de sangre, la reina ha convocado a una serpiente bicéfala que representa a los ancestros.
Los Mayas desarrollaron a lo largo de su historia amplios conocimientos de matemáticas y astronomía. Para ello dispusieron de una herramienta inapreciable: un sistema numérico vigesimal, equiparable al sistema decimal que rige en las sociedades modernas actuales. De este modo, si nuestros números de posición son 1, 10, 100, 1.000, etc., los de los mayas serían 1, 20, 400, 8.000, 160.000... 


Para representar estos valores utilizaban un ingenioso método de guarismos más elevados. En algunos casos, sin embargo, también empleaban un método de tipo pictográfico, en el que los números estaban representados mediante figuras de cabezas.

1. Sistema pictográfico
La numeración mediante figuras de cabezas se empleaba para eventos que los mayas consideraban especialmente importantes y es mucho menos frecuente que el de puntos y rayas.

Sistema pictográfico
2. Puntos y rayas
Para transcribir los números 1 al 4, los mayas utilizaban puntos. El 5 se resumía en una raya, sobre la que se añaden los puntos hasta el 9. El 10 se formaba con dos rayas. A partir del 20 cada número se componía de dos bloques: el de los múltiplos de 20 y el de las unidades.

Sistema de puntos y rayas
Dintel 48 con glifos procedente de Yaxchilán, en la región de Chiapas (México). Fue descubierto por Karl Ruppert en 1931 y ha sido datado entre los años 600 y 900 d.C.

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